Throwback Review: ‘The Makings of Me’ de Monica

monica__the_makings_of_meEn 2006 vio la luz The Makings of Me, el quinto álbum de estudio de la cantante Monica, cuarto si tenemos en cuenta que el lanzamiento de ‘All Eyez On Me’ (la versión original de ‘After The Storm’) fue cancelado tras filtrarse todo su contenido en internet y no llegó a publicarse. ‘The Makings of Me’ está compuesto por 10 temas encuadrados dentro del R&B producidos por sus habituales colaboradores Jermaine Dupri y Missy Elliott, con producción adicional de Bryan-Michael Cox, The Underdogs y Swizz Beatz. Monica no participó en la composición de ningún tema del álbum a diferencia de sus anteriores trabajos, sin embargo ‘The Makings of Me’ es considerado uno de sus álbumes más personales ya que algunos de los temas presentes en el álbum se inspiran en unos antiguos poemas compuestos por ella que utilizaron los compositores y productores para escribir las canciones. ‘The Makings of Me’ debutó en el #8 de la lista americana (su tercer top 10 en Estados Unidos) y alcanzó el #1 en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard pero las ventas del álbum fueron muy bajas en comparación con sus anteriores trabajos, todos ellos certificados platino. El single presentación del álbum fue Everytime Tha Beat Drop, un marchoso tema R&B con gran influencia del Southern Hip Hop, concretamente el Snap, un subgénero similar al Crunk originado en Atlanta, de donde proviene tanto Monica como el productor del tema, Jermaine Dupri y los artistas invitados, el grupo de rap Dem Franchize Boyz. Desde un primer momento ‘Everytime Tha Beat Drop’ destacó por su fuerte sonido urbano que suponía una gran divergencia con respecto al habitual estilo de Monica y recibió opiniones muy diversas por parte de los expertos musicales, ya que por una parte se alabó su naturaleza up-tempo y bailable pero también se comentó que no era una digna representación del contenido del álbum y resultaba olvidable. ‘Everytime Tha Beat Drop’ obtuvo un rendimiento comercial moderado y apenas ocupó el top 50 en la lista americana (#11 en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard), lo que suponía un desempeño inferior al que suelen tener los ‘lead singles’ de Monica.

Como segundo single se lanzó A Dozen Roses (You Remind Me), un tema R&B mid-tempo de sonido retro producido por Missy Elliott que sampleaba el clásico ‘The Makings of You’ de Curtis Mayfield (canción que inspiró el título del álbum) y estaba influenciado por el sonido Soul. En ‘A Dozen Roses’ Monica declara la admiración por su hombre y lo compara con artículos de lujo como zapatos Gucci o un Bentley y recibió buenas críticas por el toque nostálgico que tiene la magistral producción de Missy Elliott y la fantástica ejecución vocal de Monica y su versatilidad, ya que también realiza un pequeño rap. Pese a ser el tema más sobresaliente del álbum, ‘A Dozen Roses’ tuvo un desempeño comercial negativo y ni siquiera entró en la lista americana, convirtiéndose en el segundo single de la cantante que no entraba en Billboard tras ‘Street Symphony’. Ya en 2007 llegó el tercer single, Sideline Ho, que se trataba de un una balada R&B mid-tempo producido por The Underdogs en la que Monica habla de la infidelidad de su pareja y saca las uñas en contra de la otra mujer y la pone en el sitio que se merece. Como último single se lanzó Hell No (Leave Home), un medio tiempo R&B producido por Bryan-Michael Cox que cuenta con la participación del rapero Twista, quien añade al tema su habitual rap de alta velocidad. Tanto ‘Sideline Ho’ como ‘Hell No’ resultaron un fracaso comercial y no consiguieron entrar en la lista americana, haciendo de ‘The Makings of Me’ la era menos exitosa de Monica hasta la fecha en cuanto al rendimiento comercial de los singles.

Entre los temas más destacados de ‘The Makings of Me’ se encuentran la emotiva balada ‘Why Her’, producida por Jermaine Dupri e inspirada en los poemas escritos por Monica y que recuerda a ‘We Belong Together’ de Mariah Carey, también producida por Dupri, ‘Raw’, uno de los pocos temas up-tempo que encontramos en el álbum y es la única aportación de Swizz Beatz, o ‘Gotta Move On’, una balada creada por Missy Elliott con melodía influenciada por la música oriental y en cuyos coros aparece la cantante Tweet. En un principio ‘The Makings of Me’ no me convenció demasiado, pero tras darle más oportunidades fue ganando puntos y aunque está por debajo de los magníficos ‘The Boy Is Mine’ y ‘After The Storm’, resulta una buena adición a su excelente catálogo musical. Cabe destacar que este álbum es el único de la discografía de Monica que no se encuentra disponible en las plataformas musicales y únicamente podemos encontrar el CD-single de ‘Everytime Tha Beat Drop’. Puntuación: 7’5/10.

Monica lanza nuevo single y se reúne con Brandy

Brandy vs MonicaEl pasado mes de julio se cumplían 25 años del lanzamiento del álbum debut de la cantante Monica y apenas unas semanas después ha regresado con nuevo single, que rompe su silencio musical de más de un año. A principios del 2019 lanzó ‘Commitment’, una balada R&B muy personal que pese a su modesto desempeño inicial se convirtió en un ‘sleeper hit’ y acabó alcanzando el #1 en el componente Adult R&B Songs de la lista americana Billboard, convirtiéndose en el cuarto #1 de Monica en dicho componente y el primero en 9 años. Por entonces, Commitment era el ‘lead single’ de su noveno álbum de estudio, de título ‘Chapter 38’ (ya que la cantante cumplía 38 años dicho año) pero pasó el tiempo y este proyecto no terminó de materializarse, sin embargo durante este mismo mes Monica ha regresado con Trenches, el que será single presentación de su próximo álbum, de idéntico título y cuyo lanzamiento se prevé para este año. Trenches es un bonito tema mid-tempo R&B con influencia Hip Hop que cuenta con la colaboración del rapero Lil Baby, originario de Atlanta al igual que Monica, bajo la producción de The Neptunes, con quienes ha trabajado por primera vez la legendaria cantante. Pese a la alegría que supone el nuevo single para los seguidores de la cantante (entre los que yo me encuentro) sin duda este hecho ha sido eclipsado por la gran noticia de esta semana, que ha sido la participación de Monica y Brandy en el último capítulo de Verzuz, el webcast creado por los raperos y productores musicales Timbaland y Swizz Beatz durante el confinamiento por la pandemia del coronavirus y que consiste en una ‘batalla musical’ entre dos grandes figuras del mundo del Hip-Hop/R&B de todos los tiempos en la que se repasa la trayectoria de ambos artistas mediante algunas de sus canciones más famosas. Varias de las batallas más relevantes han sido las de los dos creadores de este original formato además de Nelly vs Ludacris, DMX vs Snoop Dogg o Fabolous vs Jadakiss dentro del Hip Hop, o 112 vs Jagged Egde dentro del R&B, pero sin lugar a dudas la batalla más esperada por los fans de la música negra ha sido Brandy vs Monica, que no sólo se ha convertido en el capítulo más visto de toda la historia de Verzuz, con más de un millón de espectadores siguiendo el evento en directo a través de las plataformas Instagram Live y Apple Music, sino que gracias a su gran exposición mediática la mayor parte del catálogo musical de ambas cantantes ha regresado a la lista de ventas digitales de la plataforma Apple Music en la categoría de álbumes R&B/Soul, destacando a Brandy con 5 de sus álbumes dentro del top 20 (incluyendo el #1 obtenido por su reciente álbum B7) y otros 5 álbumes de Monica dentro de las 30 primeras posiciones, además de que 18 temas de Monica y 12 de Brandy han hecho su entrada en el top 40 de la lista de canciones R&B/Soul de dicha plataforma, un gran éxito para ambas cantantes y un reconocimiento a su gran impacto dentro de la música negra contemporánea. Durante las casi dos horas de retransmisión del capítulo Brandy vs Monica, las icónicas cantantes han repasado sus impresionantes catálogos musicales, han reído y dialogado sobre su vida personal y profesional (también ha habido alguna pequeña ‘discrepancia’ que aviva el mito de su supuesta enemistad) pero sobretodo han demostrado su respeto mutuo y celebrado el impacto musical de la otra dentro del mundo de la música. La ganadora mediante votación popular ha sido Brandy, quien demostró no sólo su gran voz sino una mayor humildad y cercanía, sin embargo ambas se han mostrado simpáticas y espontáneas, teniendo en cuenta que dicho formato es en directo. Desde el blog MiSTeR MuSiC, en el que la pasión por el género R&B ha sido siempre una de mis señas de identidad, no puedo sino celebrar el importante peso de Brandy y Monica dentro del género R&B contemporáneo.

Throwback Review: ‘Miss Thang’ de Monica

MIss ThangHace unos días se han cumplido 25 años del lanzamiento del álbum debut de la cantante Monica, uno de los clásicos del R&B de los años 90, por lo que haré una crítica en retrospectiva de este legendario disco. Monica Arnold nació en una familia muy vinculada al mundo de la música ya que su madre cantaba en el coro de la iglesia y entre sus primos se encuentran el famoso rapero Ludacris y el productor musical Polow da Don, por lo que a nadie le sorprendió que decidiera formar parte de este mundo y a una temprana edad comenzó a cantar en el coro de la iglesia al igual que su madre. Con apenas 11 años Monica fue descubierta por el productor Dallas Austin mientras interpretaba el clásico de Whitney Houston ‘The Greatest Love of All’ en un auditorio de Atlanta y sorprendido por la magistral actuación de la joven y sus habilidades vocales decidió ficharle en su discográfica y darle la oportunidad de cumplir su sueño y grabar un disco. Su primer álbum Miss Thang vio la luz el 18 de julio de 1995 cuando Monica apenas tenía 14 años y fue alabado por la crítica por su madurez y versatilidad y aunque debutó en un discreto top 40 de la lista americana gracias a una acertada selección de singles el álbum tuvo unas ventas muy estables que le permitieron llegar al millón y medio de copias y fue certificado triple platino en Estados Unidos. Miss Thang está formado por medios tiempos, baladas y temas up-tempo encuadrados dentro del R&B clásico de los años 90 con gran influencia del Hip Hop-Soul, pop y el sonido ‘adult contemporary’. La mayor parte de la composición y producción corrió a cargo de Dallas Austin y sus colaboradores Tim & Bob con producción adicional de Soulshock & Karlin y Daryl Simmons y cabe destacar que la joven Monica participó en la composición de un tema del álbum. Desde sus inicios, los expertos musicales destacaron la madurez y confianza en sí misma de Monica pese su temprana edad y fue comparada con el estilo de Toni Braxton y Janet Jackson. 

El single presentación del álbum fue Don’t Take It Personal (Just One of Dem Days), un tema mid-tempo R&B y Hip Hop-Soul producido por Dallas Austin que sampleaba dos importantes canciones Hip Hop del rapero LL Cool J y el grupo Public Enemy. Don’t Take It Personal resultó un éxito en Estados Unidos: alcanzó el #2 en la lista americana, lideró el componente R&B/Hip-Hop de Billboard y fue certificado platino por ventas superiores al millón de copias. Como segundo single se lanzó Before You Walk Out of My Life, una balada mid-tempo R&B con uso prominente de saxofón en el que Monica mostraba su lado más vulnerable y sensible. ‘Before You Walk Out of My Life’ ocupó nuevamente el top 10 en la lista americana y logró el #1 en el componente R&B/Hip-Hop, haciendo de Monica la cantante más joven en la historia de la música en liderar dicho componente con sus dos primeros singles. Este tema se lanzó como single de doble cara A junto a Like This and Like That, uno de los temas up-tempo de influencia Hip Hop-Soul del disco. Como último single de Miss Thang llegó Why I Miss You So Much, una balada de amor R&B/Soul que alcanzó nuevamente el top 10 en la lista americana y con los años se ha convertido en un clásico de la discografía de la cantante de Atlanta. La primera parte del álbum está compuesta por temas más rítmicos de estilo Hip Hop-Soul como ‘Miss Thang’, donde la cantante hacía toda una declaración de intenciones y la segunda contiene baladas R&B/Soul más convencionales como la versión de ‘Let’s Straighten It Out’ junto a un jovencito Usher que también comenzaba a dar sus primeros pasos en la música.

Miss Thang fue uno de los debut más sólidos del R&B de los 90 gracias a su magnífico compendio entre ‘slow-jams’ de estilo R&B/Soul y temas rítmicos Hip Hop-Soul y por el indiscutible talento vocal de Monica y supuso el inicio de su exitosa carrera profesional, que alcanzaría años más tarde su punto álgido con el hit ‘The Boy Is Mine’ junto a Brandy, con la que sería comparada hasta la saciedad por parte de los expertos y medios de comunicación debido al paralelismo entre sus carreras y su supuesta rivalidad. Precisamente el debut de Brandy de título homónimo es otro de los álbumes de R&B más representativos de los años 90 y con el que ‘Miss Thang’ guarda ciertas similitudes. Aunque personalmente encuentro superior su siguiente álbum ‘The Boy Is Mine’, ‘Miss Thang’ es un más que digno debut que nos retrotrae al magnífico sonido R&B de los 90 y contiene varios de los clásicos de Monica. Puntuación: 7’5/10.

The Best of R&B: ‘The Boy Is Mine’ de Monica

57056-the_boy_is_mine_monica_album_coverartLa cantante Monica nació en una familia muy relacionada con el mundo de la música ya que su madre cantaba Gospel en una iglesia y su primo era el famoso productor musical Polow da Don y desde una temprana edad empezó también a cantar en coros de iglesias. Tras ser descubierta por el productor Dallas Austin gracias a su gran talento como cantante, Monica Arnold hizo su debut en el mundo de la música a la temprana edad de 14 años con Miss Thang, el cual pese a ocupar una discreta posición en la lista americana de álbumes, contó con 4 singles muy exitosos que ocuparon el top 10 y acabó siendo certificado tres veces platino con ventas superiores al millón y medio de copias. Tras este álbum que recibió buenas críticas por parte de los expertos musicales por su versatilidad vocal, la cantante de Atlanta participó en varias bandas sonoras de películas, entre ellas ‘Space Jam’, a la que contribuyó con la balada ‘For You I Will’, la cual tuvo un gran acogida en Estados Unidos, ocupó el top 5 en la lista de singles y se convirtió en uno de sus temas más populares. En 1998 Monica publicó su segundo álbum de estudio, titulado The Boy Is Mine y que estaba formado por un compendio de marchosos temas up-tempo, baladas y medios tiempos de estilo R&B con influencia pop, Hip Hop, Soul y Gospel. Este álbum está producido en su mayoría por su mentor Dallas Austin además de otros importantes nombres de la industria musical de la época como Jermaine Dupri, Darkchild, David Foster o Daryl Simmons. Precedido por el single del mismo nombre, ‘The Boy Is Mine’ debutó en el #8 de la lista americana de álbumes, fue certificado triple platino y vendió más de 2 millones de copias en Estados Unidos.

El single presentación del álbum fue The Boy Is Mine, un dúo con la cantante Brandy, quien compuso el tema junto a Rodney ‘Darkchild’ Jerkins y su equipo. Este tema R&B mid-tempo contaba con una temática muy habitual en la música negra de los años 90: dos mujeres peleándose por el mismo hombre. Aunque Brandy decidió que quería colaborar con Monica en este tema, las sesiones de grabación no fueron demasiado bien y debido a las diferencias entre ambas acabaron grabándolo por separado (Monica terminó el tema en Atlanta junto a su colaborador Dallas Austin). Como ya comenté en la reciente crítica del álbum ‘Never Say Never’ de Brandy, ‘The Boy Is Mine’ se convirtió en el single más exitoso del año 1998 y lideró la lista americana durante nada más y nada menos que 13 semanas. Este tema no sólo recibió buenas críticas de los expertos musicales y numerosos premios (entre ellos un Grammy a mejor actuación vocal R&B de un dúo/grupo) sino que sirvió de espaldarazo internacional a ambas promesas del R&B ya que gracias a este top 5 en las listas de venta de Australia, Reino Unido, Francia o Alemania, tanto Brandy como Monica vivieron su mejor momento profesional.

Tras el enorme impacto comercial de ‘The Boy Is Mine’, la joven cantante demostró que su éxito no era flor de un día y lanzó como segundo single The First Night, un pegadizo tema mid-tempo R&B con influencia Hip Hop/Soul producido por Jermaine Dupri, el cual le dio su habitual toque urbano. Este tema sampleaba la melodía del famoso tema ‘Love Hungover’ de Diana Ross y destacaba por sus letras, en las que Monica se debatía si tener o no relaciones sexuales con un chico en su primera cita. ‘The First Night’ resultó un gran éxito en Estados Unidos y se convirtió en el segundo single #1 de Monica en la lista americana (también lideró el componente R&B/Hip-Hop de Billboard) y ocupó el top 10 en Reino Unido. Como tercer single, Monica lanzó la bonita balada Angel of Mine, que se trataba de una versión del famoso tema del grupo británico Eternal pero en este caso producida por Darkchild. Mientras que la versión original tuvo una gran acogida en Europa (nunca fue lanzada en tierras americanas) Monica logró gran éxito en Estados Unidos, donde se convirtió en su tercer #1 consecutivo y también tuvo buen desempeño en Australia y Canadá. Como último single se lanzó Street Symphony, un medio tiempo R&B compuesto y producido por Dallas Austin que destacaba por su larga introducción melódica y su uso prominente de violines. Aunque ‘Street Symphony’ era uno de los temas más destacados del álbum (personalmente uno de mis favoritos) no tuvo gran acogida comercial y ni siquiera entró en la lista americana. Fuera de Estados Unidos se lanzó también como último sencillo promocional Inside, que se trataba de una gran balada R&B/Soul que mostraba el amplio rango vocal de Monica.

‘The Boy Is Mine’ fue lanzado apenas un mes después de ‘Never Say Never’, el segundo álbum de Brandy y que también contenía el hit ‘The Boy Is Mine’. Ambos álbumes entraron en competencia al ser publicados en fechas muy cercanas y por ser similares en cuanto a estilo y género musical, pero sin duda por la ‘supuesta’ rivalidad que mantenían ambas cantantes según los medios de comunicación. Los dos resultaron muy exitosos: fueron certificados multiplatino y contaron con varios singles #1 en la lista americana (en concreto Monica tres y Brandy dos) y se han convertido en dos de los álbumes R&B más relevantes y destacados de finales de los años 90. Aunque ‘The Boy Is Mine’ es mi canción favorita de todos los tiempos, no escuché el álbum de Monica hasta un tiempo después ya que en esos momentos era seguidor de Brandy y me centré en ‘Never Say Never’, sin embargo cuando le di la oportunidad al disco de Monica me sorprendió gratamente y suelo escucharlo regularmente ya que contiene temas muy interesantes, además fue el responsable de que empezara a descubrir el resto de la discografía de Monica. Temas imprescindibles: The Boy Is Mine, Street Symphony, The First Night, For You I Will, Inside y Angel of Mine. Puntuación: 8/10.

Commitment, el regreso de Monica

monica-commitment-tg-600x600La cantante de R&B Monica ha regresado este 2019 al panorama musical tras varios años en los que ha permanecido con un perfil muy bajo. En 2015, Monica Arnold publicó su octavo álbum de estudio, Code Red, que se trataba de un ambicioso proyecto en el que la veterana cantante quería recuperar el verdadero sonido R&B tras sentir que las canciones de este género que suenan actualmente en las radios han perdido pasión y alma. Para este disco Monica trabajó con importantes productores como Timbaland, Danja, Akon o Polow da Don (quien además es su primo), sin embargo recibió críticas muy tibias y resultó un fracaso comercial, obteniendo una de sus peores posiciones en la lista americana y las ventas más bajas de su extensa trayectoria. Tras los malos resultados comerciales de Code Red, la discográfica rompió el contrato con Monica por lo que la cantante de Atlanta se lanzó como artista independiente bajo su propio sello discográfico llamado MonDeenise (el segundo nombre de Monica es Denise) y empezó a grabar nuevos temas para su nuevo álbum. En los últimos tiempos la cantante no ha pasado por sus mejores momentos personales ya que a principios de año se divorció de Shannon Brown, su marido durante 8 años y padre de su hija. Todos los sentimientos que ha vivido Monica recientemente han sido plasmados en nuevas canciones, como por ejemplo Commitment, que será el single anticipo de su próximo trabajo. Commitment es un medio tiempo R&B de sonido retro e influencias Soul en el que Monica nos deleita con su gran voz y declara que «quiere a alguien que sea paciente y consistente» y que «lo que necesita es buen sexo y compromiso», lo que resulta un dardo envenenado a su ex-marido. Este tema no sólo ha recibido buenas críticas de los expertos musicales sino que ha logrado el #1 en el componente Adult R&B Songs de la lista Billboard. Además de componer y grabar nuevos temas, Monica ha participado en el reality-show «The Family Hustle» protagonizado por el rapero T.I. y Tiny (componente del grupo R&B Xscape y amiga íntima de Monica) en el que reveló algunos detalles de su nuevo álbum, el cual se titulará Chapter 38 (la edad de la cantante) y verá la luz a finales de este año.

Los mejores discos de R&B de la década 2010-2019

Antes de comenzar el repaso a los álbumes de R&B más influyentes de esta década, me gustaría resaltar el hecho de que el género R&B contemporáneo ha vivido una de las peores épocas de su historia ya que su viabilidad comercial se ha visto reducida dramáticamente y tras los buenos datos que experimentó la música urbana a principios de siglo (cuando el R&B se convirtió en el género dominante a nivel mundial), ha ido reduciendo su impacto año tras año para convertirse en un género minoritario, prácticamente reducido a Estados Unidos. Además cabe destacar que la mayoría de los artistas que triunfaron durante la década 2000-2009 iniciaron una espiral descendiente en su éxito comercial por diversos motivos: uno de ellos fue por supuesto la crisis económica, que afectó a la industria discográfica en general y más a géneros minoritarios como lo son el R&B y el Soul, otro ha sido que el R&B ha dejado de ser un género popular y dominante (y su peso en las radios ha disminuido notablemente) y por último el descenso de ventas de los CD’s físicos en favor del streaming, que ha sacudido con fuerza al R&B al contrario que a otros géneros como el pop, el Hip-Hop o la música electrónica, ya que los amantes de la música negra siguen consumiendo música en formato físico. Por todo ello, artistas de R&B como Mariah Carey, Brandy, Monica, Usher, Mary J Blige, Keyshia Cole o Ashanti, los cuales triunfaron en la pasada década, han reducido su impacto comercial considerablemente y hoy en día las ventas de sus álbumes no son ni la sombra de lo que fueron años atrás. La buena noticia es que durante estos últimos años han aparecido jóvenes promesas que han revitalizado el género R&B, como Kehlani o Tinashe por ejemplo, pero no han conseguido ni una pequeña parte del éxito que lograron los artistas previamente mencionados. Tras esta reflexión, comenzaré el repaso (en mi humilde opinión) a los mejores y más influyentes discos de R&B de esta década que pronto terminará.

71Rx0aZ7TaL._SL1500_MY LIFE II… THE JOURNEY CONTINUES (ACT I) de MARY J BLIGE.

La cantante Mary J Blige comenzó su carrera musical a principios de los años 90 y desde entonces se ha convertido en una de las artistas con una carrera más sólida y consistente dentro del género R&B/Soul La bajada en las ventas de discos físicos y la decadencia que ha experimentado el género obviamente le han afectado, pero pese a estos hándicaps ha logrado tener una carrera intachable y admirable además de unas ventas más que dignas. Mary J Blige triunfó en la década de los 90 gracias a sus tres primeros álbumes, los cuales vendieron más de 4 millones de copias en tierras americanas y recibieron excelentes críticas por parte de los expertos musicales, pero sin duda My Life (su segundo disco de estudio) se ha convertido en un disco icónico y clave en la historia de la música negra, gracias a su mezcla de R&B, Soul y Hip-Hop, conocido como Hip-Hop/Soul y que ha influenciado a una generación entera de artistas como Faith Evans, Keyshia Cole o K. Michelle. La cantante neoyorquina pasó por problemas personales y adicciones a finales de los 90, pero superó sus malos momentos y regresó por la puerta grande en 2002 con su quinto disco No More Drama, con el que consiguió su primer single #1, Family Affair, en una época en la que el R&B triunfaba en todo el mundo. Tras el periodo comercial infructuoso que supuso «Love & Life» Mary publicó en 2005 The Breakthrough, uno de sus mejores trabajos discográficos (todo un referente en el género R&B/Soul) y que se convirtió en su disco más vendido, con más de 7 millones de copias en todo el mundo. En 2011 la reina indiscutible del Hip-Hop/Soul publicó su décimo álbum de estudio bajo el larguísimo título My Life II… The Journey Continues (Act I), el cual hacía referencia a su icónico disco My Life. Este álbum combinaba la esencia R&B de Mary, su poderosa voz Soul, las bases rítimicas del Hip Hop y colaboraciones con importantes raperos, lo cual hacía de él un digno sucesor del estilo Hip-Hop/Soul que popularizó en los 90. My Life II resultó moderadamente exitoso en Estados Unidos (fue top 5 y ha vendido casi un millón de copias), recibió buenas críticas por su intento de repetir el éxito de My Life y aunque no logró superar la gran calidad de este álbum o sus legendarios discos No More Drama y The Breakthrough, es un trabajo más que digno que resume a la perfección el espíritu Hip-Hop/Soul. En este álbum trabajaron algunos de los mejores productores del momento (Danja, Rico Love, Darkchild, Tricky Stewart o The Underdogs) y cuenta con auténticas joyas R&B como «Mr. Wrong» junto a Drake, temazos Hip-Hop/Soul como «Next Level» con Busta Rhymes y «Feel Inside» junto a Nas, o la balada R&B/Soul «Love a Woman» en la que colabora Beyoncé. Pese haber sufrido ciertos altibajos en su carrera, podemos afirmar que en sus 30 años de carrera, Mary J Blige ha sido una de las cantantes de R&B más influyentes y que mejor ha sabido adaptarse a los tiempos sin perder su esencia. Para este mismo año se espera el acto segundo de My Life II, que sin duda no nos decepcionará como tampoco lo hizo este primer acto.

usher_raymondvsraymondRAYMOND V. RAYMOND de USHER.

Aunque el R&B está dominado principalmente por mujeres, no podemos olvidar a varios hombres que han destacado de manera especial dentro del género durante las últimas décadas, como R. Kelly o Usher y más recientemente Trey Songz, Chris Brown o Ne-Yo. Nuestro protagonista es Usher, quien hizo su debut en el mundo de la música en 1994 con su disco de título homónimo y triunfó años más tarde con My Way, que vendió más de 6 millones en Estados Unidos. Ya en la década del 2000 asentó su fama con 8701, que fue certificado 4 veces platino y del que destacaron los singles #1 «U Remind Me» y «U Got It Bad». A pesar de que ya llevaba una década de éxitos en el mundo de la música, su momento álgido de popularidad llegó en 2004 cuando publicó su cuarto álbum de estudio, Confessions, el cual obtuvo un éxito sin precedentes dentro del R&B contemporáneo: fue #1 en 4 de los mercados más importantes, vendió más de un millón de copias durante su primera semana a la venta en Estados Unidos, acabó vendiendo más de 10 millones de copias en tierras americanas y 20 en todo el mundo, se convirtió en el segundo disco más exitoso de la década pasada, produjo 4 singles #1 consecutivos y fue uno de los responsables del gran momento que vivió el R&B durante aquella época (junto a Mariah Carey y The Emancipation of Mimi). Convertido en una súper estrella no sólo del R&B sino de la música en general, Usher publicó en 2008 Here I Stand, que gozó de buena acogida comercial y contó con el single #1 Love In This Club. En 2010 el cantante de Atlanta regresó con Raymond v. Raymond, su sexto álbum de estudio, que se convirtió en el tercer álbum #1 consecutivo de Usher en Estados Unidos. Pese a la contracción de la economía y la bajada de las ventas de discos, este álbum mantuvo el moderado éxito del anterior y acabó siendo certificado platino y vendió más de un millón de copias en tierras americanas. Raymond v. Raymond se encuadra dentro del R&B con influencias pop y Hip-Hop, y era el disco más up-tempo del cantante hasta el momento. Pese a que recibió algunas críticas negativas por su composición y temática, consiguió el premio Grammy a mejor álbum R&B contemporáneo en 2011. Los singles lanzados mostraron la diversidad presente en el álbum: «Hey Daddy (Daddy’s Home)», se trataba de un pegadizo tema mid-tempo R&B, «Lil Freak» junto a Nicki Minaj, se influenciaba del Hip-Hop y contenía un sonido más oscuro, y «OMG», producido por Will.I.Am, era un tema up-tempo de estilo dance-pop. Este álbum tuvo una re-edición, titulada Versus, que contenía más temas centrados en el sonido electro-pop y dance-pop. Aunque mis álbumes favoritos de Usher son 8701 y Confessions, este álbum también tiene gran calidad y lo considero como uno de los mejores dentro del género R&B de esta década aunque es considerado su disco de transición hacia el sonido dance-pop que más tarde adoptaría Usher.

20fb6-keyshiacole_womantowomanWOMAN TO WOMAN de KEYSHIA COLE.

Keyshia Cole es el ejemplo perfecto de la espiral decreciente que han sufrido los artistas más importantes del R&B a lo largo de los años y cómo la escasa viabilidad del género en los últimos años ha hecho que las discográficas se desprendan de ellos y tengan que continuar su carrera como artistas independientes con la consiguiente menor promoción. A diferencia de otras de sus compañeras como Mary J Blige, Ashanti o Brandy que han triunfado de manera internacional, el éxito de Keyshia se ha visto reducido a Estados Unidos. El impacto comercial de los álbumes de Keyshia Cole podría servir de manual para estudiar cómo ha evolucionado el R&B en estas últimas décadas: ya que las ventas de sus álbumes y su popularidad han ido descendiendo conforme pasaban los años y nos adentrábamos en la era digital. La artista californiana fue la protegida de la leyenda del rap Tupac y debutó en el año 2005 con The Way It Is, un álbum R&B y Hip-Hop/Soul influenciado por el estilo de Faith Evans y Mary J Blige que contó con varios hits como «Love» o «I Should Have Cheated». Su poderosa voz de soprano y la rabia y angustia que imprime en sus canciones, además de sus letras muy personales sobre sus relaciones amorosas han sido su seña de identidad y recibieron grandes opiniones de los críticos. La participación en su propio reality-show y el lanzamiento de su segundo álbum, Just Like You, hicieron que Keyshia viviera su mejor momento de popularidad y éxito, ya que consiguió las mayores ventas de su carrera y contó con su primer y único single top 10 en la lista americana, Let It Go junto a Missy Elliott y Lil Kim. Su último álbum certificado platino, A Different Me, llegó en 2008 y tuvo varios singles de moderado éxito en el componente R&B en Billboard. La entrada en la década del 2010 no fue muy positiva para la controvertida cantante, ya que las ventas de sus discos empezaron a caer en picado y perdió la popularidad que le dieron la participación en reality-shows y sus tres primeros discos. Calling All Hearts fue su primer patinazo al no contar con ningún single que entrara en el Hot 100 de Billboard ni ser certificado platino. En 2012, Keyshia Cole publicó su quinto álbum, titulado Woman To Woman, una clara referencia al público que le sigue desde sus inicios: mujeres afroamericanas que han sufrido en el amor como ella y se sienten identificadas con sus canciones acerca de las tormentosas relaciones con los hombres de su vida. Woman To Woman resultó su quinto top 10 en la lista americana de álbumes (todo un logro para una artista de R&B) y contó con dos singles de éxito en el componente R&B de la lista Billboard: el magnífico medio tiempo «Enough of No Love» junto al rapero Lil Wayne y la conmovedora balada «Trust and Believe» donde Keyshia despliega todo su torrente vocal. Aunque soy gran seguidor de la música de Keyshia Cole y es una de mis cantantes favoritas de R&B, tengo que reconocer que Woman To Woman es el último «gran trabajo» de la cantante, ya que su siguiente álbum «Point of No Return» resultó un fiasco y aunque «11:11 Reset» mejoró con respecto a su predecesor, no alcanza la gran calidad de Woman To Woman.

trey-songz TriggaTRIGGA de TREY SONGZ.

A diferencia de muchos artistas que triunfan con sus primeros discos y luego empieza a deshincharse el globo de su éxito, el caso de Trey Songz ha sido diferente, ya que el debut en la música del cantante fue tímido y a lo largo de los años ha ido ganando popularidad y éxito, logrando el momento álgido de su carrera durante 2009-2010, cuando publicó Ready y Passion Pain & Pleasure, su tercer y cuarto álbum de estudio respectivamente, los cuales fueron top 3 en Estados Unidos y certificados platino por ventas superiores al millón de ejemplares. En 2014, Trey Songz publicó su sexto álbum, titulado Trigga, el cual fue muy bien recibido por parte del público y sus seguidores. Trigga debutó en el #1 de la lista americana de álbumes, convirtiéndose en el segundo álbum #1 consecutivo del cantante de Virginia tras Chapter V y acabó vendiendo más de un millón de copias en Estados Unidos, lo que demostraba que la carrera musical de Trey Songz era una de las más sólidas y estables dentro del R&B contemporáneo. Trigga es un ejemplo del álbum R&B de corte moderno que se estaba haciendo en esos momentos, ya que estaba influenciado por el Hip-Hop y el sonido electrónico, y estaba compuesto en su mayoría por medios tiempos con melodía a base de sintetizadores. El sexto disco de Trey Songz contó con una amplia nómina de productores de la talla de DJ Mustard, Mike Will Made It o Soundz, y estaba repleto de artistas invitados como Nicki Minaj, Juicy J, Ty Dolla Sign o Justin Bieber. Aunque nació como una copia de R. Kelly y Usher debido a su voz similar y estilo parecido, a lo largo de los años Trey Songz fue ganando personalidad propia y se ha convertido en uno de los cantantes masculinos más importantes del R&B contemporáneo. 

Ciara-Ft-Nicki-Minaj-Im-OutCIARA de CIARA.

Al igual que en el caso de Keyshia Cole, Ciara es otra de las artistas surgidas durante la pasada década que ha experimentado una espiral decreciente en su éxito comercial. Ciara Princess Harris hizo su debut en el mundo de la música en 2004 con Goodies, un álbum de estilo R&B influenciado por el sonido Crunk, un subgénero del Southern Hip-Hop muy popular en Atlanta, donde creció Ciara. Goodies entró al #3 de la lista americana, fue certificado tres veces platino y contó con singles tan populares como el tema que da título al álbum, muy similar al estilo musical de Yeah! de Usher, que consiguió el #1 en Estados Unidos o Reino Unido, «1, 2 Step» con Missy Elliott y «Oh» junto a Ludacris, los cuales ocuparon el #2 en la lista americana. Tras este asombroso debut, la atractiva cantante publicó dos años después The Evolution, con el cual consiguió su primer y único álbum #1 en Estados Unidos y vendió más de un millón de copias. The Evolution era un álbum muy ecléctico que combinaba R&B, Crunk, Hip-Hop y dance-pop, y contó con varios singles exitosos como Get Up, Promise y Like a Boy. En 2009 vio la luz Fantasy Ride, un disco que abandonaba el sonido Crunk para adoptar un estilo dance-pop más comercial. Aunque fue #3 y contó con el hit single «Love Sex Magic» junto a Justin Timberlake, el álbum obtuvo unas ventas muy bajas. Con cada trabajo que ha publicado, Ciara ha obtenido un resultado comercial peor: en 2010 llegó Basic Instinct, un álbum que regresaba a sus raíces más urbanas pero que marcó mínimos históricos para la cantante y resultó uno de los fracasos más sonados del año. Tras los malos resultados comerciales de sus últimos álbumes, su discográfica Jive rescindió el contrato con Ciara. La cantante se tomó un tiempo de descanso, fichó por Epic y regresó en 2013 con su quinto álbum de título homónimo, aunque previamente se iba a llamar One Woman Army. Ciara contó con la producción de Darkchild y su habitual colaborador Jasper Cameron, además de nuevos productores como The Underdogs, D’Mile o Mike Will Made It para dar forma a un álbum R&B con influencias Hip-Hop y electro-pop. Como primer single se lanzó Body Party, una sensual balada R&B mid-tempo que resultaba un auténtico «bed-banger» y nos recordaba a Promise. «Body Party» recibió buenas críticas de los expertos musicales, que lo consideraron uno de sus mejores temas y ocupó el top 25, una de sus mejores posiciones en la lista americana en años. El segundo single, «I’m Out», era un tema R&B up-tempo con influencia electro-pop que contaba con la colaboración de Nicki Minaj y también recibió buenas opiniones de los críticos. Ciara debutó en el #2 de la lista americana y resultó un punto de inflexión en la trayectoria musical de la cantante, ya que superó las ventas de sus dos últimos álbumes y fue visto como un signo de recuperación en la maltrecha carrera de Ciara.

tinashe-aquarius-coverAQUARIUS de TINASHE.

Aunque en este repaso han aparecido hasta ahora artistas veteranos que cuentan a sus espaldas con una larga trayectoria musical, durante esta década también han surgido jóvenes promesas que han sabido innovar y fusionar el R&B con otros géneros y nos han presentado un R&B moderno y adaptado a nuestros tiempos, como es el caso de Tinashe, que se convirtió en una de las cantantes más prometedoras del género gracias a su álbum debut. Tras lanzar varias mixtapes en internet que recibieron buenas opiniones de los expertos musicales, la joven cantante fue fichada por una importante discográfica que le permitió publicar en 2014 su primer álbum de estudio, titulado Aquarius. El álbum debut de Tinashe fusionaba R&B con pop y R&B alternativo (que era el estilo musical de sus anteriores mixtapes) para dar forma un trabajo moderno e innovador dentro del género. La música de Tinashe recibió comparaciones con la de The Weeknd y Janet Jackson, pero sobretodo con Aaliyah, ya que la forma de cantar, bailar y la puesta en escena de Tinashe recordaba el estilo de la princesa del R&B tristemente fallecida. Tinashe compuso todos los temas del álbum y trabajó con importantes productores como DJ Mustard, StarGate, Jasper Cameron, Detail o Mike Will Made It. Tres sencillos fueron extraídos de Aquarius: el marchoso «2 On» que obtuvo la mejor posición de Tinashe en la lista americana de singles, el medio tiempo «Pretend» y «All Hands On Deck», que fusionaba R&B y Crunk, hablaba del auto-empoderamiento y resultaba el tema más llamativo y pegadizo del álbum. Aquarius debutó en un discreto top 20 de la lista americana Billboard (aunque fue #3 en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard) sin embargo recibió buenas opiniones de los críticos, que alabaron las habilidades de Tinashe como cantante, compositora y bailarina. Tras unos prometedores inicios que auguraban un gran futuro a Tinashe en el mundo de la música, sus siguientes trabajos Nightride y Joyride no recibieron apoyo de público y se han convertido en sonados fracasos comerciales.

81C3LbZQstL._SX466_THE 20/20 EXPERIENCE de JUSTIN TIMBERLAKE.

Durante su carrera en solitario, Justin Timberlake ha fusionado el R&B con dance-pop, electro-pop y Hip-Hop, para dar forma a un sonido urban-pop comercial que ha sido muy bien recibido por el público. Tanto Justified como Future Sex/Love Sounds, sus dos primeros trabajos como artista solista, fueron tremendamente exitosos (vendieron más de 10 millones de copias en todo el mundo) y resultaban álbumes modernos, bailables y marchosos que aunque no pertenecían al R&B en sentido estricto, sí tomaban muchas influencias de este género gracias a la magnífica producción de Timbaland, Danja y The Neptunes. Justin Timberlake siempre se ha tomado su tiempo entre disco y disco, pero el lapso hasta el tercer álbum fue el más amplio de su carrera ya que pasaron 6 años y medio hasta el lanzamiento de The 20/20 Experience. Esta larga espera mereció la pena ya que el ex-líder de N’Sync se re-inventó y nos ofreció un trabajo muy diferente a sus dos discos anteriores pero que encajaba perfectamente con el estilo de Justin. El cantante de Tennessee dejó atrás sonido electrónico que dominaba en su segundo álbum y nos sorprendió con un trabajo encuadrado dentro del R&B más clásico, que incorporaba elementos retro del Soul de los años 70 y estaba formado en su mayoría por baladas y medios tiempos con una duración de unos 6-7 minutos debido a sus cambios de tiempo e instrumentación. Para este trabajo Justin confió nuevamente en el tándem Timbaland-Danja que tanto éxito le dio en el pasado. Este álbum contaba con canciones muy interesantes como «Suit & Tie», un tema R&B up-tempo que hablaba sobre los placeres de vestir bien y contaba con la colaboración de Jay-Z, «Mirrors», una de las mejores baladas que Justin había lanzado hasta el momento o «Tunnel Vision», un medio tiempo R&B de contenido muy explícito y naturaleza voyeurística. The 20/20 Experience debutó en el #1 de la lista americana de álbumes con casi un millón de copias en su primera semana y acabó convirtiéndose en el disco más vendido del 2013 en Estados Unidos, con más de 2’5 millones de copias. En el resto del mundo también fue un álbum muy exitoso y ocupó el #1 en Australia, Reino Unido y Canadá. A finales del mismo año se publicó la segunda entrega de The 20/20 Experience, que mostraba la visión completa de este complejo proyecto, aunque no resultó tan redondo ni exitoso como la primera parte.

beyonceBEYONCÉ de BEYONCÉ.

Beyoncé publicó a finales de 2013 de manera repentina y sin aviso su quinto disco de estudio, titulado de manera homónima, y pese al elemento sorpresa sus fans se lanzaron en masa a adquirir dicho álbum, a pesar de que en su primera semana sólo se puso a la venta de manera digital. En su primer día a la venta Beyoncé vendió 400 mil ejemplares digitales en Estados Unidos y entró al #1 de la lista americana con sólo tres días a la venta superando las 600 mil copias, además se convirtió en el álbum más vendido de una artista femenina del 2013 en tierras americanas y el cuarto más vendido en general. Beyoncé se trataba de un álbum visual formado por 14 canciones acompañados de sus respectivos videoclips. Este ambicioso proyecto fue muy bien recibido no sólo por parte del público como hemos comprobado por las altas ventas sino también aclamado por la crítica por la constante re-invención mostrada por la cantante, su moderna visión de la música y el arte, su versatilidad vocal y por la dirección musical tomada en este álbum, ya que se desvinculaba del R&B/pop comercial presentado por Beyoncé hasta la fecha para adentrarse en un R&B más alternativo y experimental, que podemos definir como electro-R&B. En este trabajo, la ex-líder de Destiny’s Child hablaba sin tapujos del amor, el sexo, la depresión post-parto que sufrió y la vulnerabilidad y las inseguridades que sufren las mujeres, dando forma un álbum que trataba la feminidad y el empoderamiento de las mujeres y destacaba por ser más oscuro que sus anteriores trabajos discográficos. La esposa de Jay-Z se encargó de la composición de todos los temas que forman el álbum con la ayuda de grandes cantantes y compositores de R&B/Soul como Frank Ocean, Justin Timberlake y Miguel, y la producción corrió a cargo de Timbaland, Pharrell Williams, Hit-Boy, Ryan Tedder y Boots entre otros. Entre las canciones más interesantes del disco se encuentran «Drunk In Love», un hipnótico tema R&B/Hip-Hop con influencia Trap que contaba con la colaboración de su marido Jay-Z y fue lanzado como primer single, «Pretty Hurts», una bonita balada pop/Soul compuesta junto a Sia que hablaba sobre lo difícil que es el mundo de la belleza y el espectáculo y resultaba todo un himno sobre el auto-empoderamiento, o «Flawless», un complejo tema Trap/R&B formado por dos canciones y de la que destacaba «Bow Down», que se filtró meses atrás y causó controversia por sus letras en las que gritaba a sus rivales «arrodillaos perras». Sin duda «Beyoncé» es uno de los trabajos más arriesgados y ambiciosos de la cantante de Houston hasta la fecha y que marcó una gran divergencia de sonido en comparación con sus anteriores álbumes, encuadrados en un R&B/pop más tradicional.

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CAUTION de MARIAH CAREY.

Mariah Carey resurgió de las cenizas tras un comienzo de siglo muy negativo y durante la década 2000-2009 publicó 5 álbumes de estudio, entre los que se encontraba The Emancipation of Mimi, el cual le devolvió a las primeras posiciones en las listas de las ventas tras varios fracasos comerciales y una época personal y profesional complicada. En cambio durante esta década Mariah Carey ha publicado tan sólo 3 álbumes de estudio: Merry Christmas II You, que era la continuación del famoso disco navideño lanzado en los años 90, Me. I Am Mariah…The Elusive Chanteuse, el cual recibió grandes críticas por parte de los expertos musicales pero obtuvo unas ventas muy bajas debido a una promoción escasa y una campaña publicitaria muy discutible, y el disco que nos ocupa ahora, Caution, publicado a finales del 2018 y que ya consideré como el mejor álbum lanzado durante el año pasado. Como dato curioso, las ventas conjuntas de los tres discos publicados por Mariah Carey durante esta década no llegan al millón de copias en Estados Unidos, que es lo que vendieron The Emancipation of Mimi o E=MC en un mes. Esto nos da varias conclusiones: que las ventas de discos han descendido dramáticamente a lo largo de los años, y que Mariah Carey ha perdido gran importancia dentro del espectro comercial actual. Sin embargo no todo son las ventas y si nos centramos en la calidad y no en la cantidad, hay que destacar que Caution es uno de los mejores álbumes de toda la carrera de Mariah, ya que recibió elogios de la crítica musical y fue incluido en numerosas listas de los álbumes más importantes del 2018. Caution es un disco atemporal, que se mantiene fuera de las modas que inundan el R&B hoy en día, con ciertos toques retro inspirados en la música negra de los años 90 y se caracterizaba por ser muy breve: tan sólo contaba con 10 canciones, pero no sobraba ninguna ya que todas eran auténticas joyas del R&B/pop como With You, The Distance, Giving Me Life, One Mo’ Gen o Caution. Los dos únicos fallos que puedo sacar al álbum es la escasa promoción por parte de la discográfica de Mariah Carey (sólo fueron lanzados dos sencillos promocionales: GTFO y With You) pero sobretodo el timing del lanzamiento, ya que fue lanzado en el mes de noviembre, antesala del periodo navideño que es cuando la legendaria artista vive su momento de esplendor gracias a All I Want For Christmas Is You (el cual vuelve al top 10 en las listas de venta de todo el mundo) y se centra en sus shows navideños. Al haberse publicado un mes antes de Navidad, Caution sufrió un «coitus interruptus» en su promoción y dejó de ser noticia apenas unas semanas después de su lanzamiento. Si Caution hubiera visto la luz meses antes podría haberse exprimido más y aunque tampoco habría sido un rotundo éxito debido a la poca viabilidad comercial que tiene Mariah Carey hoy en día, sí habría logrado unas ventas superiores (recordemos que sólo fue top 5 en Estados Unidos). Si The Emancipation of Mimi fue uno de mis discos favoritos de R&B de la década del 2000, Mariah volvió a lograrlo con Caution, sin duda una obra maestra pero muy subestimado e ignorado por el público masivo.

0004033601X de CHRIS BROWN.

Durante su carrera profesional, Chris Brown ha protagonizado numerosos altercados y peleas con otros artistas y personas anónimas, pero sin duda su popularidad descendió dramáticamente tras los malos tratos que propinó a su ex-pareja Rihanna y que casi le hicieron perder todo lo que había conseguido en el mundo de la música. Sus dos primeros álbumes lograron gran éxito: ocuparon el top 5 en Estados Unidos y fueron certificados doble platino por ventas superiores a los dos millones de copias, convirtiéndole en el príncipe del R&B y uno de los cantantes más populares del momento, sin embargo tras el incidente con Rihanna publicó su tercer disco, Graffiti, el cual vendió menos de 400 mil copias, no sólo porque era de inferior calidad a sus dos primeros trabajos sino porque perdió el apoyo de muchos de sus seguidores, los cuales le dieron de lado por su mal comportamiento. Pese a que su conducta ha sido de lo más reprobable en muchas ocasiones hay que reconocer el talento que tiene Chris Brown como cantante, compositor y bailarín, y prueba de ello es que se ha convertido en uno de los artistas americanos de R&B/pop con una carrera más sólida, prolífica y consistente de las últimas décadas. Además su presencia ha sido solicitada por parte de otros artistas en numerosas ocasiones, lo cual denota su importancia en el mundo de la música. Con F.A.M.E. y Fortune, su tercer y cuarto álbum de estudio respectivamente, consiguió el #1 en Estados Unidos y logró recuperar el apoyo de muchos de sus seguidores perdidos y obtuvo unas ventas superiores a Graffiti, sin embargo considero ambos álbumes como los más flojos de la carrera de Chris, ya que perdió su esencia urbana en favor de un dance-pop genérico y anodino. En 2014 el «enfant terrible» del R&B regresó con su sexto álbum de estudio, X, que se trataba de un proyecto muy ambicioso y supuso un gran paso adelante con respecto a sus últimos trabajos. X contaba con 21 temas en su edición deluxe (era el inicio de sus futuros álbumes de monstruosa extensión), encuadrados dentro del R&B con gran influencia Hip-Hop, y contaba con numerosos artistas invitados como Usher, Brandy, Tyga, Lil Wayne, Nicki Minaj, Akon, Trey Songz o R. Kelly entre otros. Este álbum cuenta con canciones tan interesantes como «Don’t Be Gone Too Long», un épico tema R&B up-tempo con influencia dance-pop, «Loyal», el tema más Hip-Hop del álbum y que consiguió el top 10 en la lista americana, o «Fine China», un marchoso tema R&B/pop que se influenciaba del estilo de Michael Jackson. X debutó en el #2 de la lista americana de álbumes y se convirtió en el sexto disco de Chris Brown que ocupaba el top 5 en Estados Unidos. En el resto del mundo X también obtuvo buenas posiciones y ocupó el top 5 en las listas de ventas de Australia, Reino Unido y Canadá. Mientras que su álbum debut de título homónimo y Exclusive fueron los mejores álbumes de Chris durante la pasada década, mi favorito en ésta sin duda es X.

rebellious-soul-kmichelle-coverREBELLIOUS SOUL de K. MICHELLE.

Kimberly Michelle Pate, conocida artísticamente como K. Michelle, debutó en el mundo de la música en el año 2013 con Rebellious Soul, quizás uno de los mejores álbumes debut dentro del R&B/Soul de esta década, lo que la convirtió en una de las artistas revelación del género y le auguraba un futuro muy prometedor. En sus inicios, K. Michelle guardaba muchas similitudes con otra de las protagonistas a este repaso, Keyshia Cole, ya que ambas han participado en reality-shows y comparten personalidades carismáticas y controvertidas, sin embargo eso no les ha restado credibilidad como artistas puesto que sus álbumes han recibido buenas críticas por parte de los expertos musicales y han conseguido una carrera musical estable y consistente. Además ambas artistas poseen voces de soprano muy poderosas, escriben sobre sus experiencias amorosas y comparten estilo musical: el R&B contemporáneo, aunque Keyshia se acerca más al Hip-Hop/Soul mientras que K. Michelle profundiza en el Soul y tiene un sonido más clásico. Rebellious Soul, el primer álbum de la cantante de Tennessee, está compuesto en su totalidad por baladas y medios tiempos R&B/Soul sin ningún tema up-tempo, lo que permite que nos podamos centrar en sus magnificas habilidades vocales y sus letras sobre relaciones amorosas y empoderamiento femenino. El álbum debut de la voluptuosa cantante era breve pero se podía escuchar en su totalidad sin dejar pasar ningún tema debido a la gran calidad del material, del que destacan los magníficos temas «V.S.O.P.» y «Can’t Raise a Man», los cuales fueron los dos singles promocionales. Rebellious Soul debutó en el #2 de la lista americana (#1 en el componente R&B de Billboard) con unas cifras de venta más que dignas que la convertían en una de las artistas revelación del género. Sus dos siguientes álbumes, Anybody Wanna Buy a Heart? y More Issues Than Vogue, llegaron en 2014 y 2016 respectivamente y repitieron el éxito del primero, ya que también fueron top 10 en Estados Unidos y #1 en el componente R&B/Hip-Hop de la lista americana, lo que suponía un gran logro para la cantante nacida en Memphis. Una carrera musical tan prolífica y consistente no hacía presagiar que su cuarto álbum de estudio, «Kimberly: The People I Used To Know», iba a resultar un fracaso de ventas, ya que debutó en el top 60 de la lista americana y ninguno de los singles extraídos tuvieron impacto comercial. Esperemos que con su nuevo trabajo, que verá la luz este 2019, vuelva a este repaso de los mejores álbumes de R&B.

Still Standing #2STILL STANDING de MONICA.

Monica Arnold fue otra de las cantantes de R&B más importantes durante los 90 y que logró mantener su estatus durante la década del 2000, aunque como es lógico las ventas de sus álbumes y su popularidad disminuyeron a mediados de la década pasada por lo que se centró en el mercado americano, donde ha cosechado una carrera muy consistente y sólida. Su álbum debut, Miss Thang, vendió un millón de copias de Estados Unidos y contó con 4 singles muy exitosos que ocuparon el top 10 en las listas de venta, y su segundo disco, The Boy Is Mine, incluso superó el éxito del primero ya que fue certificado tres veces platino, vendió más de dos millones de ejemplares y presumió de tener tres singles #1 en la lista americana, incluyendo The Boy Is Mine junto a Brandy, el cual se mantuvo en lo más alto de Billboard durante 13 semanas, cosechó una gran acogida en el resto del mundo y se convirtió en una de las canciones de R&B más exitosas de toda la historia de la música. Su tercer álbum fue filtrado en internet, por lo que Monica decidió no lanzarlo y varias canciones de él fueron rescatadas para su siguiente disco, After The Storm, que debutó en el #1 de la lista americana de álbumes. Tras el fiasco que supuso su quinto álbum, The Makings of Me, Monica declaró que para su próximo trabajo volvería a su antiguo estilo musical ya que el sonido Snap/Hip-Hop del primer single, Everytime Tha Beat Drop, era una representación muy pobre del álbum y no encajaba con el estilo de la cantante, además recibió críticas negativas y resultó un fracaso comercial. 2010 fue uno de los años más importantes para Monica en lo personal ya que conoció al jugador de baloncesto Shannon Brown, quien se convertiría más tarde en su marido y padre de su hija, y también en lo profesional puesto que publicó su sexto álbum de estudio, Still Standing, en mi opinión uno de los mejores trabajos de su amplio catálogo musical. Still Standing está formado por 10 temas, en su totalidad baladas y medios tiempos, y regresa al sonido R&B de sus inicios con gran influencia Soul (alejándose del Hip-Hop de su anterior disco). Para este álbum Monica contó con sus habituales colaboradores Missy Elliott, Bryan-Michael Cox y Jermaine Dupri, pero trabajó por primera vez con otros productores como Jim Jonsin, Stargate o Polow da Don (quien además es primo de Monica). «Everything To Me», una preciosa balada R&B/Soul de corte retro compuesta junto a Jazmine Sullivan, y «Love All Over Me», otra emotiva balada producida por Dupri, fueron los dos singles extraídos del álbum y ambos son auténticas joyas R&B, al igual que el medio tiempo «Mirror», otro de los temas más destacados de Still Standing. Monica, al igual que su compañera, rival y más tarde amiga Brandy, logró gran éxito con sus primeros álbumes y fue una de las artistas más destacadas dentro del R&B de los 90 y principios del 2000, sin embargo sus últimos álbumes no han tenido tanto apoyo por parte del público y han cosechado unas ventas muy bajas.

The_Weeknd_-_Beauty_Behind_the_MadnessBEAUTY BEHIND THE MADNESS de THE WEEKND.

Durante esta década el R&B se ha influenciado en gran medida de la música electrónica y ha perdido el toque instrumental de hace años en favor de un mayor uso del Auto-Tune y sintetizadores. Además han aparecido nuevas corrientes musicales que han gozado de gran aceptación y se han desligado del R&B clásico, como el R&B alternativo o PR&B, donde encontramos artistas de la talla de Janelle Monáe, Miguel, Frank Ocean o The Weeknd, los cuales han recibido excelentes críticas por innovar, renovar el género R&B/Soul y darle un nuevo sonido. Nuestro protagonista, The Weeknd, tras una serie de mixtapes que recibieron grandes elogios por parte de los críticos, debutó en 2013 con «Kiss Land», que fue moderadamente exitoso en Estados Unidos, donde fue #2 en la lista Billboard. En 2015 The Weeknd publicó su segundo álbum de estudio, Beauty Behind The Madness, que supuso el espaldarazo definitivo para el cantante canadiense en todo el mundo. Este álbum difiere con respecto a Kiss Land, ya que aunque sigue ligado al R&B alternativo, es más accesible al público y toma elementos del R&B/pop comercial. Una de las canciones más destacadas del disco es «Can’t Feel My Face», que fue lanzado como tercer single y se trata de un marchoso tema R&B/Funk up-tempo firmado por Max Martin con el que el cantante amplió su fama a países donde su música no era muy popular como España. Can’t Feel My Face permaneció como el single más exitoso de The Weeknd hasta la llegada de Starboy y con él logró su primer #1 en Estados Unidos, además de ocupar el top 5 en Reino Unido, Australia o su nativa Canadá. Aunque el cantante de Toronto exploró nuevos sonidos en este álbum, muchos de los temas estaban encuadrados dentro de su habitual R&B alternativo como «Acquainted» u «Often», que cuentan con melodía dispersa y sonido oscuro. Otro de los temas más famosos del álbum fue «The Hills», lanzado como segundo single y que responde perfectamente al término «sleeper hit» ya que comenzó muy tímidamente en la lista americana pero despegó hasta llegar a lo más alto gracias al éxito de Can’t Feel My Face. Beauty Behind The Madness debutó en el #1 de la lista de ventas de Estados Unidos (donde fue certificado triple platino), Canadá y Reino Unido, y es uno de los mejores álbumes de R&B alternativo de esta década gracias a la magnífica producción y a la agradable voz de The Weeknd, que en muchos momentos recuerda a la de Ne-Yo, ya que resultan muy parecidas y comparten muchos registros.

The Best of R&B: ‘Still Standing’ de Monica

Tras dar a luz a su primer hijo, la cantante americana Monica publicó en 2006 su quinto álbum de estudio The Makings of Me, el cual reunió a sus habituales colaboradores Missy Elliott, Jermaine Dupri y Bryan-Michael Cox para dar forma a su trabajo más personal hasta la fecha. Aunque este trabajo recibió principalmente opiniones positivas de los expertos musicales, su primer single, ‘Everytime Tha Beat Drop’, que se trataba de un marchoso tema con influencia del Snap (un subgénero del Southern Hip Hop procedente de Atlanta) recibió críticas muy negativas debido a la divergencia con el habitual estilo de Monica y su fallido intento por conectar con un público más urbano. Tiempo después, la propia Monica se arrepintió del lanzamiento de ‘Everytime Tha Beat Drop’ como single ya que lo consideraba una pobre representación del álbum y no reflejaba el verdadero espíritu del proyecto. ‘The Makings of Me’ obtuvo unas ventas muy bajas, convirtiéndose en el disco menos exitoso de Monica y el resto de los singles lanzados no lograron entrar en la lista americana. Monica suele tomarse varios años de descanso entre el lanzamiento de un disco y otro, y en este caso no fue diferente, ya que en 2008 dio a luz a su segundo hijo y un año después retomó la grabación de su nuevo disco junto a sus viejos conocidos Missy Elliott y Jermaine Dupri además de nuevos productores como StarGate, Ne-Yo, Jim Jonsin o Polow da Don. En 2010 publicó su sexto álbum de estudio, titulado Still Standing, con el cual Monica quiso regresar a sus orígenes dejando un lado las tendencias o modas musicales pasajeras (como respuesta a las críticas negativas que recibió el single ‘Everytime Tha Beat Drop’) y volver a sus famosas baladas. Aunque está encuadrado dentro del R&B contemporáneo al igual que sus anteriores trabajos, la principal diferencia que tiene ‘Still Standing’ con respecto a dichos álbumes es que está muy influenciado por el clásico R&B de los años 90, tiene un gran componente Soul y abandona el toque Hip Hop presente en algunas de sus anteriores canciones ya que en esta ocasión sólo aparece un rapero como artista invitado. ‘Still Standing’ está compuesto por 10 temas, la mayoría baladas y medios tiempos, a diferencia de sus anteriores discos que resultaban más marchosos y up-tempo en su conjunto.

El single presentación del álbum fue Everything To Me, un magnífico tema R&B/Soul compuesto por Jazmine Sullivan y producido por Missy Elliott en el que Monica nos deleita con su gran torrente vocal. Este tema seguía el clásico patrón de Missy de incorporar samplers de clásicas canciones Soul y dar un toque retro a la canción, tal y como lo hizo en los singles ‘So Gone’ o ‘A Dozen Roses’. Everything To Me resultó moderadamente exitoso y alcanzó el top 50 en la lista americana y #1 en el componente Adult R&B Songs de Billboard. El segundo single lanzado fue Love All Over Me, que se trata de una bonita balada R&B/Soul producida por Jermaine Dupri en la que habla de su nuevo amor. Previamente a la publicación del álbum se lanzó el sencillo promocional ‘Still Standing’, el único tema con influencia Hip Hop y en el que aparece como artista invitado el rapero Ludacris, familiar de Monica y también originario de Atlanta. Dentro de ‘Still Standing’ encontramos temas muy interesantes como el medio tiempo ‘Mirror’, que habla de cómo el amor propio es el amor más importante que hay y en el que podemos apreciar la poderosa voz de Monica, la emotiva balada ‘Once In a Lifetime’, que habla sobre encontrar a tu alma gemela o ‘If You Were My Man’, producido por Missy Elliott y que resulta el único tema up-tempo del álbum.

Still Standing resulta un álbum muy breve pero las canciones presentes están muy bien escogidas ya que apenas sobra ninguna y en conjunto resulta un álbum muy sólido y agradable de escuchar y muestra la evolución musical y madurez de la cantante de Atlanta. Pese a la bajada generalizada de las ventas de discos durante esos años (más acentuada dentro del género R&B) y la tendencia decreciente de este género dentro del panorama musical, ‘Still Standing’ podemos considerarlo un éxito moderado, ya que alcanzó el #2 en la lista americana de álbumes y acabó vendiendo más de 700 mil copias en Estados Unidos, siendo certificado oro. Los puntos fuertes del álbum son la acertada decisión de Monica de volver a las tradicionales baladas por las que es conocida, su elegante sonido Soul, el carácter personal y honesto de las letras de las canciones y por supuesto su excelente ejecución vocal. Cabe destacar que Still Standing recibió dos nominaciones a los premios Grammy: mejor álbum R&B del año y mejor actuación vocal femenina de R&B por ‘Everything To Me’. Temas imprescindibles: Mirror, Everything To Me, Love All Over Me, Once In a Lifetime y Still Standing. Puntuación: 8/10.

The Best of R&B: ‘After The Storm’ de Monica

Con tan sólo 18 años, la cantante americana Monica logró gran éxito con su segundo álbum de estudio gracias a la excelente acogida por parte del público que obtuvieron los singles ‘The Boy Is Mine’, ‘The First Night’ y su versión de ‘Angel of Mine’, los cuales alcanzaron el #1 en la lista de ventas de Estados Unidos, haciendo de Monica una de las cantantes de R&B más importantes del momento. El álbum The Boy Is Mine ocupó el top 10 en la lista americana de álbumes, fue certificado tres veces platino, vendió más de 2 millones de copias en Estados Unidos y se convirtió en uno de los discos más exitosos del año 1998. Sin embargo, a pesar del gran momento profesional que atravesaba la cantante de Atlanta, en el plano personal pasó por uno los trances más duros de su vida, ya que en el año 2000 su mejor amigo y antiguo novio se suicidó, sumiendo a Monica en una gran depresión y obligando a cancelar la grabación de su nuevo álbum. All Eyez On Me era el título de su tercer álbum de estudio y contaba con la producción de importantes nombres de la industria musical como Jermaine Dupri, Soulshock & Karlin, Dallas Austin o Darkchild. El single anticipo del álbum fue ‘All Eyez On Me’, un tema R&B/dance-pop up-tempo producido por Darkchild que resultaba el más bailable que había lanzado Monica hasta la fecha. Tras la mediocre acogida del single ‘All Eyez On Me’ en las listas de venta, el álbum sólo se publicó en Japón y debido a su filtración en internet, su lanzamiento en Estados Unidos se canceló. Monica volvió al estudio de grabación junto a Missy Elliott y en 2003 se puso a la venta After The Storm, el cual estaba formado por canciones grabadas expresamente para el disco y varias de las que aparecían previamente en ‘All Eyez On Me’. Entre los nuevos temas se encontraba So Gone, el single presentación, que se trataba de un medio tiempo R&B de sonido retro e influencia Soul y Hip-Hop producido por Missy Eliott en el que Monica también hacía sus pinitos como rapera. Este tema tuvo una gran acogida por parte del público y ocupó el top 10 en la lista americana, además recibió muy buenas opiniones de los expertos musicales, que alabaron su estilo retro y su original sonido. Knock Knock, un original tema mid-tempo R&B influenciado por el sonido retro-Soul producido por Missy Elliott en las sesiones de grabación de ‘After The Storm’, fue lanzado como segundo single pero no tuvo un buen desempeño en las listas de venta. Como último single del álbum se lanzó U Should’ve Known Better, uno de los temas que originalmente aparecían en el álbum All Eyez On Me. Esta balada R&B/Soul producida por Jermaine Dupri contaba con un prominente uso de guitarra eléctrica y resultaba uno de los temas más destacados del disco debido a la maravillosa voz de Monica y su gran emotividad. U Should’ve Known Better recibió buenas críticas por parte de los expertos musicales y consiguió el segundo top 20 del álbum en la lista Billboard.

After The StormAfter The Storm está formado por un compendio de medios tiempos y baladas dentro del R&B contemporáneo y el Soul además de varios de temas up-tempo influenciados por el Hip Hop, y cuenta con las colaboraciones del rapero DMX y el cantante Tyrese. ‘After The Storm’ debutó en lo más alto de la lista americana de álbumes, se convirtió en el primer disco #1 de Monica y acabó vendiendo un millón de ejemplares en Estados Unidos. En el resto del mundo tuvo un impacto comercial mínimo pero aún así fue top 10 en la lista de ventas de Canadá. Mis temas favoritos del álbum son dos de las canciones que formaban parte del álbum cancelado: ‘Breaks My Heart’, una emotiva balada R&B mid-tempo producida por Soulshock & Karlin y ‘Ain’t Gonna Cry No More’, un tema up-tempo producido por Darkchild que contaba con su inconfundible sonido R&B y fue candidato a single en varias ocasiones pero finalmente no fue lanzado pese a ser uno de los temas más destacados del disco. Tal y como reza el título del álbum, tras la tormenta llega la calma y en efecto, después de recuperarse de los duros momentos personales que sufrió en el pasado y pasar por problemas discográficos con la cancelación de su álbum, finalmente Monica nos ofreció uno de sus mejores trabajos, que permanecerá como el último gran éxito en mayúsculas de la cantante. Puntuación: 8/10.

Crítica de «Code Red» de Monica

Monica-Code-RedCódigo Rojo: Monica regresa este año con el objetivo de salvar el género R&B. En una entrevista concedida hace unos meses, la cantante de Atlanta expresó su descontento con la música R&B que suena actualmente en la radio y aunque una sola artista no puede hacer mucho para cambiar esta situación, con su nuevo álbum Code Red, pretende lograr que este género vuelva a vivir una nueva juventud, ya que muchos artistas R&B que consiguieron gran éxito en los años 90 y principios del 2000, han iniciado una espiral decreciente en su éxito comercial y actualmente no pasan por sus mejores momentos. Monica ha sido una de las pocas artistas de R&B que a lo largo de los años ha conseguido tener una carrera sólida y estable a pesar de las bajas ventas de discos y ha conseguido un éxito moderado con todos sus trabajos discográficos. Su último álbum, New Life, podemos considerarlo el único tropezón dentro de su larga carrera musical ya que tuvo unas ventas muy bajas y obtuvo unas críticas muy tibias por parte de los expertos musicales en comparación a sus anteriores discos.

Por ello, para este nuevo trabajo Monica ha intentado conectar con un público más joven (ya que New Life resultaba aburrido y muy sobrio) y ha decidido darle un toque urbano contemporáneo a su música gracias a productores de la talla de Timbaland, Polow da Don o Danja. «Code Red» fue presentado con el single Just Right From Me, un tema R&B/Hip-Hop con un gran componente urbano en el que aparece como artista invitado el rapero Lil Wayne y recibió buenas críticas de los expertos musicales. Mi canción favorita de «Code Red» es «Hustler’s Ambition», una balada R&B a dúo con el cantante de origen senegalés Akon que habla de una mujer que se enamora de un criminal. También destaca el tema que da título al disco, ‘Code Red’, que cuenta con la colaboración de Missy Elliott y también participa la hija pequeña de Monica, Laiyah, que dice unas palabras al principio de la canción. ‘Code Red’ está producido por Polow da Don, se trata del único tema up-tempo del disco y aunque resulta marchoso y enérgico, no encaja con el resto del álbum ni con el estilo de la cantante. Uno de los temas más interesantes del disco es ‘I Miss Music’, en el que Monica se lamenta del estado actual de la música y echa de menos las canciones de legendarios artistas como Michael Jackson, Whitney Houston o Stevie Wonder.

En resumen, Code Red es agradable de escuchar gracias a la maravillosa voz de Monica y tiene temas muy interesantes pero no es el mejor álbum de su discografía, aunque dentro en un género tan minoritario como es el R&B y que no pasa por sus mejores momentos, es de agradecer que haya cantantes tan veteranas como Monica que intenten poner al R&B en la primera línea de la música contemporánea americana. Code Red intenta combinar las tradicionales baladas soul de Monica con temas más actuales que siguen las tendencias modernas del R&B, pero falla al no tener temas sorprendentes o distintivos, y está por debajo de los grandes álbumes de la cantante como The Boy Is Mine, After The Storm o Still Standing. Puntuación: 7/10. 

Just Right For Me

10400048_10153427566579921_3142171335788203215_n (1)La cantante americana Monica se ha centrado en los últimos años en su vida familiar, ya que fue madre por tercera vez en el año 2013, fruto de su relación con la estrella de la NBA Shannon Brown, al que conoció grabando el videoclip de su tema «Love All Over Me» y con el que se casó en 2011. Sin embargo, Monica Arnold no ha abandonado su faceta como cantante y publicó en el año 2012 su último disco de estudio, llamado New Life, que contaba con «It All Belongs To Me», el esperado dueto con Brandy tras 14 años de su exitosa colaboración en «The Boy Is Mine». New Life obtuvo peores críticas que sus trabajos anteriores, ya que muchos expertos comentaron que el repertorio no estaba a la altura del talento de Monica y el álbum estaba lleno de canciones genéricas y aburridas, además las ventas también fueron muy bajas en comparación con sus recientes álbumes. Tras el nacimiento de su pequeña Laiyah Shannon, la cantante de Atlanta empezó a trabajar en su nuevo álbum de estudio, el octavo de su larga trayectoria musical, con sus habituales colaboradores Missy Elliott, Rico Love y Polow da Don, además de otros productores como Stargate o Mike Will Made It, pero no fue hasta este año cuando confirmó Code Red como su nuevo trabajo discográfico, tras el lanzamiento del single Just Right For Me. Para esta nueva etapa musical, Monica se tiñó el pelo de rojo haciendo honor al título de su nuevo disco, pero se mantuvo fiel a su estilo R&B, ya que este nuevo tema nos devolvía al verdadero sonido R&B de los años 90 y que Monica no ha abandonado a pesar de los cambios de tendencia en el panorama urbano. Just Right For Me es un medio tiempo R&B que cuenta con la colaboración del rapero Lil Wayne y está producido por Polow da Don, que además es primo de Monica, y en él podemos seguir disfrutando de la maravillosa voz de una de las cantantes más importantes de este género. Code Red no tiene fecha de publicación definitiva, pero se espera que llegue antes de que termine el año 2015.