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The Best of R&B: “Here I Stand” de Usher

87ae3dfb522b3cba606682c8365507ab.1000x1000x12004 fue uno de los años más importantes para la música estadounidense ya que tras unos años de recesión en la industria musical debido a la piratería y el descenso en las ventas de CD’s físicos, durante dicho año se lanzaron varios álbumes que obtuvieron grandes ventas y dieron un respiro a la complicada situación que vivía la industria musical por aquellos años. Sin duda uno de los discos que ayudaron a remontar la maltrecha situación que vivía la música en ese momento fue Confessions de Usher, el álbum más exitoso del 2004 y el segundo con mayores ventas de la década del 2000 en Estados Unidos, con más de 10 millones de copias vendidas en tierras americanas (donde fue certificado diamante) y 20 en todo el mundo. El 2004 fue definitivamente el año de Usher, ya que su éxito traspasó fronteras y asentó su fama fuera de Estados Unidos, convirtiéndose en uno de los artistas de R&B más importantes de la década. 4 de los 5 singles lanzados de Confessions (Yeah!, Burn, Confessions y My Boo) ocuparon el #1 en la lista americana y acumularon 28 semanas en la posición de honor de Billboard, algo inaudito hasta entonces, haciendo de Usher el artista más importante del 2004 y uno de los responsables de la buena situación que vivió la música negra durante aquel año. Tras la intensa promoción de Confessions y su correspondiente gira, el cantante nacido en Dallas se tomó unos años de descanso en los que aprovechó para disfrutar de su vida personal, ya que se casó en 2007 con la famosa estilista Tameka Foster, y meses más tarde fue padre de un niño, Usher Raymond V. 

En mayo de 2008, Usher regresó con Here I Stand, su quinto álbum de estudio, que estaba inspirado en todos los acontecimientos personales ocurridos recientemente, como el fallecimiento de su padre Usher Raymond III, su matrimonio con Tameka Foster y el nacimiento de su primer hijo. Este álbum reflejaba la madurez adquirida por Usher y tuvo el importante reto de ser el sucesor del exitoso Confessions, por ello muchas expectativas fueron puestas en este proyecto y el cantante se tomó su tiempo en completar la grabación del álbum. Una gran cantidad de compositores y productores musicales estuvieron implicados en Here I Stand como Jermaine Dupri (habitual colaborador de Usher), Danja, Dre & Vidal, Polow da Don, Tricky Stewart & The Dream, Will.I.Am o StarGate, para dar forma a un álbum compuesto principalmente por slow-jams (medios tiempos y baladas R&B/Soul) que seguían el patrón musical de Confessions aunque con un mayor número de temas up-tempo con influencia electro-pop y dance-pop, que hacía que el álbum resultara más bailable y marchoso. Aunque superar el tremendo éxito de Confessions era imposible, Here I Stand fue uno de los álbumes más importantes del 2008: debutó en el #1 en Estados Unidos con más de 430 mil copias vendidas en su primera semana, que aunque están muy lejos del millón de copias que movió Confessions en el mismo periodo de tiempo, es una cifra muy alta, sólo superada por Mariah Carey durante el 2008. Here I Stand fue certificado platino por ventas superiores al millón de unidades en tierras americanas, pero se considera un fracaso comercial con respecto a su álbum predecesor, que superó la barrera de los 10 millones de ejemplares en Estados Unidos. 

El primer single del álbum fue Love In This Club, un medio tiempo R&B con gran componente electrónico que contaba con la colaboración del rapero Young Jeezy y estaba producido por Polow da Don. Este pegadizo tema habla de seducir a una mujer en la pista de baile de una discoteca, destaca por las habilidades vocales de Usher y logró ocupar el #1 en la lista americana de singles, convirtiéndose en el octavo #1 del cantante afincado en Atlanta. Este single no sólo fue un éxito en Estados Unidos, sino que también gozó de gran acogida en el resto del mundo, donde fue top 10 en las listas de venta de Reino Unido, Australia, Canadá, Francia o Alemania. Un remix de este tema, llamado Love In This Club Part II y que contaba con la participación de la cantante Beyoncé y el rapero Lil Wayne, fue lanzado como sencillo promocional, y por resultar tan diferente de la versión original pudo contabilizar de manera independiente en la lista Billboard, donde llegó al top 20. Como segundo single se extrajo Moving Mountains, una bonita balada R&B bajo la producción de Tricky Stewart y The Dream que hablaba de la fuerza del amor, que “mueve montañas”. Este tema destaca por las grandes habilidades vocales de Usher, ya que alterna su potente voz de tenor y el falsetto, sin embargo no tuvo buen rendimiento en las listas de venta y fue incapaz de entrar en el top 50 de Billboard a pesar de ser una de las mejores baladas lanzadas por Usher. Como muestra del lado más bailable y marchoso del álbum se lanzó como siguiente single What’s Your Name, el tema más up-tempo de Here I Stand con influencia del sonido electro-pop producido por Will.I.Am y en el que también participaba el famoso rapero y productor musical. El amor que Usher profesaba a su esposa Tameka es el tema recurrente en muchos de los temas del álbum, como el single Here I Stand, que da título al disco y se trata de una balada Soul compuesta entre otros por Usher y Polow da Don, producida por el dúo Dre & Vidal y que podemos considerarla un throwback a la música de Stevie Wonder. El último single lanzado del álbum fue Trading Places, una sensual balada mid-tempo R&B característica de Usher que recuerda a los slow jams del álbum Confessions y que podemos considerarlo un auténtico bed-banger. En resumen, Here I Stand es un buen álbum de R&B en el que encontramos a un Usher maduro y que canta al amor, pero tuvo la maldición de ser el sucesor de Confessions con todo lo que eso significa, por ello no logró el reconocimiento y mérito que se merecía, y siempre estará a su sombra, sin embargo es un buen trabajo. Puntuación: 7/10. Here I Stand – Amazon

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The Best of R&B: “Confessions” de Usher

2004 podemos considerarlo como uno de los mejores años para el R&B y quizás uno de los últimos en los que este género tuvo una posición dominante dentro del mundo de la música, ya que años más tarde el R&B iniciaría una gran recesión y su viabilidad comercial descendería dramáticamente. Para hacernos una idea del tremendo impacto que tuvo este género musical, sólo basta decir que durante el 2004 todos los artistas que llegaron al #1 en la lista americana de singles eran afro-americanos y pertenecientes al R&B y Hip Hop. En 2004 se publicaron varios álbumes encuadrados dentro del R&B que dominaron las listas de ventas de Estados Unidos y reforzaron el estatus del R&B dentro del mundo de la música, destacando sin duda Confessions de Usher, que va a ser el protagonista de este post. El tremendo éxito comercial de este álbum y de otros como “Goodies” de Ciara fue visto como un signo de recuperación en las ventas de discos tras un par de años de recesión. Confessions debutó en el #1 de la lista americana de álbumes con más de un millón de ejemplares vendidos en su primera semana a la venta, convirtiéndose en el primer álbum chart-topper de Usher en Estados Unidos y logrando varios récords: las mejores ventas en la primera semana de un artista R&B y las segundas mejores de un artista masculino. Confessions vendió 8 millones de copias en 2004, fue el álbum más exitoso del año y se convirtió en el segundo disco más vendido de la década. La longevidad de este álbum en la lista de ventas de Estados Unidos y su tremendo éxito comercial se debió al excepcional desempeño de los singles lanzados, ya que los 4 primeros sencillos extraídos alcanzaron el #1 en la lista americana y juntos acumularon nada más y nada menos que 28 semanas en el #1, todo un récord, lo que convirtió a Usher en el “rey de la música” durante el año 2004. Confessions es el álbum más personal y maduro de Usher hasta la fecha, ya que en él desnuda sus sentimientos acerca de su reciente ruptura sentimental con Chilli de TLC, y está formado principalmente por medios tiempos y baladas R&B con influencia Hip Hop y Soul, y un par de temas up-tempo dirigidos a los clubs. Aunque su habitual colaborador Jermaine Dupri junto a Bryan-Michael Cox fueron los principales responsables de Confessions, un amplio rango de productores participaron en el álbum como Terry Lewis & Jimmy Jam, Dre & Vidal, Rich Harrison o Lil Jon.

El single presentación del álbum fue Yeah!, un tema R&B y Crunk up-tempo que a priori poco tenía que ver con el estilo de Usher pero que consiguió un tremendo éxito en Estados Unidos, donde lideró la lista de ventas durante 12 semanas consecutivas, y también fue #1 en Reino Unido y Australia. Este tema estaba producido por Lil Jon y contaba con la colaboración del rapero Ludacris (ambos procedentes de Atlanta, al igual que Usher) y fue la última adición a Confessions tras pensar su discográfica que el álbum necesitaba un tema potente y enérgico como primer single. Yeah! es un tema marchoso, pegadizo y bailable dirigido a los clubs, pero no reflejaba la esencia del disco. Burn, una balada R&B producida por Jermaine Dupri y Bryan-Michael Cox, fue lanzado como segundo single y en este caso sí que representaba el espíritu personal y autobiográfico del álbum, recibió buenas críticas y logró un gran éxito comercial, ya que reemplazó a Yeah! del #1 en la lista americana, posición que ocupó durante otras 8 semanas. El tercer single fue Confessions (Part II), otro de los temas de Jermaine Dupri para el álbum y que lideró la lista Billboard durante 2 semanas, expandiendo el reinado de Usher en el año 2004. El álbum fue re-editado meses más tarde con nuevos temas, entre los que se encontraban My Boo, una balada R&B/Soul que contaba con la participación de la cantante Alicia Keys y se mantuvo en la posición de honor de la lista americana durante 6 semanas. Como último single y broche de oro del álbum se lanzó Caught Up, uno de los pocos temas up-tempo de Confessions y definitivamente el más bailable y marchoso con permiso de Yeah!. Este pegadizo tema R&B/dance-pop producido por Dre & Vidal no logró llegar al #1 como los anteriores singles, pero aún así fue top 10, lo que puede considerarse todo un logro. Entre los temas más destacados del álbum se encuentran “Throwback”, un tema R&B retro con un gran toque Soul que cuenta con el rap de Jadakiss, “Red Light”, la otra aportación de Lil Jon al disco y uno de los club-bangers de Confessions, “Follow Me”, que nos presenta a Usher como crooner, o Truth Hurts, otro de los medios tiempos R&B que hablaban de su reciente ruptura sentimental, tema presente en muchas de las canciones del disco.

Jermaine Dupri y Bryan-Michael Cox no sólo produjeron 3 de los singles #1 del álbum y una parte considerable de Confessions, sino que también fueron los responsables del éxito de “The Emancipation of Mimi”, el álbum que devolvió a Mariah Carey a su estatus de diva de la música tras un periodo comercial infructuoso, por lo que su importancia en la música en los años 2004 y 2005 fue innegable. Emancipation fue en 2005 el equivalente de Confessions en el año 2004, ya que también gozó de un tremendo éxito comercial, contó con varios singles #1 y fue otro de los responsables del buen momento que vivió el R&B y la música en general durante estos dos años antes de iniciar la industria musical otro retroceso. Sin duda Confessions es más que un simple álbum de R&B, ya fue el disco más vendido del año y el responsable de la gran presencia que tuvo el género durante ese año, además su carácter autobiográfico y personal fue muy bien recibido por los críticos musicales, convirtiéndose en el mejor álbum del cantante de toda su trayectoria y una verdadera joya dentro del R&B contemporáneo. Confessions – Amazon

Hard II Love

usherhardiiloveEn 2012, el cantante americano Usher publicó su séptimo álbum de estudio, llamado Looking 4 Myself, el cual recibió algunas críticas negativas por su falta de consistencia y por introducir un nuevo sonido musical, llamado “pop revolucionario” que consistía en una mezcla de R&B, pop, Hip Hop y música electrónica, pero dicho sonido no fue del todo bien recibido por sus seguidores (acostumbrados a un estilo más urbano) ya que las ventas de este trabajo fueron más bajas de lo habitual y no será recordado como el álbum más memorable de la larga discografía de la estrella del R&B. Tras participar como coach en The Voice durante una temporada, Usher tenía previsto publicar su nuevo álbum, titulado UR, en 2014 y lanzó tres singles: Good Kisser, She Came To Give It To You y I Don’t Mind, pero no ocuparon posiciones muy altas en las listas de venta, a excepción del ultimo de ellos que alcanzó el top 20. Usher incluso promocionó su nueva música con el “UR Experience Tour”, pero tras esta gira el cantante abandonó el proyecto UR por razones desconocidas (aunque una de ellas fue la escasa atención obtenida por parte del público de los singles lanzados), se tomó un tiempo de descanso y volvió al estudio de grabación para dar forma a su octavo disco de estudio, cuyo título definitivo ha sido Hard II Love. Para este nuevo disco, el cantante de Atlanta ha vuelto a sus orígenes y ha recuperado su habitual sonido R&B, lo cual ha obtenido grandes elogios por parte de los críticos. El single presentación de este álbum ha sido No Limit, un tema electro-R&B con influencia Trap en el que colabora el rapero Young Thug y que ha logrado un moderado éxito en la lista americana de singles. En Hard II Love, Usher ha compuesto prácticamente la totalidad de los temas y se ha rodeado de productores relativamente poco conocidos, aunque también hay algunos nombres muy conocidos como The Dream & Tricky Stewart, Raphael Saadiq o D’Mile. Hard II Love – Amazon

El regreso de Usher

Usher blackMuchos artistas originalmente encuadrados en el género R&B se vieron seducidos por el dance y la musica electrónica y tras colaborar con DJ’s (en su mayoría con David Guetta) su música evolucionó hacia el electro-pop y el dance-pop para abrirse a un mayor público. Este es el caso de Kelly Rowland, Chris Brown, Ne-Yo o Usher, el protagonista de este post, quien tras participar en el single “Without You” de Guetta, decidió experimentar con este género musical a pesar de tener una leal base de fans que sigue su música R&B desde hace muchos años. Aunque Usher ya hizo sus pinitos con musica dance-pop en Versus (re-edición de su sexto álbum Raymond vs Raymond) y obtuvo gran éxito con temas como “Dj Got Us Falling In Love” o “More”, fue con su séptimo álbum de estudio “Looking 4 Myself” con el cual experimentó con la musica electrónica, que fusionó con R&B, pop y Hip Hop y creo un nuevo estilo que él mismo denominó “pop revolucionario”. Pese a este enfoque tan arriesgado y novedoso, dicho álbum recibió críticas negativas y yo personalmente lo considero uno de los menos consistentes y flojos de Usher. 

Usher-She-Came-To-Give-It-To-You-feat_-Nicki-MinajUltimamente se ha producido el efecto contrario, y muchos artistas urbanos cuya música evolucionó hacia el dance-pop, han decidido volver a sus orígenes y a sus raíces R&B. Ejemplos recientes son Jennifer Lopez y Kelly Rowland, que con sus últimos discos volvieron al R&B de sus inicios, o Chris Brown, Ne-Yo y Usher, que con sus inminentes nuevos discos han prometido regresar a sus raíces más urbanas. Usher publicará su octavo álbum de estudio en noviembre y se llamará UR al igual que la gira que lo acompañará, que tendrá por título “The UR Experience”. El single presentación del disco fue “Good Kisser”, un tema midtempo R&B muy en la línea de los primeros singles que Usher lanza de cada disco, mientras que el segundo single es She Came To Give It To You, un marchoso tema R&B con influencias Funk producido por Pharrell Williams, que es un habitual colaborador de Usher, ya que ha trabajado con él tanto en solitario como en su antiguo grupo de productores The Neptunes. Este tema cuenta con la participación de la rapera Nicki Minaj, presente en prácticamente en todos los nuevos temas de la temporada, y que ya colaboró junto a Usher en el tema “Lil Freak” de su álbum Raymond vs Raymond.

Crítica de “Looking 4 Myself” de Usher

Es un hecho que en los últimos años muchos artistas afroamericanos se han alejado del sonido R&B y Soul con el que les hemos asociado siempre para moverse hacia el dance-pop y la música electrónica. El “efecto Guetta”, es decir, las numerosas colaboraciones que los DJ’s más importantes han hecho con los artistas urbanos, han pervertido de alguna manera el estilo tradicional R&B, y tras participar en temas dance y house, muchos de estos artistas se han visto seducidos por este sonido moderno y dirigido a las pistas de baile y se han movido en esta dirección con lo que han ganado adeptos, pero han perdido sus raíces urbanas. ¿Evolución natural u oportunismo? Artistas como Ne-Yo, Kelly Rowland, Jason Derülo, Chris Brown, Usher o Rihanna han dejado a un lado el R&B de sus primeros álbumes y se han “subido al carro” de los nuevos sonidos electrónicos, con los que han gozado de gran éxito en las pistas de baile y les ha permitido acceder a un público mas amplio. Sin embargo, sigue habiendo cantantes que permanecen fieles al R&B y Soul más convencional, como R.Kelly, Brandy, Mary J Blige, Keyshia Cole o Monica, y es de agradecer que continúen haciendo buena música negra alejados de las modas recientes, como el sonido electro-pop, que satura las radios.

Nuestro protagonista, Usher Raymond, es uno de los cantantes masculinos de R&B más importantes de todos los tiempos, ha vendido más de 60 millones de discos con sus seis primeros álbumes y es uno de los artistas más completos de este género, puesto que combina perfectamente buena voz, baile y atractivo físico. En su anterior álbum “Raymond Vs Raymond” y su posterior re-edición, llamada Versus, Usher experimentó con el sonido electro-pop y dance-pop y gracias a temas como “OMG”, “DJ Got Us Fallin’ in Love” o “More” consiguió expandir su fama a muchos países donde el R&B no es muy popular, como es el caso de España. En su nuevo álbum ha seguido por esta senda, ya que aunque las baladas y medios tiempos R&B y las colaboraciones Hip Hop siguen estando presentes en el disco, hay un componente electrónico muy importante en este disco. Usher comentó que para este album había creado el sonido “pop revolucionario”, que consiste en una mezcla de pop, R&B, Hip Hop y música electrónica. Looking 4 Myself debutó en la posición de honor de la lista americana de albumes, convirtiéndose en su cuarto álbum #1 de Usher, pero las cifras vendidas en la primera semana fueron muy inferiores a las de sus últimos trabajos discográficos.

Scream, el segundo single en Estados Unidos y primero lanzado de manera internacional, se ha convertido en un éxito en las radios y listas de venta de todo el mundo, alcanzando el top 10 en Reino Unido, Estados Unidos y Canadá. Producido por el rey midas del pop Max Martin, Scream comparte similitudes con “DJ Got Us Fallin’ in Love”, también producido por Martin, y está claramente enfocado a las pistas de baile. Climax y Lemme See, primer y tercer single de Looking 4 Myself, son mis temas favoritos del álbum, el primero por su sonido ambiental y enigmático, y el segundo por ser un clásico tema R&B, que cuenta con la colaboración del rapero Rick Ross, muy demandado últimamente. El siguiente single que se extraerá de “Looking 4 Myself” será Numb, uno de los temas más enérgicos y marchosos que podemos encontrar en el álbum y que está producido por Swedish House Mafia, de ahí el sonido tan electrónico y dance del tema.

Llama la atención que Jermaine Dupri, colaborador habitual de Usher, no participa en este álbum, aunque sí lo hacen Rico Love, The Neptunes o Danja, quienes ya han trabajado anteriormente con el cantante de Dallas, y aparecen nuevos productores como Diplo y Swedish House Mafia. En resumen, Looking 4 Myself es un buen álbum, aunque muy diferente a Confessions o 8701, sus mejores trabajos hasta la fecha, ya que añade al habitual estilo de Usher un toque electrónico y moderno que le ha hecho más accesible al formato de radio pop, aunque resulta menos cohesivo que sus últimos trabajos. Puntuación: 6’5/10. Looking 4 Myself – Amazon