The Best of R&B: ‘My Life’ de Mary J Blige

Mary_J_Blige_album_cover_My_LifeCon sólo 21 años, la joven neoyorquina Mary Jane Blige hizo su debut en el mundo de la música en el año 1992 con el álbum What’s The 411?, el cual recibió excelentes críticas por parte de los expertos musicales, que alabaron su potente voz con matices Soul, su inconfundible estilo y la combinación de música R&B, Soul y melodías del Hip Hop, que más adelante se denominó Hip Hop-Soul, convirtiendo a Mary J en la reina de este vanguardista sonido y una auténtica referencia para otras jóvenes cantantes de música negra. What’s The 411? (cuyo título proviene del antiguo trabajo de Mary como operadora, cuyo teléfono en USA es el 4-1-1) consiguió gran éxito en Estados Unidos, logró el #6 en la lista de ventas americana, produjo tres singles top 40 y fue certificado tres veces platino por ventas superiores a los 3 millones de copias en dicho país. Debido al éxito de este álbum, Mary J Blige asumió un mayor control en su música y compuso todas las canciones presentes en su nuevo proyecto musical, titulado My Life, dando a entender que todas las experiencias vividas desde que saltó a la fama han repercutido en su vida. My Life es un álbum autobiográfico en el que Mary J Blige cuenta en primera persona cómo afrontó su lucha contra la adicción al alcohol y las drogas y nos relata la relación abusiva que vivió en manos de su ex-pareja, el cantante K-Ci Hailey. Todos estos problemas personales hicieron que Mary sufriera una depresión clínica y viviera uno de los peores momentos de su vida, pero también permitió crear uno de los mejores álbumes de R&B de la historia de la música. El rapero Sean Combs, conocido por entonces como Puff Diddy, fue el responsable de la mayoría de los temas de su anterior álbum, What’s The 411? y debido a la gran química existente entre ambos hizo que se convirtiera en el productor ejecutivo de My Life y compusiera todos los temas del álbum junto a Mary J Blige y Chucky Thompson. My Life debutó en el #9 de la lista americana de álbumes (fue #1 del componente R&B/Hip-Hop de Billboard) aunque consiguió llegar al #7, destacó por su longevidad en las listas de venta ya que se mantuvo dentro de la lista americana durante un año y acabó siendo certificado tres veces platino por ventas superiores a los 3 millones de ejemplares en Estados Unidos.

My Life está compuesto principalmente por medios tiempos y baladas R&B/Soul con gran influencia del Hip Hop y sigue profundizando en el sonido Hip Hop-Soul iniciado por Mary J Blige en su anterior trabajo. My Life sigue el patrón típico de los álbumes de este género durante los años 90: el carácter downtempo del R&B, donde las canciones son tranquilas (con excepción de un par de temas up-tempo) y el uso de gran cantidad de samplers de clásicos temas de Soul de los 70 y artistas como Curtis Mayfield, Rick James, Teddy Pendergrass o Marvin Gaye. El single presentación del álbum fue Be Happy, un marchoso tema R&B que ocupó el top 30 en la lista americana y con el paso de los años se ha convertido en un clásico dentro de la discografía de la cantante. El segundo single fue la versión del tema de Rose Royce I’m Goin’ Down, que se trata de una melancólica balada Soul y destaca por el hecho de que la versión de Mary J Blige consiguió ser más popular y exitosa que el tema original, ya que ocupó el top 30 en la lista americana y fue #12 en Reino Unido, la mejor posición de Mary en la lista británica hasta la fecha. El tercer single lanzado fue You Bring Me Joy, un tema R&B up-tempo que destaca por ser el más marchoso dentro de un álbum en en el que predominan los medios tiempos y las baladas. Esta canción contenía un sample de un famoso tema de Barry White y tuvo un rendimiento moderado en la lista americana. El medio tiempo Hip Hop-Soul Mary Jane (All Night Long) fue el siguiente extraído del álbum, recibió grandes críticas por el uso de varios famosos samplers entre ellos ‘Mary Jane’ de Rick James y ‘All Night Long’ del grupo Mary Jane Girls y ocupó nuevamente el top 40 en la lista Billboard. En la edición internacional del álbum se incluye la versión del clásico tema ‘(You Make Me Feel Like) A Natural Woman’ de Aretha Franklin.

En resumen, este álbum se ha convertido en un clásico del R&B de los años 90, ha sido fuente de inspiración de una generación entera de artistas que han tomado como influencia la música de Mary J Blige y es uno de los álbumes pioneros del sonido Hip Hop-Soul que adoptaron multitud de cantantes posteriormente. My Life es un gran álbum nacido de un difícil momento personal pero que encumbró a la fama a una de las artistas más importantes del mundo de la música, Mary J Blige, la auténtica reina del Hip Hop-Soul. Puntuación: 8/10.

Crítica de «The Definition of…» de Fantasia

48d485a26d14901cc32f4b8e14d0ec19.600x600x1A finales de julio la cantante Fantasia publicó su quinto álbum de estudio, bajo el titulo de The Definition of… dando a entender que es su trabajo discográfico más personal hasta la fecha y en el que a través de sus canciones vamos a poder conocer la esencia de la artista, ya que en sus propias palabras representa la definición de mujer luchadora y fuerte, y también la definición del amor. Su reciente matrimonio sin duda ha influido en las letras de las canciones que forman parte de este álbum, que hablan del amor, el empoderamiento femenino y mantenerse positivo ante las adversidades de la vida. El estilo musical de «The Definition of…» sigue los pasos de su anterior álbum, Side Effects of You, y está formado principalmente por medios tiempos y baladas dentro del R&B/Soul contemporáneo con cierta inspiración de la música Gospel, aunque podemos encontrar varios temas up-tempo influenciados por el sonido Rock. Durante la promoción de su último disco, la cantante definió su nuevo estilo musical como Rock Soul, el cual podríamos definirlo como un R&B contemporáneo con influencia de sonido Soul y Rock vintage, aunque este estilo está presente únicamente en los temas más up-tempo del álbum. «The Definition of…» debutó en el #6 de la lista americana de álbumes, convirtiéndose en el cuarto disco top 10 de Fantasia en Estados Unidos y demostrando que su carrera musical (pese al lógico descenso en las ventas de discos) ha sido muy consistente desde sus inicios, ya que pertenece a un nicho privilegiado dentro del actual Soul/R&B gracias al gran apoyo que le han brindado sus fans durante toda su trayectoria musical, tras ganar la tercera temporada del concurso musical American Idol en el año 2004, haciendo de Fantasia una de las cantantes más destacadas del R&B/Soul contemporáneo junto con K. Michelle, Jazmine Sullivan Keyshia Cole o Monica entre otras.

No Time For It se lanzó como primer single promocional del álbum y se trataba de un clásico medio tiempo R&B en el que la cantante se centra en bloquear la negatividad y el drama en favor del éxito profesional y personal. Como segundo single previo al lanzamiento del álbum se lanzó Sleeping With The One I Love, una épica balada Soul/Blues que podría pertenecer perfectamente a la banda sonora de una película de 007 por el dramatismo en su interpretación y su potente instrumentación. Este tema, compuesto y producido por el legendario cantante R. Kelly, sin duda es una de las obras maestras del disco y muestra la potente y personal voz de la cantante. Entre los temas más destacados del disco se encuentran el medio tiempo retro ‘So Blue’ que nos sumerge en una agradable atmósfera ambiental, la balada R&B/Soul mid-tempo ‘When I Met You’ que se convirtió en el tercer single del álbum, la original balada ‘Ugly’ que supone una divergencia con respecto al habitual sonido de Fantasia al adoptar influencias de la música Country, o ‘Crazy’, un potente tema up-tempo con prominente uso de guitarra eléctrica que refleja a la perfección el sonido Rock-Soul adoptado por la cantante. En resumen, ‘The Definition of…’ ciertamente nos da la definición de la nueva Fantasia: una mujer empoderada, luchadora, enamorada y más fuerte que nunca. Sin duda, un buen álbum de R&B/Soul. Puntuación: 7/10.

Crítica de ‘Meaning of Life’ de Kelly Clarkson

Kelly-Clarkson-Meaning-Of-LifeEste otoño está convirtiéndose en uno de los más prolíficos de los últimos años en cuanto a lanzamientos musicales ya que durante las últimas semanas se han puesto a la venta una gran cantidad de álbumes muy interesantes y se han producido grandes regresos de artistas que se habían tomado un descanso del mundo de la música. Siguiendo otros importantes lanzamientos como los de Shania Twain o Pink, el mes de octubre termina con la publicación de Meaning of Life, el octavo disco de estudio de la cantante americana Kelly Clarkson. En las entrevistas promocionales previas al lanzamiento del disco, Kelly Clarkson ha declarado que ‘Meaning of Life’ es el álbum que el público esperaba de ella tras ganar el concurso American Idol y también es el trabajo que siempre ha querido grabar y no había tenido la oportunidad hasta ahora. Sin duda, la salida de su antigua discográfica RCA (con la que ha tenido una relación muy tensa durante años debido a diferencias creativas con Clive Davis) y su nuevo contrato con Atlantic Records le ha permitido crear el álbum con el que había soñado durante años. Durante los últimos años, Kelly Clarkson ha sido una de las mayores representante del pop/rock femenino, ya que sus potentes y enérgicos temas han ocupado posiciones muy altas en las listas de venta, sus álbumes han obtenido buenas críticas y una respuesta comercial muy positiva y ha sido una de las artistas femeninas más queridas y apoyadas no sólo entre la gente joven sino por el público en general. Sin embargo, para este nuevo trabajo, la cantante texana ha decidido dar un giro musical y dejar a un lado su característico estilo pop/rock para adoptar un sonido retro Soul/R&B muy diferente pero que se adapta perfectamente a ella y encaja con su potente voz llena de matices negros. El single presentación del álbum ha sido Love So Soft, uno de los mejores temas que se han lanzado durante este año y ha sorprendido a todos por la divergencia musical con respecto a sus habituales temas y ha recibido grandes críticas de los expertos musicales. Love So Soft es un tema pop/R&B y Soul up-tempo producido por Jesse Shatkin, con cierta influencia del sonido Motown en el que Kelly Clarkson muestra su lado más «black» y podría haber sido interpretado perfectamente por una cantante afroamericana de Soul. La cantante texana ha declarado que las influencias para este álbum han sido Whitney Houston, Aretha Franklin o Mariah Carey y aunque el resultado de este trabajo dista mucho del estilo de dichas cantantes, sí posee un importante aroma Soul que se adapta a la perfección con los matices negros de la voz de Kelly. Sin embargo a pesar de la gran promoción de ‘Love So Soft’ por parte de Kelly y el espectacular videoclip que acompaña al tema, el resultado comercial ha sido muy tibio y apenas ha alcanzado el top 50 en la lista de ventas de Estados Unidos. Loft So Soft se lanzó como single de doble cara-A junto con el tema Move You, una balada Soul con influencia Rock y Gospel con uso prominente de cuerdas y batería.

El sonido Motown está presente en varios de los temas del disco como ‘Whole Lotta Woman’, que resulta un himno de empoderamiento femenino y es uno de los temas más enérgicos y bailables o ‘Medicine’, pero también hay temas con aroma R&B como ‘Didn’t I’, que habla de cómo una pareja le abandonó después de haberse comprometido con ella o ‘Would You Call That Love’, la única contribución de Greg Kurstin, en el que abandona su clásico estilo electro-pop para adoptar un sonido R&B retro. En el álbum hay una gran presencia de baladas pop más tradicionales como ‘Meaning of Life’, en el que relata cómo un nuevo amor le ha hecho poner fin a la soledad y le ha dado el «significado de la vida» o ‘I Don’t Think About You’, que recuerda el estilo de la primera Mariah Carey. A pesar del cambio musical, sigue habiendo canciones como ‘Heat’ que mantienen la influencia pop/rock de sus anteriores trabajos, pero con un toque Soul/R&B que lo convierte en el equivalente del tema ‘Miss Independent’ de su álbum debut. Kelly Clarkson ha compuesto 4 canciones del álbum y entre los productores implicados en este proyecto se encuentran The Monarch, Jesse Shatkin, Jason Halbert o Greg Kurstin, el responsable de los últimos álbumes de Kelly pero cuya presencia se ha reducido a un sólo tema en este disco. En resumen, ‘Meaning of Life’ se une a la lista de álbumes imprescindibles que se han puesto a la venta en las últimas semanas y gracias a su gran producción, la maravillosa voz de Kelly Clarkson, su sonido fresco y el original cambio de estilo musical promete ser uno de los trabajos más importantes y exitosos de este otoño. Sin duda, ‘Meaning of Life’ supone una gran aportación al amplio catálogo musical de Kelly Clarkson, es uno de los discos más cohesivos de su carrera y demuestra que es una artista muy versátil y completa ya que ha probado suerte con el pop/rock, electro-pop, Country y ahora se atreve con el Soul/R&B, que es el estilo que más encaja con su voz y se adapta mejor a la etapa madura y serena que está viviendo Kelly Clarkson en la actualidad. Temas imprescindibles: Love So Soft, Whole Lotta Woman, Didn’t I, Medicine, Heat y I Don’t Think About You. Puntuación: 7’5/10.

The Best of R&B: «Just Like You» de Keyshia Cole

Just_like_You_(Keyshia_Cole_album)En el año 2005, una joven cantante llamada Keyshia Cole hizo su debut en el mundo de la música con el álbum The Way It Is, que contó con los hit singles ‘I Shoulda Have Cheated’ y ‘Love’, los cuales ocuparon el top 40 en la lista americana de singles y el top 5 en el componente R&B/Hip-Hop de la lista Billboard. ‘The Way It Is’ debutó en el #6 de la lista americana de álbumes, recibió grandes críticas de los expertos musicales por las habilidades vocales de Keyshia Cole y su talento como compositora y gracias al buen rendimiento de los singles lanzados, dicho álbum acabó vendiendo más de un millón y medio de ejemplares, siendo certificado platino en Estados Unidos y convirtiéndose en uno de los debuts más exitosos de una cantante de R&B recién llegada al panorama musical y uno de los discos con mayor longevidad en la lista de ventas del año 2005. El estilo musical de Keyshia estaba encuadrado dentro del R&B y el Hip-Hop/Soul y su manera de cantar recordaba a las legendarias artistas Mary J Blige y Faith Evans, dos de las mayores influencias de Keyshia. La cantante procedente de Oakland (California) también captó la atención del público gracias a su participación en el reality show ‘Keyshia Cole: The Way It Is’, en el que se relataba sus humildes orígenes y el camino que recorrió hasta grabar su álbum, además de contar su turbulenta vida personal y familiar. Gracias a la carismática y controvertida personalidad de Keyshia, este reality show se convirtió en uno de los programas más vistos de toda la historia del canal BET, dirigido principalmente al colectivo afroamericano.

Tras este álbum, la presencia de Keyshia Cole fue requerida por varios artistas como Sean Paul, con quien colaboró en (When You Gonna) Give It Up To Me, un pegadizo y bailable tema R&B/reggae que obtuvo gran éxito en todo el mundo (ocupó el #3 en la lista americana, la mejor posición de la artista hasta la fecha) o P. Diddy, quien no dudó en contar con la magnífica voz de Keyshia en Last Night, que nuevamente alcanzó el top 10 en Estados Unidos. Dos años después del lanzamiento de ‘The Way It Is’, Keyshia Cole regresó con su segundo álbum de estudio, titulado Just Like You, el cual estaba compuesto en su totalidad por la propia cantante y producido por algunos de los mejores nombres de la industria musical como Missy Elliott, Soulshock & Karlin, The Runners, Scott Storch, Bryan-Michael Cox y Darkchild, aunque la producción ejecutiva recayó sobre Ron Fair, quien también supervisó su álbum debut. Este trabajo es mucho más personal que el anterior y en él Keyshia reflejó sus propias experiencias amorosas y las complicadas relaciones con los hombres con un tono de rabia y angustia que se convertiría en su rasgo más característico como vocalista. ‘Just Like You’ debutó en el #2 de la lista americana de álbumes con unas ventas de 280 mil unidades en su primera semana, un gran avance con respecto a las cifras de ‘The Way It Is’ y logró el #1 en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard. Este álbum continúa con el sonido R&B, Soul y Hip-Hop/Soul presente en su anterior trabajo pero cuenta con un mayor componente Hip Hop debido a las colaboraciones con artistas de este género como Missy Elliott, Lil’ Kim, Too Short o la por entonces desconocida Amina Harris. Gracias a la gran presencia en las radios americanas de los temas del álbum, ‘Just Like You’ acabó vendiendo 1’7 millones de copias en Estados Unidos, fue certificado platino y estuvo nominado a mejor álbum R&B contemporáneo en la edición 50ª de los premios Grammy, aunque perdió contra el cantante Ne-Yo.

El primer single del álbum fue Let It Go, un marchoso tema R&B/Hip-Hop de moderna producción compuesto por Missy Elliott que fue rechazado por varias cantantes hasta llegar a manos de Keyshia, quien decidió grabarlo junto a la propia Missy y la icónica rapera Lil’ Kim. Este single alcanzó el #7 en la lista americana (#1 en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard) convirtiéndose en su mejor posición como artista principal y todavía hoy permanece como su mayor éxito. ‘Let It Go’, el cual samplea un tema del legendario rapero Notorious BIG, fue un auténtico ‘club banger’ durante el año 2007, estuvo nominado a los premios Grammy como mejor colaboración rap/cantada y acabó siendo certificado doble platino en Estados Unidos por ventas superiores a los dos millones de copias entre CD singles y descargas digitales.

Shoulda_Let_You_GoEl segundo single fue Shoulda Let You Go, un clásico tema R&B con melodía de violines producido por Rodney «Darkchild» Jerkins que cuenta con la participación de la rapera Amina Harris, quien Keyshia le dio su primera oportunidad en el mundo de la música. Este tema es uno de los más destacados de ‘Just Like You’ y mi favorito personal del álbum debido a la conjunción de su ritmo up-tempo, la versatilidad vocal de Keyshia, el rap de Amina y la composición del tema, que trata de «dejar marchar» a tu amante cuando la relación está pasando por malos momentos. ‘Shoulda Let You Go’ no obtuvo tan buen desempeño comercial como el anterior single, sin embargo alcanzó el top 40 en la lista americana y el top 10 en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard. Tras dos temas marchosos y dirigidos a los clubs, Keyshia mostró su lado más sensible y emotivo con la balada R&B/Soul I Remember, que fue elegido como tercer single del álbum. En temas como éste, Keyshia se encuentra en su zona de confort ya que las baladas se adaptan perfectamente a la poderosa voz de la cantante. ‘I Remember’ obtuvo una gran acogida entre el público y ocupó el top 30 en la lista americana y el #1 en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard. Keyshia Cole acertó plenamente con la elección de los singles ya que escogió las mejores canciones del álbum y continuando la gran calidad de los anteriores temas, como cuarto y último single se eligió Heaven Sent, un medio tiempo R&B que recibió grandes críticas y fue nominado a dos premios Grammy, como mejor canción R&B y a mejor actuación vocal de R&B. Además la respuesta comercial del single fue muy positiva ya que ocupó el top 30 en lista de éxitos de Estados Unidos y nuevamente fue #1 en el componente R&B de Billboard, el tercer single del álbum ‘Just Like You’ que ocupaba dicha posición. Aparte de estos cuatro magníficos singles, hay otros temas que destacan dentro del álbum como ‘Didn’t I Tell You’, un tema con gran influencia Hip-Hop que cuenta con la colaboración del rapero Too Short, la emotiva balada ‘Just Like You’ que daba título al álbum y sirvió como tema principal de su reality show, ‘Give Me More’, uno de los temas más up-tempo del disco o ‘Got To Get My Heart Back’, en el que Keyshia se lamenta de que su amor no es correspondido por su pareja. En resumen, ‘Just Like You’ es el álbum más completo y redondo de su trayectoria y junto con su debut ‘The Way It Is’ y su siguiente trabajo ‘A Different Me’, forman el trío de ases que han hecho de Keyshia Cole una de las cantantes más destacadas del R&B/Soul contemporáneo. Puntuación: 8’5/10.

Crítica de «Bluebird of Happiness» de Tamar Braxton

Tamar_Braxton_Bluebird_of_HappinessEn el año 2015, la cantante y estrella de reality-shows Tamar Braxton publicó Calling All Lovers, su cuarto trabajo discográfico, el cual ocupó el top 5 en la lista americana de álbumes y contó con el single «If I Don’t Have You», que fue nominado a los premios Grammy del año 2016 como mejor actuación de R&B, aunque perdió en favor de The Weeknd. Bluebird of Happiness es el título del quinto álbum de estudio de la hermana menor de las Braxton, que se puso a la venta en una semana de extrema competencia (ya que el mismo día se publicaron el esperado álbum de Shania Twain y los nuevos discos de Demi Lovato y Miley Cyrus) y debutó en un discreto puesto #14, muy inferior a las posiciones que ocuparon sus dos últimos álbumes. Este trabajo discográfico es el primero que Tamar lanza tras su participación en el programa de baile Dancing With The Stars y su despedida del talk-show The Real que protagonizaba en la TV americana junto a otras celebrities. Tamar ha declarado que Bluebird of Happiness será su último disco de estudio, lo que ha entristecido a sus fans, quienes durante 10 años sufrieron la retirada de Tamar del mundo de la música y tuvieron una gran paciencia hasta que en 2012 regresó con Love And War, su álbum más exitoso en las listas de venta y uno de los mejores valorados dentro de su trayectoria como cantante. Las 11 canciones presentes en Bluebird of Happiness están compuestas por la propia Tamar y producidas por importantes nombres de la industria musical como Darkchild, Cory Rooney o Troy Oliver entre otros. 

El single adelanto del álbum ha sido My Man, una emotiva balada R&B que ha recibido buenas críticas por parte de los expertos musicales por la poderosa voz de Tamar y el dramatismo en su interpretación, y destaca por sus sorprendentes letras, que hacen referencia al matrimonio de sus padres y la relación de ambos tras su divorcio, teniendo en cuenta la perspectiva de su madre aunque conectando con sus propias experiencias amorosas fallidas. Según las propias palabras de Tamar, este tema es un himno para todas las personas que han sido engañadas. Este álbum está formado principalmente por baladas Soul y medios tiempos R&B, y entre las canciones más destacadas se encuentran Blind, una balada Soul con influencia Gospel que ha sido escogido como segundo single, «Hol’ Up», el tema más Hip Hop del álbum que cuenta con la colaboración del rapero Yo Gotti, «Run Run», un pegadizo tema R&B con aroma reggae, o «My Forever», un clásico tema R&B muy característico de Tamar que podría pertenecer al disco Love and War. Aunque Tamar posee una gran voz y es una cantante elegante y con talento, no pasará a la historia de la música por sus logros y siempre estará a la sombra del éxito de su hermana Toni, sin embargo ha conseguido hacerse un hueco dentro del género R&B/Soul americano, ya que ha logrado dos álbumes top 5 en la lista americana, ha estado nominada a los premios Grammy en 4 ocasiones y ha ganado tres premios Soul Train Music Awards, que son uno de los premios más importantes de la música negra. Esperemos que Bluebird no sea en realidad su último álbum de estudio y cambie de opinión al igual que hizo su hermana cuando anunció su retirada del mundo de la música, ya que aunque no sea su mejor trabajo, sí es una buena adición a su catálogo musical. Puntuación: 6/10.

Deadwood, el gran regreso de Toni Braxton

toni-braxton-deadwoodToni Braxton fue una de las cantantes de R&B más importantes durante los años 90, cuando sus discos vendían millones de copias en todo el mundo, sus singles copaban las listas de ventas y su popularidad se encontraba en su momento álgido. Sin embargo después del lanzamiento de The Heat, su tercer disco de estudio, las cosas cambiaron ya que las ventas de sus sucesivos álbumes descendieron dramáticamente y su carrera entró en un gran declive, lo que se unió a varios cambios de sello discográfico, quiebra económica y graves problemas de salud, los cuales hicieron que la mayor de las hermanas Braxton pasara por sus peores momentos personales y profesionales. Su último trabajo discográfico fue Love, Marriage & Divorce, un disco grabado junto al cantante y productor musical Babyface, fue publicado en el año 2014 y supuso un paso adelante en comparación con sus anteriores álbumes, ya que recibió buenas críticas por parte de los expertos musicales, ganó un premio Grammy al mejor álbum R&B del año y debutó en el #4 de la lista americana de álbumes obteniendo unas ventas decentes. Desde entonces apenas hemos tenido noticias de Toni Braxton, salvo su participación en el reality-show que protagoniza junto a sus hermanas y la gira que dio el año pasado repasando sus grandes éxitos en ausencia de nueva música. Tres años después de su trabajo junto a Babyface (más de siete desde su último disco en solitario, Pulse), la veterana cantante ha regresado con fuerza al panorama musical con su nuevo single Deadwood, anticipo del que será su octavo álbum de estudio, que tendrá por título Sex & Cigarettes y se pondrá a la venta a principios del 2018. Este precioso medio tiempo R&B/Soul con melodía de guitarra y violines compuesto por la propia cantante nos trae de vuelta la música negra de los años 90, cuando las canciones de este género tenían sentimiento y alma. Sin duda, Deadwood es uno de los mejores temas R&B de la temporada gracias a sus profundas letras y a la personal voz de Toni, que el paso de los años no han quitado un ápice de fuerza y sigue sonando de maravilla. Toni Braxton ya no es la súper estrella del R&B que triunfaba hace un par de décadas ya que las reglas de la industria musical han cambiado radicalmente desde entonces, sin embargo a sus 50 años sigue teniendo una belleza envidiable y una elegancia natural que pocas artistas poseen, pero sobretodo una magnífica y distintiva voz grave con la que nos enamoró a todos gracias a canciones inolvidables como Un-Break My Heart, por lo que cada vez que lanza nueva música es motivo de celebración y alegría para los amantes del R&B y el Soul, géneros donde Toni Braxton sigue siendo una de sus mayores representantes.

Crítica de «Strength of a Woman» de Mary J Blige

mary-j-blige-strength-of-a-woman-album-cover-art-1493354177Strength of a Woman es el título del decimotercer álbum de estudio de la Reina del Hip Hop-Soul Mary J Blige, que se puso a la venta el pasado mes de abril. Este es el primer disco de la cantante neoyorquina desde The London Sessions, publicado en 2014 y en el que Mary experimentó con la música británica tras pasar un mes en la capital de Reino Unido. En dicho álbum se alejaba de su habitual estilo musical para trabajar con jóvenes compositores y productores británicos y experimentar con los sonidos típicos de este país, como el garage y el R&B, Soul y Dance «made in Britain». The London Sessions recibió buenas opiniones por parte de los críticos musicales por la constante re-invención de Mary J Blige, su capacidad para adaptarse a las nuevas tendencias y su gran versatilidad para ampliar su espectro musical. En julio del año pasado la cantante se divorció de su marido y manager tras 12 años casados alegando diferencias irreconciliables. Este duro momento personal inspiró a Mary para crear uno de sus álbumes más personales hasta la fecha y en él muestra la fuerza que tienen las mujeres (como cita el título del disco) ante las adversidades de la vida. Meses antes de la publicación del Strength of a Woman, la veterana artista lanzó el single presentación del álbum, titulado Thick of It, que se trataba de un medio tiempo R&B con influencia del sonido Trap compuesto por Mary J Blige junto a Jazmine Sullivan y que nos devolvía al verdadero estilo de Mary tras su coqueteo con la música británica. Este tema resulta un auténtico club-banger y hace referencia a su fallido matrimonio y relata cómo se esforzó en mantener vivo el amor a pesar de los problemas en la relación. Como segundo single, se lanzó la balada R&B mid-tempo U + Me (Love Lesson), donde podemos apreciar la potente y fantástica voz de Mary y coincidiendo con el lanzamiento de este trabajo llegó el tercer single, un tema con gran influencia Hip Hop llamado Love Yourself, que cuenta con la colaboración del rapero Kanye West. 

Este álbum ha entrado en el #3 de la lista americana de álbumes con más de 72 mil copias en su primera semana (su mejor posición desde Stronger With Each Tear que debutó en el #2 en 2009), logrando el noveno top 5 para la cantante y demostrando que sigue siendo un peso pesado en la industria musical tras 25 años de carrera profesional y posiblemente la artista de R&B/Soul con la trayectoria más sólida y equilibrada dentro del género. Todas las canciones de «Strength of a Woman» están compuestas por la propia Mary y en ellas nos relata su sufrimiento tras su divorcio y la rabia y el desamor que vivió tras el fin de su matrimonio. La cantante y compositora Jazmine Sullivan ha participado en la composición de 4 temas del álbum y como artistas invitados aparecen Missy Elliott y DJ Khaled en el tema Glow Up y Kanye West en Love Yourself. DJ Camper se ha encargado de la producción de la mayoría de los temas, incluidos los singles Love Yourself y Thick of It, aunque también han participado Hit-Boy, Lamb y Neff-U. Entre los temas más destacados del álbum se encuentran la balada Soul «Set Me Free» en la que Mary nos deleita con su enorme torrente vocal, «Find The Love», el tema más up-tempo del álbum que cuenta con un gran aroma Funk o «Strength of a Woman», el tema que da título al álbum y que resume a la perfección el espíritu de este proyecto. En resumen, este trabajo es uno de los más personales dentro de la discografía de Mary J Blige y también uno de los más sólidos de su carrera ya que en él vuelve a su clásico sonido Hip Hop-Soul y recupera el estilo de My Life II (tras experimentar con el sonido británico de The London Sessions) aunque es menos up-tempo que éste y profundiza en baladas y medios tiempos R&B y Soul. Definitivamente las mujeres tienen una gran fuerza y Mary J Blige es un claro ejemplo de ello. Puntuación: 7/10.

The Best of R&B: «The Element of Freedom» de Alicia Keys

The Element of FreedomUna joven cantante neoyorquina llamada Alicia Keys debutó en el mundo de la música en el año 2001 con el tema Fallin’, el cual consiguió captar la atención del público, ocupó posiciones altas en las listas de venta y se convirtió en uno de los temas más importantes de aquel año. Fallin’ pertenecía a su primer álbum, Songs In A Minor, que consiguió el #1 en la lista americana y gracias a él Alicia Keys recibió grandes críticas por parte de los expertos musicales, que alabaron su virtuosismo como pianista, sus habilidades como compositora, su maravillosa voz y su estilo musical, que recuperaba el Soul y R&B de los años 60 y 70, aunque con influencia del Hip Hop moderno. ‘Songs In A Minor’ resultó un gran éxito en Estados Unidos al ser certificado 6 veces platino por vender más de 6 millones de copias y en el resto del mundo también obtuvo una acogida espectacular, logrando superar los 15 millones de ejemplares vendidos en todo el planeta. En 2007 Alicia Keys regresó con su segundo álbum de estudio, llamado The Diary of Alicia Keys, en el que continuaba con su estilo Neo-Soul y R&B, sus clásicas baladas con acompañamiento de su inseparable piano, sus profundas letras y su espectacular voz. The Diary contó con los hit singles ‘If I Ain’t Got You’ y ‘You Don’t Know My Name’, los cuales ocuparon el top 5 en la lista americana, lograron consolidar el éxito de la cantante y consiguieron que el álbum alcanzara nuevamente #1 en Estados Unidos con unas ventas superiores a los 4 millones de copias. Tras un disco ‘Unplugged’ con canciones en directo, Alicia regresó en 2007 con su tercer álbum de estudio, titulado As I Am y que estuvo precedido por ‘No One’, un medio tiempo R&B que se convirtió en el single más exitoso de la carrera de la cantante y uno de los más importantes aquel año, ya que alcanzó el #1 en la lista americana y el top 5 en los principales mercados musicales. As I Am consiguió un récord al debutar en el #1 en la lista de ventas de Estados Unidos (el cuarto álbum #1 consecutivo para Alicia) con más de 700 mil copias en la primera semana, la cifra más alta de ventas que había logrado una cantante femenina de R&B hasta el momento. Este álbum recibió críticas positivas por parte de los expertos musicales por su talento como cantante y pianista (aunque fueron ambivalentes acerca de sus habilidades como compositora) y ganó tres premios Grammy.  

A finales del año 2009 la cantante nacida en Hell’s Kitchen (Manhattan) regresó con su cuarto álbum de estudio, titulado The Element of Freedom y que marcó una divergencia musical con respecto a sus anteriores trabajos ya que perdía su toque Soul clásico para adoptar un sonido R&B/pop moderno y actual con más medios tiempos, aunque siguen apareciendo sus características baladas con acompañamiento de piano. Todas las canciones del álbum están compuestas por la propia Alicia bajo la producción de su habitual colaborador Kerry Brothers además de Jeff Bhasker o Swizz Beatz, quien se convertiría en su marido. ‘The Element of Freedom’ debutó en el #2 de la lista americana, convirtiéndose en el primer álbum de Alicia que no conseguía llegar a lo más alto en Estados Unidos, sin embargo las ventas superaron los dos millones de copias en tierras americanas. El single presentación del álbum fue Doesn’t Mean Anything, un tema R&B mid-tempo de letras inspiradoras en las que Alicia habla de la importancia del amor por encima de las necesidades materiales. Este tema recibió buenas opiniones de los críticos pero no cumplió las expectativas comerciales en Estados Unidos (donde apenas fue top 60), aunque resultó otro top 10 para Alicia en Reino Unido y Alemania. El segundo single lanzado fue Try Sleeping With The Broken Heart, una moderna balada R&B con influencia synth-pop donde la cantante muestra todo su torrente vocal y que recibió grandes elogios de los expertos musicales, ya que lo consideraron el tema más sobresaliente del álbum, opinión a la que me sumo ya que es mi tema favorito del disco y una de las mejores canciones dentro de la trayectoria de Alicia. ‘Try Sleeping’ mejoró el rendimiento comercial del anterior single en la lista americana y ocupó el top 30 y en Reino Unido nuevamente fue top 10. Como tercer single llegó una de las canciones más llamativas y originales del álbum, Put It In a Love Song, que se trata de un tema R&B up-tempo a dúo con Beyoncé y resulta el más bailable y marchoso dentro de la discografía de Alicia hasta la fecha. ‘Put It In a Love Song’ guarda similitudes con ‘Single Ladies’ de la propia Beyoncé, cuenta con la producción de Swizz Beatz y fue lanzado como tercer single de manera muy limitada en algunos países del mundo, pero tras la cancelación del videoclip y su escasa promoción, apenas tuvo impacto en las listas de venta.

Otros de los temas más destacados del álbum son ‘Love Is My Disease’, ‘Wait Til See You My Smile’ y ‘Un-Thinkable (I’m Ready)’, tres baladas R&B/Soul clásicas que nos devuelven al estilo original de Alicia presente en sus primeros trabajos. El álbum también incluye la versión en solitario de ‘Empire Estate of Mind’, el single de Jay-Z que triunfó en las listas de venta de todo el mundo, y que en este caso está cantado en su totalidad por Alicia. Con más de 30 millones de copias vendidas de sus 4 primeros álbumes, Alicia Keys terminó la década del 2000 como la segunda cantante femenina de R&B más exitosa, por detrás de Beyoncé. Aunque su éxito comercial ha ido en descenso a lo largo de los años (algo normal por las circunstancias de la economía y la bajada de las ventas de discos) nadie duda del importante impacto que ha tenido la cantante en la música en general y en la posición dominante que vivió la música R&B durante los primeros años de la década del 2000. En resumen, Alicia Keys siempre se ha caracterizado por lanzar excelentes singles pero dentro de sus álbumes aparece un relleno excesivo, sin embargo ‘The Element of Freedom’ puedes escucharlo sin pasar apenas ningún tema y resulta uno de los trabajos más sólidos de su carrera. Puntuación: 8/10.

The Best of R&B: ‘Still Standing’ de Monica

Tras dar a luz a su primer hijo, la cantante americana Monica publicó en 2006 su quinto álbum de estudio The Makings of Me, el cual reunió a sus habituales colaboradores Missy Elliott, Jermaine Dupri y Bryan-Michael Cox para dar forma a su trabajo más personal hasta la fecha. Aunque este trabajo recibió principalmente opiniones positivas de los expertos musicales, su primer single, ‘Everytime Tha Beat Drop’, que se trataba de un marchoso tema con influencia del Snap (un subgénero del Southern Hip Hop procedente de Atlanta) recibió críticas muy negativas debido a la divergencia con el habitual estilo de Monica y su fallido intento por conectar con un público más urbano. Tiempo después, la propia Monica se arrepintió del lanzamiento de ‘Everytime Tha Beat Drop’ como single ya que lo consideraba una pobre representación del álbum y no reflejaba el verdadero espíritu del proyecto. ‘The Makings of Me’ obtuvo unas ventas muy bajas, convirtiéndose en el disco menos exitoso de Monica y el resto de los singles lanzados no lograron entrar en la lista americana. Monica suele tomarse varios años de descanso entre el lanzamiento de un disco y otro, y en este caso no fue diferente, ya que en 2008 dio a luz a su segundo hijo y un año después retomó la grabación de su nuevo disco junto a sus viejos conocidos Missy Elliott y Jermaine Dupri además de nuevos productores como StarGate, Ne-Yo, Jim Jonsin o Polow da Don. En 2010 publicó su sexto álbum de estudio, titulado Still Standing, con el cual Monica quiso regresar a sus orígenes dejando un lado las tendencias o modas musicales pasajeras (como respuesta a las críticas negativas que recibió el single ‘Everytime Tha Beat Drop’) y volver a sus famosas baladas. Aunque está encuadrado dentro del R&B contemporáneo al igual que sus anteriores trabajos, la principal diferencia que tiene ‘Still Standing’ con respecto a dichos álbumes es que está muy influenciado por el clásico R&B de los años 90, tiene un gran componente Soul y abandona el toque Hip Hop presente en algunas de sus anteriores canciones ya que en esta ocasión sólo aparece un rapero como artista invitado. ‘Still Standing’ está compuesto por 10 temas, la mayoría baladas y medios tiempos, a diferencia de sus anteriores discos que resultaban más marchosos y up-tempo en su conjunto.

El single presentación del álbum fue Everything To Me, un magnífico tema R&B/Soul compuesto por Jazmine Sullivan y producido por Missy Elliott en el que Monica nos deleita con su gran torrente vocal. Este tema seguía el clásico patrón de Missy de incorporar samplers de clásicas canciones Soul y dar un toque retro a la canción, tal y como lo hizo en los singles ‘So Gone’ o ‘A Dozen Roses’. Everything To Me resultó moderadamente exitoso y alcanzó el top 50 en la lista americana y #1 en el componente Adult R&B Songs de Billboard. El segundo single lanzado fue Love All Over Me, que se trata de una bonita balada R&B/Soul producida por Jermaine Dupri en la que habla de su nuevo amor. Previamente a la publicación del álbum se lanzó el sencillo promocional ‘Still Standing’, el único tema con influencia Hip Hop y en el que aparece como artista invitado el rapero Ludacris, familiar de Monica y también originario de Atlanta. Dentro de ‘Still Standing’ encontramos temas muy interesantes como el medio tiempo ‘Mirror’, que habla de cómo el amor propio es el amor más importante que hay y en el que podemos apreciar la poderosa voz de Monica, la emotiva balada ‘Once In a Lifetime’, que habla sobre encontrar a tu alma gemela o ‘If You Were My Man’, producido por Missy Elliott y que resulta el único tema up-tempo del álbum.

Still Standing resulta un álbum muy breve pero las canciones presentes están muy bien escogidas ya que apenas sobra ninguna y en conjunto resulta un álbum muy sólido y agradable de escuchar y muestra la evolución musical y madurez de la cantante de Atlanta. Pese a la bajada generalizada de las ventas de discos durante esos años (más acentuada dentro del género R&B) y la tendencia decreciente de este género dentro del panorama musical, ‘Still Standing’ podemos considerarlo un éxito moderado, ya que alcanzó el #2 en la lista americana de álbumes y acabó vendiendo más de 700 mil copias en Estados Unidos, siendo certificado oro. Los puntos fuertes del álbum son la acertada decisión de Monica de volver a las tradicionales baladas por las que es conocida, su elegante sonido Soul, el carácter personal y honesto de las letras de las canciones y por supuesto su excelente ejecución vocal. Cabe destacar que Still Standing recibió dos nominaciones a los premios Grammy: mejor álbum R&B del año y mejor actuación vocal femenina de R&B por ‘Everything To Me’. Temas imprescindibles: Mirror, Everything To Me, Love All Over Me, Once In a Lifetime y Still Standing. Puntuación: 8/10.

The Best of R&B: ‘Confessions’ de Usher

2004 podemos considerarlo como uno de los mejores años para el R&B y quizás uno de los últimos en los que este género tuvo una posición dominante dentro del mundo de la música, ya que años más tarde el R&B iniciaría una gran recesión y su viabilidad comercial descendería dramáticamente. Para hacernos una idea del tremendo impacto que tuvo este género musical, sólo basta decir que durante el 2004 todos los artistas que llegaron al #1 en la lista americana de singles eran afro-americanos y pertenecientes a los géneros R&B y Hip Hop. En 2004 se publicaron varios álbumes encuadrados dentro del R&B que dominaron las listas de ventas de Estados Unidos y reforzaron el estatus del R&B dentro del mundo de la música, destacando sin duda Confessions de Usher, que será el protagonista de este post. El tremendo éxito comercial de este álbum y de otros como ‘Goodies’ de Ciara fue visto como un signo de recuperación en las ventas de discos tras un par de años de recesión. Confessions debutó en el #1 de la lista americana de álbumes con más de un millón de ejemplares vendidos en su primera semana a la venta, convirtiéndose en el primer álbum chart-topper de Usher en Estados Unidos y logrando varios récords: las mejores ventas en la primera semana de un artista R&B y las segundas mejores de un artista masculino. Confessions vendió 8 millones de copias en 2004, fue el álbum más exitoso del año y se convirtió en el segundo disco más vendido de la década. La longevidad de este álbum en la lista de ventas de Estados Unidos y su tremendo éxito comercial se debió al excepcional desempeño de los singles lanzados, ya que los 4 primeros sencillos extraídos alcanzaron el #1 en la lista americana y juntos acumularon nada más y nada menos que 28 semanas en el #1, todo un récord, lo que convirtió a Usher en el «rey de la música» durante el año 2004. Confessions es el álbum más personal y maduro de Usher hasta la fecha y en él desnuda sus sentimientos acerca de su reciente ruptura sentimental con Chilli de TLC, y está formado principalmente por medios tiempos y baladas R&B con influencia Hip Hop y Soul y un par de temas up-tempo dirigidos a los clubs. Aunque su habitual colaborador Jermaine Dupri junto a Bryan-Michael Cox fueron los principales responsables de Confessions, un amplio rango de productores participaron en el álbum como Terry Lewis & Jimmy Jam, Dre & Vidal, Rich Harrison o Lil Jon.

El single presentación del álbum fue Yeah!, un tema R&B y Crunk up-tempo que a priori poco tenía que ver con el estilo de Usher pero que consiguió un tremendo éxito en Estados Unidos, donde lideró la lista de ventas durante 12 semanas consecutivas y también fue #1 en Reino Unido y Australia. Este tema estaba producido por Lil Jon y contaba con la colaboración del rapero Ludacris (ambos procedentes de Atlanta, al igual que Usher) y fue la última adición a Confessions tras pensar su discográfica que el álbum necesitaba un tema potente y enérgico como primer single. Yeah! es un tema marchoso, pegadizo y bailable dirigido a los clubs, pero no reflejaba la esencia del disco. Burn, una balada R&B producida por Jermaine Dupri y Bryan-Michael Cox, fue lanzado como segundo single y en este caso sí que representaba el espíritu personal y autobiográfico del álbum, recibió buenas críticas y logró un gran éxito comercial, ya que reemplazó a Yeah! del #1 en la lista americana, posición que ocupó durante otras 8 semanas. El tercer single fue Confessions (Part II), otro de los temas de Jermaine Dupri para el álbum y que lideró la lista Billboard durante 2 semanas, expandiendo el reinado de Usher en el año 2004. El álbum fue re-editado meses más tarde con nuevos temas, entre los que se encontraban My Boo, una balada R&B/Soul que contaba con la participación de la cantante Alicia Keys y se mantuvo en la posición de honor de la lista americana durante 6 semanas. Como último single y broche de oro del álbum se lanzó Caught Up, uno de los pocos temas up-tempo de Confessions y definitivamente el más bailable y marchoso con permiso de Yeah!. Este pegadizo tema R&B/dance-pop producido por Dre & Vidal no logró llegar al #1 como los anteriores singles, pero aún así fue top 10, lo que puede considerarse todo un logro. Entre los temas más destacados del álbum se encuentran ‘Throwback’, un tema R&B retro con un gran toque Soul que cuenta con el rap de Jadakiss, ‘Red Light’, la otra aportación de Lil Jon al disco y uno de los club-bangers de Confessions, ‘Follow Me’, que nos presenta a Usher como crooner o ‘Truth Hurts’, otro de los medios tiempos R&B que hablaban de su reciente ruptura sentimental, tema presente en muchas de las canciones del disco.

Jermaine Dupri y Bryan-Michael Cox no sólo produjeron 3 de los singles #1 del álbum y una parte considerable de Confessions, sino que también fueron los responsables del éxito de ‘The Emancipation of Mimi’, el álbum que devolvió a Mariah Carey a su estatus de diva de la música tras un periodo comercial infructuoso, por lo que su importancia en la música durante 2004 y 2005 fue innegable. Emancipation fue en 2005 el equivalente de Confessions en el año 2004, ya que también gozó de un tremendo éxito comercial, contó con varios singles #1 y fue otro de los responsables del buen momento que vivió el R&B y la música en general durante estos dos años antes de iniciar la industria musical otro retroceso. Sin duda Confessions es más que un simple álbum de R&B: resultó el disco más vendido del año y el responsable de la gran presencia que tuvo el género durante ese año, además su carácter autobiográfico y personal fue muy bien recibido por los críticos musicales, convirtiéndose en el mejor álbum del cantante de toda su trayectoria y una verdadera joya dentro del R&B contemporáneo. Puntuación: 8/10.