The Best of R&B: ‘LeToya’ de LeToya Luckett

LetoyaletoyacoverEn Estados Unidos LeToya Luckett es un personaje popular gracias a su carrera musical y su faceta como actriz, sin embargo en el resto del mundo no es excesivamente conocida, aunque perteneció a uno de los grupos femeninos más importantes del mundo de la música, Destiny’s Child. LeToya era una de las 4 componentes del famoso grupo y aunque Beyoncé y Kelly eran las vocalistas principales y acaparaban todo el protagonismo, LeToya participó en la composición de numerosas canciones del segundo álbum de Destiny’s Child, entre ellas los hit singles ‘Say My Name’ o ‘Bills Bills Bills’. En el año 2000, cuando el grupo atravesaba su mejor momento profesional LeToya y LaTavia descubrieron que dos nuevas componentes las habían reemplazado en el videoclip de ‘Say My Name’, el cual fue grabado a sus espaldas. Ambas cantantes demandaron a Mathew Knowles, padre de Beyoncé y manager del grupo, por incumplimiento de contrato e impago de royalties. Más tarde LeToya se unió a LaTavia para formar el dúo Anjel e incluso grabaron un álbum, sin embargo la discográfica a la que pertenecían quebró y el grupo se disolvió y ambas siguieron sus carreras en solitario. En el año 2006 la cantante de Houston publicó su primer álbum en solitario, titulado simplemente LeToya, en el que descubrimos que tenía una gran voz ya que durante sus días en Destiny’s Child apenas la pudimos oír porque nunca tuvo un solo y únicamente hacía las segundas voces y las harmonías conjuntas. LeToya compuso 10 de las 14 canciones del álbum, el cual trata principalmente las complicadas relaciones con los hombres y contaba con una amplia nómina de productores de la talla de Teddy Bishop, Bryan-Michael Cox, Jermaine Dupri, Scott Storch, Jazze Pha o J.R. Rotem. El álbum está formado por medios tiempos de estilo R&B y temas up-tempo muy influenciados por el Hip Hop, concretamente el Southern Hip Hop y el sonido Crunk, que contaban con la colaboración de numerosos raperos. Precedido por un exitoso single, ‘LeToya’ debutó en el #1 de la lista americana de álbumes y acabó siendo certificado platino por ventas superiores al millón de copias. Cabe destacar que ‘Simply Deep’, el álbum debut de su ex-compañera Kelly Rowland tuvo un desempeño inferior: ocupó el #12 en Estados Unidos y vendió sólo medio millón de copias en Estados Unidos, aunque en el resto del mundo tuvo una gran acogida comercial.

Antes del lanzamiento del álbum se lanzaron dos sencillos promocionales, ‘U Got What I Need’ y ‘All Eyes On Me’ sin embargo el primer single oficial fue Torn, un medio tiempo R&B compuesto por la propia LeToya y producido por Teddy Bishop. ‘Torn’ es un tema de desamor en el que la cantante se debate entre seguir con su ex-pareja o dejarle, lo que hace que sienta ‘desgarrada’. Torn recibió una gran rotación en las radios urbanas americanas y aunque apenas ocupó el top 40 en la lista americana tuvo un desempeño muy superior en el componente R&B/Hip-Hop, donde alcanzó el #2 y se convirtió en una de las canciones R&B más importantes del año. Tras el éxito de ‘Torn’ se lanzó She Don’t, otro interesante medio tiempo R&B en el que LeToya le recuerda a su ex-novio que no encontrará otra mujer que le quiera y le trate como ella. El rapero Slim Thug, quien fue pareja de LeToya, participó en el videoclip del single interpretando irónicamente el papel de su ex-novio. Pese al gran potencial de este single, tuvo un desempeño muy mediocre y fue incapaz de entrar en la lista americana. Como último single del álbum se lanzó Obvious, una balada R&B mid-tempo producida por Bryan-Michael Cox que no contó con ninguna promoción debido a la fusión de su discográfica con Virgin, lo que impidió grabar un videoclip o hacer promoción del single.

Aunque la promoción del álbum terminó abruptamente, podíamos encontrar temas muy interesantes que hubieran sido grandes candidatos a single como ‘I’m Good’, un marchoso tema R&B up-tempo con la típica producción de Scott Storch inspirada en el sonido del Medio Oriente, ‘Tear Da Club Up’, un potente tema Crunk y Southern Hip Hop producido por Jazze Pha donde quedaban patentes sus influencias sureñas, ‘U Got What I Need’, un tema mid-tempo R&B retro con influencias Soul o ‘What Love Can Do’, un pegadizo tema R&B compuesto por la cantante Keri Hilson que muestra el talento vocal de LeToya y es mi canción favorita del disco. En resumen, ‘LeToya’ es el álbum más conocido de la cantante texana ya que tras este trabajo inició una espiral decreciente en su éxito comercial y sus posteriores discos, ‘Lady Love’ y ‘Back 2 Life’, fracasaron en las listas de venta e hicieron que su popularidad disminuyera de manera notoria. ‘LeToya’ nos permitió descubrir a una talentosa cantante y compositora que durante sus años en Destiny’s Child estuvo a la sombra de Beyoncé pero demostró que se podía defender a la perfección como artista en solitario. Temas imprescindibles: What Love Can Do, She Don’t, Torn, I’m Good y U Got What I Need. Puntuación: 8/10.

Throwback Review: ‘Exclusive’ de Chris Brown

ExclusiveEl cantante americano Chris Brown hizo su debut en el mundo de la música en el año 2005 con su álbum de título homónimo, el cual vendió dos millones de copias en Estados Unidos, contó con el single #1 ‘Run It!’ y convirtió a Chris en una de las jóvenes promesas del género R&B. Dos años después el cantante de Virginia publicó Exclusive, su segundo álbum de estudio, el cual recibió buenas críticas de los expertos musicales por su evolución musical y su mayor madurez y fue comparado con el estilo de Usher y Justin Timberlake. Chris Brown compuso la mitad de los temas presentes en Exclusive y contó con una extensa nómina de productores de la talla de Sean Garrett, Scott Storch, Dre & Vidal, StarGate, The Underdogs, Bryan-Michael Cox o Swizz Beatz entre otros. Exclusive está formado por temas up-tempo de estilo R&B/pop con influencia Hip-Hop además de varias baladas y temas mid-tempo que muestran el lado más sensible del joven cantante. Las señas de identidad de Chris Brown desde sus inicios en el mundo de la música han sido su agilidad a la hora de publicar álbumes (algo que comparte con la que sería su novia Rihanna) y el gran número de artistas invitados que forman parte de sus discos, que en el caso de Exclusive fueron Lil Wayne, Kanye West, The Game, Will.I.Am y T-Pain. Exclusive debutó en el #4 de la lista americana de álbumes, fue certificado tres veces platino y superó los dos millones de copias en Estados Unidos. En el resto del mundo el álbum no tuvo un desempeño comercial tan positivo aunque ocupó el top 5 en las listas de venta de Reino Unido, Irlanda y Australia.

El primer sencillo del álbum fue Wall To Wall, un tema pop/R&B up-tempo compuesto por Chris y producido por Sean Garrett. Este tema de pegadizas letras recibió buenas críticas por su carácter bailable aunque tuvo un desempeño muy moderado en la lista americana. Como segundo single, el primero lanzado de manera internacional, se eligió Kiss Kiss, otro marchoso tema R&B con influencia Hip Hop y grandes dosis de Auto-Tune que contaba con la colaboración del rapero T-Pain, el cual también se encargaba de su producción. ‘Kiss Kiss’ logró gran éxito en Estados Unidos, donde se convirtió en su segundo single #1 en la lista americana y recibió una nominación a los premios Grammy a mejor colaboración rap/cantada. Aunque tuvo un lanzamiento muy limitado en el resto del mundo, ocupó el top 10 en Canadá y Australia. Como tercer single se lanzó With You, un tema mid-tempo pop/R&B producido por StarGate con prominente uso de guitarra que mostraba el lado romántico del Chris y recibió comparaciones con el tema ‘Irreplaceable’ de Beyoncé, también bajo la producción del dúo noruego y con el que guardaba muchas similitudes. ‘With You’ alcanzó el #2 en la lista americana y en el resto del mundo ocupó el top 10 en Reino Unido, Canadá y Australia y se convirtió en uno de sus singles más populares a nivel internacional. El cuarto single en tierras americanas fue Take You Down, una sensual balada R&B producida por The Underdogs que recibió una nominación a los premios Grammy a mejor actuación vocal masculina de R&B. Este ‘slow jam’ de letras muy provocativas recibió críticas variadas por parte de los expertos y tuvo un desempeño muy moderado en la lista de ventas de Estados Unidos, donde apenas ocupó el top 50.

En 2008, Exclusive fue re-editado bajo el título ‘The Forever Edition’ e incorporó nuevos temas entre los que se encontraban Forever, que se lanzó como nuevo sencillo del álbum. Este tema electro-pop y dance-pop producido por Polow da Don marcaba una evolución en la música del cantante hacia las pistas de baile y el sonido electrónico, estilo que adoptaría Chris en sus siguientes álbumes. ‘Forever’ guardaba similitudes con ‘Disturbia’ de Rihanna, que se lanzó como single unos meses después y estaba compuesto precisamente por el propio Chris. Por su naturaleza bailable y su carácter más comercial, ‘Forever’ tuvo un gran desempeño comercial y alcanzó el #1 en Irlanda y el top 10 en Australia, Canadá y Reino Unido. En la lista americana ‘Forever’ ocupó el #2, lo que suponía el tercer single top 2 del álbum en Estados Unidos y demostraba el buen momento profesional que estaba atravesando el cantante durante la era Exclusive. Como último single promocional de la edición deluxe del álbum se lanzó Superhuman, una bonita balada R&B que contaba con la colaboración de Keri Hilson y mostraba el gran talento vocal de ambos cantantes, convirtiéndose en una de las mejores baladas del álbum. Exclusive está formado por 14 canciones en su edición estándar (16 en la edición especial y 20 en la ‘Forever Edition’) de las que destacan ‘Throwed’, un marchoso tema pop/R&B producido por Bryan-Michael Cox, ‘Nice’, un enérgico tema R&B/Hip-Hop que cuenta con la participación del rapero The Game y está producido por Scott Storch, con quien Chris trabajó en su primer álbum y le proporcionó varios de sus hit singles o ‘Gimme Whatcha Got’, muy influenciado por el sonido Hip Hop y en el que colabora Lil Wayne, quien se convertiría en un habitual artista invitado en los álbumes de Chris Brown.

En mi opinión, la mejor época dentro de la carrera musical del cantante fue durante sus dos primeros álbumes, cuando Chris Brown era el «niño mimado» del R&B, ídolo de millones de jovencitas americanas y su presencia era solicitada por numerosos artistas, antes de que protagonizara varios incidentes (como los golpes que propinó a Rihanna en 2009) y se viera involucrado en numerosas polémicas que le restaron credibilidad como cantante e hicieron que su popularidad disminuyera de manera drástica. De su trayectoria musical, me quedo con Exclusive, un álbum de R&B sólido y lleno de buenas canciones que sigue el patrón de los discos de sonido urbano de aquella época: un amplio elenco de productores implicados y numerosas colaboraciones con los raperos de moda. Puntuación: 8/10.

The Best of R&B: ‘The Heat’ de Toni Braxton

The HeatHace unos días se han cumplido 20 años del lanzamiento de uno de mis álbumes preferidos de R&B y para celebrar dicho aniversario haré una crítica en retrospectiva de este trabajo ya que merece formar parte del listado de los mejores álbumes de R&B que desde hace un tiempo estoy realizando en el blog MiSTeR MuSiC. Sin duda me refiero a The Heat, el tercer álbum de estudio de Toni Braxton que vio la luz en el año 2000, dentro de la que considero la época dorada del sonido R&B y urban pop. Durante los años 90 la cantante americana publicó dos exitosos álbumes, ‘Toni Braxton’ y ‘Secrets’, los cuales tuvieron unas ventas muy altas, recibieron buenas críticas de los expertos musicales e hicieron de Toni una de las cantantes de R&B/Soul más importantes del momento. The Heat marca una divergencia con respecto a sus anteriores trabajos ya que aunque sigue contando con sus clásicas baladas románticas, incorpora un sonido más urbano y temas de carácter up-tempo que lo convierten en su álbum más bailable y marchoso hasta la fecha. The Heat cuenta con varios temas compuestos por la propia Toni bajo la producción de Keri Lewis (su marido por entonces), Babyface, David Foster, Daryl Simmons, Teddy Bishop o Darkchild. The Heat debutó en el #2 de la lista americana de álbumes, convirtiéndose en el tercer top 2 consecutivo de la hermana mayor de las Braxton y acabó siendo certificado doble platino por ventas superiores a los dos millones de ejemplares vendidos en Estados Unidos. En el resto del mundo el álbum también tuvo un desempeño comercial positivo y alcanzó el #1 en Canadá y el top 10 en Alemania, Francia o Reino Unido. El álbum recibió opiniones positivas por parte de los críticos por su compendio entre temas urbanos y sus habituales baladas y la magnífica ejecución vocal de Toni Braxton y recibió varias nominaciones a los premios Grammy, incluyendo mejor álbum R&B del año.

El single presentación del álbum fue He Wasn’t Man Enough, un marchoso tema R&B up-tempo producido por Darkchild que cuenta con su inconfundible sonido que imprimió a otros hits lanzados en el año 2000 como ‘Say My Name’ de Destiny’s Child. He Wasn’t Man Enough se ha convertido en una de las canciones más representativas de la carrera de la veterana cantante y recibió críticas positivas por su mensaje de empoderamiento femenino y sus pegadizas letras en las que Toni advierte a una amiga que no se case con un hombre que ha estado antes con ella y ahora regresa pidiéndole perdón. Este single logró gran éxito en la lista americana, donde alcanzó el #2 (además del #1 en el componente R&B/Hip Hop de Billboard durante 4 semanas) y en el resto del mundo también obtuvo un buen desempeño y ocupó el top 10 en Reino Unido, Canadá, España y Australia. He Wasn’t Man Enough recibió dos nominaciones a los premios Grammy: mejor canción R&B del año y mejor actuación vocal femenina de R&B, que se convirtió en su cuarto galardón en dicha categoría. El segundo single lanzado en tierras americanas fue Just Be a Man About It, una balada R&B producida por Teddy Bishop que habla de una ruptura que sucede a través del teléfono. Este single ocupó el top 40 en la lista americana y en mi opinión su elección como single fue totalmente desacertada ya que es una de las baladas más insípidas del álbum y podemos encontrar temas muy superiores que hubieran supuesto una mejor representación del álbum. Como segundo single internacional se lanzó Spanish Guitar, una romántica balada R&B y Latin-pop con uso prominente de guitarra española compuesta por la gran baladista Diane Warren y producida por David Foster que guardaba similitudes con su hit single ‘Un-Break My Heart’. Spanish Guitar destaca por sus letras en las que la cantante conoce a un atractivo desconocido en un bar y le invita a pasar juntos toda la noche y tocarle como si fuera una guitarra española. Pese a su gran potencial, este single tuvo un desempeño comercial muy moderado y apenas ocupó el top 50 en Francia, Alemania o Australia.

Entre los temas más destacados del álbum se encuentran ‘I’m Still Breathing’, una magnífica balada de desamor compuesta nuevamente por Diane Warren que habla de una mujer hundida por una relación amorosa fallida que intenta seguir adelante y destaca por el amplio rango vocal de Toni, ‘The Heat’, un marchoso tema R&B producido por Keri Lewis que forma parte de los nuevos temas up-tempo que incorpora el álbum, la emotiva balada Soul ‘Never Just For a Ring’ en la que la cantante se pregunta el porqué de la infidelidad de sus amantes o ‘Gimme Some’, otro tema R&B up-tempo de letras muy explícitas que cuenta con la presencia de la rapera Left Eye de TLC. En resumen, podemos considerar a ‘The Heat’ como el último ‘gran álbum’ de Toni Braxton ya que tras él iniciaría una espiral decreciente en su éxito comercial a lo que se unirían problemas con su discográfica, bancarrota financiera y graves problemas de salud. The Heat no sólo es mi álbum favorito de la discografía de Toni, sino que lo encuentro uno de los más importantes de la década del 2000 y clave en su carrera, puesto que marca un punto de inflexión al adoptar un sonido urbano más comercial, aunque podemos seguir deleitándonos con su profunda y grave voz en clásicas baladas románticas. Temas imprescindibles: He Wasn’t Man Enough (uno de mis temas R&B favoritos de todos los tiempos), Spanish Guitar, I’m Still Breathing, The Heat, Never Just For a Ring y Fairy Tale. Puntuación: 8/10.

The Best of R&B: “B’Day” de Beyoncé

Beyonce_BdayDeluxeDespués de la promoción de ‘Survivor’, el tercer álbum de Destiny’s Child, las tres componentes del famoso grupo femenino se tomaron un descanso e iniciaron sus carreras en solitario. Tras los debut como solistas de Michelle Williams y Kelly Rowland, en 2003 Beyoncé hizo lo propio y publicó su primer disco en solitario, Dangerously In Love, el cual recibió buenas críticas, resultó tremendamente exitoso gracias a los hit singles ‘Crazy in Love’, ‘Baby Boy’ o ‘Naughty Girl’ y superó los 10 millones de copias en todo el mundo. Aunque desde sus inicios en el mundo de la música Beyoncé destacó por encima de sus compañeras de Destiny’s Child por su talento como cantante y bailarina y su gran presencia escénica, su primer álbum en solitario la lanzó al estrellato y confirmó que su evolución natural era seguir sin sus compañeras de grupo. En la gira promocional de ‘Destiny Fulfilled’, el cuarto álbum de Destiny’s Child, las componentes anunciaron su separación definitiva como grupo (precisamente en el concierto de Barcelona, al que yo acudí) y continuaron sus carreras en solitario con un resultado comercial muy desigual. Beyoncé Knowles retomó su faceta de actriz y en 2006 participó en la película ‘The Pink Panther’ y protagonizó ‘Dreamgirls’, que la inspiró a crear su siguiente disco. La cantante de Houston (Texas) entró en el estudio de grabación para dar forma a su nuevo álbum con la ayuda de algunos de los mejores productores del momento como The Neptunes, Rich Harrison, Darkchild, StarGate, Swizz Beatz o Sean Garrett. Coincidiendo con su 25 cumpleaños, Beyoncé publicó en septiembre del 2006 su segundo álbum de estudio, B’Day, el cual estaba encuadrado dentro del R&B/pop al igual que su primer álbum pero se diferencia de éste por su gran influencia del Funk de los años 70 y por su mayor uso de instrumentos en vivo como saxofón o trompetas, para recrear el sonido de la música sureña americana. En su edición original B’Day estaba compuesto por 10 temas sin embargo en 2007 se lanzó la edición deluxe del álbum que incorporaba varios temas inéditos y versiones en español de varias de las canciones. B’Day debutó en en lo más alto de la lista americana de álbumes con más de 540 mil copias en su primera semana a la venta, logrando el segundo #1 de Beyoncé en solitario y acabó siendo certificado tres veces platino por ventas superiores a los 3 millones de copias en Estados Unidos. A nivel internacional este álbum también cosechó gran éxito y ocupó el top 10 en Reino Unido, Australia, España o Alemania incluyendo el #1 en Canadá y acabó vendiendo más de 8 millones de ejemplares.

El single presentación del álbum fue Déjà Vu, un marchoso tema R&B up-tempo inspirado en el Funk/Soul de los años 70 que contaba con un gran su uso de instrumentos en vivo, estaba producido por Darkchild y contaba con la participación de su pareja, el veterano rapero Jay-Z. ‘Déjà Vu’ recibió buenas críticas de los expertos musicales por su producción, su sonido orgánico y la gran ejecución vocal de Beyoncé aunque fue comparado con su hit ‘Crazy In Love’. Aunque no logró superar el éxito de sus primeros singles en solitario, este tema ocupó el top 5 en Estados Unidos y fue #1 en Reino Unido. El segundo single lanzado en tierras americanas fue Ring The Alarm, un extraño tema R&B producido por Swizz Beatz que destacaba por el tono agresivo y distorsionado en la voz de Beyoncé y el uso de sirenas durante la canción. Muy interesantes resultaban sus letras, en las que la cantante se siente amenazada por otra mujer que intenta arrebatarle a su hombre, porque se rumoreó que estaban dirigidas hacia Rihanna, quien por entonces era la protegida de Jay-Z, aunque Beyoncé negó tales informaciones. ‘Ring The Alarm’ recibió opiniones muy variadas de los expertos: por una parte alabaron su sonido arriesgado y original pero por otra criticaron el tono agresivo de Beyoncé en la canción y su divergencia con su habitual estilo musical. Como segundo single internacional y tercero en tierras americanas se lanzó Irreplaceable, un medio tiempo pop/R&B compuesto junto a Ne-Yo y producido por StarGate que compartía el sonido habitual del dúo noruego utilizado anteriormente con otros artistas. Beyoncé quiso crear una canción con la que cualquiera pudiera sentirse identificado ya que sus letras hacían referencia a la ruptura con un hombre que le había sido infiel y resultaba un auténtico himno de auto-empoderamiento. Tras el moderado desempeño comercial de su anterior single, ‘Irreplaceable’ obtuvo una excepcional acogida debido a su sonido más comercial y ocupó el #1 en la lista americana durante 10 semanas consecutivas, convirtiéndose en el cuarto single de Beyoncé en solitario que ocupaba la posición de honor en Estados Unidos. En el resto del mundo este single también tuvo un desempeño muy positivo y ocupó el #1 en Australia e Irlanda y el top 5 en Canadá y Reino Unido.

B'DayMientras que ‘Irreplaceable’ triunfaba en la lista americana, otra de las canciones del álbum empezó a ganar airplay gracias al apoyo del público en las radios urbanas por lo que la discográfica de Beyoncé decidió lanzarlo como sencillo promocional en Estados Unidos. Me refiero a Upgrade U, un pegadizo tema mid-tempo Hip-Hop/R&B compuesto por Beyoncé junto a su hermana Solange, producido por Swizz Beatz y Sean Garrett y que contaba nuevamente con la colaboración de Jay-Z. El tema más urbano de B’Day recibió buenas críticas por la química de la pareja y la asertividad de Beyoncé mientras canta sobre ofrecer lujos a su hombre para mejorar su estilo de vida. Sin contar con promoción y sólo gracias a su popularidad en las radios, ‘Upgrade U’ ascendió hasta el top 60 en la lista americana y el top 15 en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard. En 2007 B’Day fue re-editado con nuevos temas, entre ellos Beautiful Liar, que fue lanzado como nuevo single del álbum y se trataba de un adictivo tema mid-tempo R&B y Latin-pop con influencias de la música árabe producido por StarGate y que contaba con la participación de la cantante colombiana Shakira. Beautiful Liar recibió muy buenas críticas por su hipnótica melodía latina y sus letras sobre empoderamiento femenino, que hablan de un hombre que juega con dos mujeres y en vez de enfrentarse entre ellas se unen en contra del infiel. Beyoncé grabó la canción en español bajo el título ‘Bello Embustero’ y también en spanglish, ambas sin Shakira. ‘Beautiful Liar’ logró el #3 en la lista americana y a nivel internacional resultó un éxito en mayúsculas (fue #1 en España, Francia, Alemania, Italia o Reino Unido) y se convirtió en el single más popular del álbum. Como último single internacional del álbum se lanzó Green Light, un enérgico tema Funk/R&B de ritmo trepidante producido por The Neptunes que contaba con su habitual estilo pero con un gran uso de instrumentos en vivo como el saxofón y el trombón. ‘Green Light’ recibió buenas críticas por su sonido orgánico y el amplio rango vocal de Beyoncé, fue comparado con el estilo Funk de la cantante Amerie y tuvo un desempeño moderado en Europa, donde fue #12 en Reino Unido gracias al remix de Freemasons.

La edición deluxe internacional contaba con nada más y nada menos que 20 canciones entre las que destacaban ‘Suga Mama’, un pegadizo tema Soul/R&B con influencia del jazz/Funk de los años 70 y que contaba con un sonido muy sureño o ‘Freekum Dress’, un marchoso tema R&B/Funk producido por Rich Harrison que destacaba por su trepidante ritmo ‘in crescendo’ y recordaba al estilo de Destiny’s Child de finales de los 90. La única balada que aparece en la edición estándar de B’Day es ‘Resentment’, originalmente grabada por Victoria Beckham para su segundo disco, pero al ser cancelado dicha canción llegó a Beyoncé, quien le hizo algún cambio en las letras y la incluyó en el álbum. De la edición deluxe destaca ‘Amor Gitano’, un tema Latin-pop cantado en español a dúo con el artista mexicano Alejandro Fernández en el que Beyoncé demuestra que se desenvuelve a la perfección en nuestro idioma.

‘Dangerously In Love’ era un buen álbum que destacó por su excepcional elección de los singles ya que siempre será recordado por hits como ‘Crazy In Love’ o ‘Baby Boy’, sin embargo el resto del disco no estaba al nivel de los singles y había varios temas de relleno. En cambio en B’Day el relleno desaparece puesto que es un álbum breve y conciso pero muy sólido y todavía gana puntos con la edición deluxe a la que se incorporan temas muy interesantes. B’Day es mi disco favorito de toda la trayectoria de Beyoncé y también es uno de los álbumes R&B más importantes de la década del 2000 en mi opinión. Temas imprescindibles: Beautiful Liar, Déjà Vu, Irreplaceable, Upgrade U, Freekum Dress, Suga Mama, Ring The Alarm, Green Light y Amor Gitano. Puntuación: 9/10.

The Best of R&B: ‘The Breakthrough’ de Mary J Blige

7cafb-mary_j_blige_-_the_breakthrough_album_coverTras una etapa personal complicada a finales de los años 90, Mary J Blige regresó en 2001 con uno de los álbumes más emblemáticos de su carrera, No More Drama, con el que recuperó la popularidad perdida y resultó muy exitoso gracias al tema que daba título al disco o ‘Family Affair’, que se convirtió en su primer single #1 en la lista americana. Dos años después, cuando la reina del Hip Hop-Soul vivía uno de sus mejores momentos profesionales, publicó Love & Life, que pretendía ser una secuela de su icónico trabajo ‘My Life’ sin embargo esta vez no hubo tanta química con P. Diddy como años atrás y el álbum recibió ciertas críticas negativas y sufrió un bajón de ventas considerable, pese a debutar en el #1 de la lista americana de álbumes. En el 2005, uno de los mejores años para el R&B gracias a regresos tan importantes como ‘The Emancipation of Mimi’ de Mariah Carey, vio la luz el séptimo álbum de estudio de la cantante neoyorquina, The Breakthrough, que también se convirtió en otro de los álbumes más importantes del año. Mary J Blige compuso prácticamente todas las canciones que forman el álbum y contó con una extensa nómina de productores de la talla de Darkchild, Jimmy Jam & Terry Lewis, Cool & Dre, Bryan-Michael Cox, Ron Fair, Dre & Vidal o Will.I.Am entre otros. The Breakthrough está formado en su mayoría por medios tiempos y baladas de estilo R&B/Soul además de varios temas up-tempo con influencia Hip Hop y destacaba por su toque retro y el uso de numerosos samplers de clásicos temas. The Breakthrough recibió grandes críticas por parte de los expertos musicales por su cuidada producción, sus letras acerca de sus turbulentas relaciones amorosas y la magnífica ejecución vocal de Mary y lo consideraron su mejor álbum en años. Este álbum recibió 8 nominaciones a los premios Grammy, de las que finalmente se llevó tres en importantes categorías como mejor álbum R&B o mejor canción R&B por ‘Be Without You’. The Breakthrough debutó en lo más alto de la lista americana de álbumes, convirtiéndose en el segundo #1 de Mary en Estados Unidos tras ‘Love & Life’ y fue certificado 3 veces platino por ventas superiores a los 3 millones de copias, igualando las cifras de su exitoso trabajo ‘No More Drama’. Con este álbum, la cantante nacida en el Bronx demostró que es un peso pesado de la música R&B americana y su carrera es una de las más sólidas y consistentes a lo largo de los años pese a la lógico descenso en las ventas de discos.

El single presentación del álbum fue Be Without You, una emotiva balada R&B producida por Bryan-Michael Cox que fue aclamada por la crítica como una de las mejores canciones de toda su trayectoria por sus letras y el impresionante talento vocal de Mary J Blige. Además de su buena recepción por parte de los expertos musicales, este tema gozó de gran éxito en Estados Unidos, donde alcanzó el #3 en la lista de ventas y se mantuvo durante varios meses en lo más alto del componente R&B/Hip-Hop de Billboard, convirtiéndose en el tercer single más exitoso de su carrera tras ‘Family Affair’ y ‘Not Gon’ Cry’. Como he comentado antes, este tema recibió varias nominaciones a los premios Grammy del 2007, entre ellas mejor canción del año y mejor grabación del año y se llevó dos galardones: mejor canción R&B y mejor actuación vocal R&B femenina. El segundo single fue Enough Cryin, un marchoso tema R&B producido por Darkchild (quien trabajó con la cantante por última vez en 1997) que cuenta con la aparición de Brook Lynn, el alter-ego de Mary como rapera. Este single no resultó tan exitoso como el anterior y apenas ocupó el top 40 en la lista americana aunque tuvo un mejor desempeño en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard. Como segundo single internacional se lanzó a su vez One, una versión del famoso tema del mismo nombre perteneciente al grupo de rock U2 que contaba con la colaboración del propio Bono. Este tema permaneció muy fiel a la versión original pero con el toque personal de Mary, recibió grandes críticas de los expertos y fue un éxito en Europa, donde ocupó el top 10 en las listas de Reino Unido, Italia o Alemania. Como tercer single se lanzó Take Me As I Am, un medio tempo R&B compuesto por el colectivo The Clutch (entre los que se encuentra la cantante Keri Hilson) que relata cómo las mujeres pasan por situaciones muy duras en su vida y supone un auténtico himno de superación y auto-aceptación. ‘Take Me As I Am’ es uno de mis temas favoritos de The Breakthrough por la emotividad y angustia en la interpretación de Mary J Blige.

Entre los temas más destacados del disco se encuentran ‘Can’t Hide From Luv’, un marchoso tema Hip Hop-Soul producido por Dre & Vidal que cuenta con la colaboración de Jay-Z, ‘No One Will Do’, que contiene un sonido retro-Soul, ‘Gonna Breakthrough’, un tema R&B up-tempo en el que vuelve a aparecer nuevamente Brook Lynn o ‘Good Woman Down’ que destaca por sus letras en las que relata las duras experiencias que ha vivido y anima a las mujeres a no soportar relaciones abusivas. Mi álbum favorito de Mary J Blige es ‘No More Drama’, con el que la descubrí y me animó a escuchar el resto de su discografía y por detrás de él se encuentra ‘The Breakthrough’, el cual está compuesto por un conjunto muy sólido de canciones con las que podemos disfrutar de la asombrosa voz de Mary y sus personales letras sobre los hombres de su pasado. En resumen, The Breakthrough es una auténtica joya del R&B contemporáneo y uno de los mejores álbumes de la década pasada. Puntuación: 8/10.

The Best of R&B: ‘8701’ de Usher

8701Usher inició su carrera musical cuando era tan sólo un adolescente y en 1997 logró gran éxito con su segundo disco My Way, el cual vendió 6 millones de copias en Estados Unidos y contó con tres exitosos singles que ocuparon el top 2 en la lista americana. En 2001 Usher publicó su tercer álbum de estudio, 8701, cuyo título hacía referencia a la fecha de publicación de dicho trabajo. ‘8701’ estaba influenciado por varios de sus ídolos como Michael Jackson, Marvin Gaye o Stevie Wonder y destaca por el hecho de que Usher se implicó más en el proceso creativo del álbum y participó en la composición de la mayoría de los temas presentes. 8701 es un moderno álbum de R&B con influencia pop y Hip Hop formado principalmente por temas up-tempo y varias baladas y contó con la producción de algunos de los mejores productores de la música negra del momento como su habitual colaborador Jermaine Dupri, Bryan-Michael Cox, Jimmy Jam & Terry Lewis, Mike City o The Neptunes. 8701 debutó en el #4 de la lista americana de álbumes y fue certificado cuatro veces platino en Estados Unidos por ventas superiores a los 4 millones de copias. En el resto del mundo también tuvo una recepción comercial muy positiva y ocupó el top 10 en Australia y Alemania incluyendo el #1 en Reino Unido y Canadá y acabó vendiendo más de 8 millones en todo el mundo, igualando los excelentes resultados de su icónico disco ‘My Way’. Gracias a su talento como cantante, sus dotes como bailarín, su gran presencia escénica y su indudable atractivo, Usher se convirtió en un ídolo de las jovencitas americanas a principios de la década del 2000. Como dato curioso, durante esta época el rompecorazones de Atlanta estaba saliendo con la cantante Chilli del grupo TLC, la cual aparece en los videoclips de los singles ‘U Remind Me’ y ‘U Got It Bad’.

A principios del 2001 el cantante nacido en Dallas lanzó Pop Ya Collar como single presentación de un álbum que nunca llegó a publicarse debido a la filtración de varias canciones pertenecientes a él. Este tema pop/R&B up-tempo compuesto y producido por She’kspere tuvo un desempeño muy moderado en Estados Unidos sin embargo logró gran éxito en Reino Unido, donde ocupó el #2 y finalmente fue incluido en la edición internacional del disco. El primer single ‘oficial’ del álbum fue U Remind Me, un pegadizo tema R&B producido por Jimmy Jam y Terry Lewis cuyas letras hacían referencia cuando Usher conoció a una chica que le recordaba mucho a su ex-pareja y por ello decidió no salir con ella. ‘U Remind Me’ logró gran éxito en Estados Unidos y ocupó el #1 en la lista americana durante 4 semanas y se convirtió en una de las canciones más populares de 2001. En el resto del mundo también tuvo un impacto comercial positivo y alcanzó el top 5 en Reino Unido, Francia y Australia. Gracias a este tema Usher consiguió su primer premio Grammy, en concreto ‘mejor actuación vocal masculina de R&B’. Como segundo single se lanzó U Got It Bad, una balada R&B que contaba con la clásica producción de Jermaine Dupri y Bryan-Michael Cox y recordaba al hit ‘Nice & Slow’ de su anterior álbum. Este sensual ‘slow jam’ con el estilo inconfundible de Usher recibió buenas críticas de los expertos musicales y ocupó el #1 en la lista americana durante otras 5 semanas, haciendo del 2001 uno de los mejores años dentro de la carrera profesional del cantante de Atlanta. El tercer single en tierras americanas fue U Don’t Have To Call, un moderno tema R&B en el que Usher usa su voz en falsetto, incorpora el típico sonido de sintetizadores de The Neptunes y resulta uno de los temas más up-tempo y bailables del disco. ‘U Don’t Have To Call’ se convirtió en otro hit para Usher en Estados Unidos, donde ocupó el #3 en la lista de singles y consiguió nuevamente un premio Grammy a ‘mejor actuación vocal masculina de R&B’. Para el mercado internacional se lanzó U Turn, un tema R&B up-tempo con influencia Hip Hop producido por Jermaine Dupri cuyas letras hacen referencia a su ídolo Michael Jackson y mostraba nuevamente el lado más bailable y marchoso de 8701. Como último single se lanzó Can’t U Help Me, una bonita balada R&B/Soul producida por Jimmy Jam y Terry Lewis que tuvo un mínimo impacto en la lista de ventas estadounidense. Entre las canciones más destacadas del álbum se encuentran ‘How Do I Say’, un tema muy sensual en el que Usher intenta seducir a su amante diciéndole bonitas palabras en español, francés e italiano, o el marchoso tema R&B/Hip-Hop ‘I Don’t Know’ en el que colabora el rapero P. Diddy y cuenta con la innovadora producción de The Neptunes.

8701 fue el primer disco que escuché de Usher y aunque luego ha publicado otros álbumes muy interesantes, siempre ha sido mi favorito del cantante (con permiso del legendario ‘Confessions’ que también se encuentra entre mis discos imprescindibles) ya que cuenta con magníficas canciones interpretadas por una de las mejores voces masculinas de R&B de todos los tiempos y además pertenece a esa época dorada del R&B de principios del 2000 que siempre será mi preferida dentro de la historia de la música. Temas imprescindibles: U Remind Me, U Got It Bad, U Don’t Have To Call, How Do I Say, I Don’t Know, U Turn, If I Want To y Hottest Thing. Puntuación: 8’5/10.

The Best of R&B: ‘Full Moon’ de Brandy

Full MoonTras finalizar en 2001 la serie Moesha con la que logró un gran éxito en la TV americana durante más de 5 años, la cantante Brandy regresó al mundo de la música para grabar su tercer disco de estudio, el cual vio la luz en 2002, casi 4 años después del lanzamiento de Never Say Never, con el que triunfó en todo el mundo gracias a singles tan exitosos como ‘The Boy Is Mine’, que se convirtió en el tema más vendido del 1998 en Estados Unidos. Para dar forma a su nuevo álbum, titulado Full Moon, Brandy contó nuevamente con la ayuda de Rodney ‘Darkchild’ Jerkins y su equipo habitual, LaShawn Daniels y Fred Jerkins III, quienes se encargaron de la mayor parte de las canciones presentes, aunque también participaron Mike City, Warryn Campbell o Robert Smith, conocido como Big Bert, con el que la popular cantante iniciaría una relación romántica y sería el padre de su hija. Aunque Full Moon estaba encuadrado dentro del R&B/pop al igual que su anterior trabajo y contaba con sus clásicas baladas, por expreso deseo de Brandy, Darkchild introdujo un gran componente electrónico al álbum y ciertos sonidos vanguardistas y poco convencionales que hicieron de este trabajo un adelantado a su tiempo y un auténtico referente dentro del R&B contemporáneo. Full Moon debutó en el #2 de la lista americana de álbumes y acabó siendo certificado platino en Estados Unidos por ventas superiores a un millón de copias (unas cifras muy inferiores a las de Never Say Never) y se convirtió en el último álbum platino de la cantante antes de iniciar una espiral decreciente en su éxito comercial. En el resto del mundo el álbum tuvo un desempeño más moderado pero aun así consiguió ocupar el top 10 en sus mercados estrella: Reino Unido, Canadá y Alemania. En 2001, antes de lanzar su tercer disco, Brandy y su hermano Ray J participaron en un disco homenaje al cantante Phill Collins y versionaron su conocido tema Another Day In Paradise pero con un gran toque R&B que encajaba a la perfección con el estilo de Brandy. Este tema fue lanzado como primer single de dicho proyecto y se convirtió en uno de sus mayores éxitos en Europa, donde alcanzó el top 5 en Alemania, Irlanda o Reino Unido y fue incorporado al ‘track listing’ de la edición europea del álbum. 

El single presentación del álbum fue What About Us?, un tema R&B up-tempo con influencia electro-pop que contaba con una producción vanguardista y futurística y marcaba una divergencia con respecto al tipo de sonido que Darkchild imprimió en ‘Never Say Never’ o en la mayoría de sus producciones. ‘What About Us?’ recibió buenas críticas por su moderno y arriesgado sonido y tuvo una gran acogida comercial ya que ocupó el top 10 en las listas de venta de Estados Unidos, Australia y Reino Unido. Debido a su sonido demasiado agresivo, para el mercado europeo se lanzó el single en la versión ‘Simon Vegas remix’, que tenía un estilo R&B más convencional y recordaba a las habituales producciones de Darkchild. En el espectacular videoclip del tema también pudimos apreciar que Brandy había dejado atrás la imagen dulce que tenía durante su adolescencia para adoptar una imagen de mujer más madura, sexy y empoderada. Como segundo single se lanzó Full Moon, un tema R&B/pop con melodía de piano producido por Mike City que contaba con unas pegadizas letras que hablaban de cómo Brandy conocía a alguien en un club y se producía ‘amor a primera vista’ debido a la luna llena. ‘Full Moon’ recibió buenas opiniones por parte de los críticos en las que se elogiaba la producción del tema y la magnífica ejecución vocal por parte de Brandy y obtuvo una recepción mucho más moderada que el single predecesor, aunque logró el top 20 en Estados Unidos y Reino Unido. Como tercer single se eligió He Is, una balada R&B con influencia Soul y Gospel compuesta por la propia Brandy junto a Warryn Campbell que resultó un fracaso comercial debido a la nula promoción por parte de la cantante, que se encontraba en ese momento en una fase muy avanzada de su embarazo. En mi opinión fue un gran error lanzar ‘He Is’ como single ya que dentro de Full Moon podemos encontrar baladas infinitamente superiores como ‘When You Touch Me’, ‘Come a Little Closer’, ‘Love Wouldn’t Count Me Out’ y sobretodo ‘Nothing’, una preciosa balada R&B/Soul compuesta por Darkchild y producida por Fred Jerkins III en la que podemos apreciar el asombroso talento vocal de Brandy.

Varios temas que pudieron ser singles se quedaron en el tintero debido al abrupto cese en la promoción del disco y es una auténtica lástima debido a la gran calidad presente en este proyecto. Full Moon es el trabajo más marchoso y electrónico de Brandy y así lo demuestran canciones como ‘I Thought’, que se trata de un tema R&B/electro-pop up-tempo que resulta uno de los más bailables y pegadizos y muestra a la perfección el vanguardista sonido que Darkchild incorporó al álbum o ‘Anybody’, otro tema R&B up-tempo con influencia electrónica que pone de manifiesto el amplio registro y la gran versatilidad vocal de Brandy, a quienes los expertos musicales se han referido en numerosas ocasiones como ‘la biblia vocal’. En resumen, aunque ‘Never Say Never’ es mi álbum favorito de Brandy, Full Moon es otro de los discos más interesantes dentro de su magnífico catálogo musical en el que nos muestra su evolución tanto musical como personal, ya que dejó atrás la adolescencia y su imagen de ‘princesa del R&B’ para convertirse en una mujer más madura y segura de sí misma. Temas imprescindibles: Full Moon, What About Us?, Nothing, Anybody, I Thought y Love Wouldn’t Count Me Out. Puntuación: 8’5/10.

The Best of R&B: ‘The Boy Is Mine’ de Monica

57056-the_boy_is_mine_monica_album_coverartLa cantante Monica nació en una familia muy relacionada con el mundo de la música ya que su madre cantaba Gospel en una iglesia y su primo era el famoso productor musical Polow da Don y desde una temprana edad empezó también a cantar en coros de iglesias. Tras ser descubierta por el productor Dallas Austin gracias a su gran talento como cantante, Monica Arnold hizo su debut en el mundo de la música a la temprana edad de 14 años con Miss Thang, el cual pese a ocupar una discreta posición en la lista americana de álbumes, contó con 4 singles muy exitosos que ocuparon el top 10 y acabó siendo certificado tres veces platino con ventas superiores al millón y medio de copias. Tras este álbum que recibió buenas críticas por parte de los expertos musicales por su versatilidad vocal, la cantante de Atlanta participó en varias bandas sonoras de películas, entre ellas ‘Space Jam’, a la que contribuyó con la balada ‘For You I Will’, la cual tuvo un gran acogida en Estados Unidos, ocupó el top 5 en la lista de singles y se convirtió en uno de sus temas más populares. En 1998 Monica publicó su segundo álbum de estudio, titulado The Boy Is Mine y que estaba formado por un compendio de marchosos temas up-tempo, baladas y medios tiempos de estilo R&B con influencia pop, Hip Hop, Soul y Gospel. Este álbum está producido en su mayoría por su mentor Dallas Austin además de otros importantes nombres de la industria musical de la época como Jermaine Dupri, Darkchild, David Foster o Daryl Simmons. Precedido por el single del mismo nombre, ‘The Boy Is Mine’ debutó en el #8 de la lista americana de álbumes, fue certificado triple platino y vendió más de 2 millones de copias en Estados Unidos.

El single presentación del álbum fue The Boy Is Mine, un dúo con la cantante Brandy, quien compuso el tema junto a Rodney ‘Darkchild’ Jerkins y su equipo. Este tema R&B mid-tempo contaba con una temática muy habitual en la música negra de los años 90: dos mujeres peleándose por el mismo hombre. Aunque Brandy decidió que quería colaborar con Monica en este tema, las sesiones de grabación no fueron demasiado bien y debido a las diferencias entre ambas acabaron grabándolo por separado (Monica terminó el tema en Atlanta junto a su colaborador Dallas Austin). Como ya comenté en la reciente crítica del álbum ‘Never Say Never’ de Brandy, ‘The Boy Is Mine’ se convirtió en el single más exitoso del año 1998 y lideró la lista americana durante nada más y nada menos que 13 semanas. Este tema no sólo recibió buenas críticas de los expertos musicales y numerosos premios (entre ellos un Grammy a mejor actuación vocal R&B de un dúo/grupo) sino que sirvió de espaldarazo internacional a ambas promesas del R&B ya que gracias a este top 5 en las listas de venta de Australia, Reino Unido, Francia o Alemania, tanto Brandy como Monica vivieron su mejor momento profesional.

Tras el enorme impacto comercial de ‘The Boy Is Mine’, la joven cantante demostró que su éxito no era flor de un día y lanzó como segundo single The First Night, un pegadizo tema mid-tempo R&B con influencia Hip Hop/Soul producido por Jermaine Dupri, el cual le dio su habitual toque urbano. Este tema sampleaba la melodía del famoso tema ‘Love Hungover’ de Diana Ross y destacaba por sus letras, en las que Monica se debatía si tener o no relaciones sexuales con un chico en su primera cita. ‘The First Night’ resultó un gran éxito en Estados Unidos y se convirtió en el segundo single #1 de Monica en la lista americana (también lideró el componente R&B/Hip-Hop de Billboard) y ocupó el top 10 en Reino Unido. Como tercer single, Monica lanzó la bonita balada Angel of Mine, que se trataba de una versión del famoso tema del grupo británico Eternal pero en este caso producida por Darkchild. Mientras que la versión original tuvo una gran acogida en Europa (nunca fue lanzada en tierras americanas) Monica logró gran éxito en Estados Unidos, donde se convirtió en su tercer #1 consecutivo y también tuvo buen desempeño en Australia y Canadá. Como último single se lanzó Street Symphony, un medio tiempo R&B compuesto y producido por Dallas Austin que destacaba por su larga introducción melódica y su uso prominente de violines. Aunque ‘Street Symphony’ era uno de los temas más destacados del álbum (personalmente uno de mis favoritos) no tuvo gran acogida comercial y ni siquiera entró en la lista americana. Fuera de Estados Unidos se lanzó también como último sencillo promocional Inside, que se trataba de una gran balada R&B/Soul que mostraba el amplio rango vocal de Monica.

‘The Boy Is Mine’ fue lanzado apenas un mes después de ‘Never Say Never’, el segundo álbum de Brandy y que también contenía el hit ‘The Boy Is Mine’. Ambos álbumes entraron en competencia al ser publicados en fechas muy cercanas y por ser similares en cuanto a estilo y género musical, pero sin duda por la ‘supuesta’ rivalidad que mantenían ambas cantantes según los medios de comunicación. Los dos resultaron muy exitosos: fueron certificados multiplatino y contaron con varios singles #1 en la lista americana (en concreto Monica tres y Brandy dos) y se han convertido en dos de los álbumes R&B más relevantes y destacados de finales de los años 90. Aunque ‘The Boy Is Mine’ es mi canción favorita de todos los tiempos, no escuché el álbum de Monica hasta un tiempo después ya que en esos momentos era seguidor de Brandy y me centré en ‘Never Say Never’, sin embargo cuando le di la oportunidad al disco de Monica me sorprendió gratamente y suelo escucharlo regularmente ya que contiene temas muy interesantes, además fue el responsable de que empezara a descubrir el resto de la discografía de Monica. Temas imprescindibles: The Boy Is Mine, Street Symphony, The First Night, For You I Will, Inside y Angel of Mine. Puntuación: 8/10.

The Best of R&B: ‘Never Say Never’ de Brandy

Never Say NeverCon tan sólo 15 años, Brandy hizo su debut en el mundo de la música con su álbum de título homónimo, el cual recibió buenas críticas por su talento vocal y pese a debutar en una discreta posición de la lista americana, acabó vendiendo más de 2 millones de copias en Estados Unidos y contó con 3 singles top 10 en Billboard. Este álbum estaba encuadrado dentro del R&B, pop y Hip-Hop/Soul característico de los años 90 y tanto la música como el estilo de la joven Brandy fue comparada con Janet Jackson o Aaliyah y muchos la consideraron ‘la nueva Mary J Blige’. Tras este álbum, Brandy Norwood desarrolló su faceta de actriz y participó junto a Whitney Houston en la adaptación de la película ‘Cinderella’ pero sin duda destacó por su papel protagonista en la serie adolescente ‘Moesha’, que resultó un éxito entre el colectivo afroamericano durante los años 90. En 1998, 4 años después de su disco debut, Brandy regresó al mundo de la música con su segundo álbum de estudio, titulado Never Say Never, en el que asumió un mayor papel sobre el control creativo de su música, compuso la mayoría de las canciones presentes y se unió a Rodney Jerkins (más conocido como Darkchild) y su equipo: LaShawn Daniels y su hermano Fred Jerkins III además del afamado productor David Foster. ‘Never Say Never’ está encuadrado dentro del R&B, pop y Soul, profundiza en el sonido ‘Adult Contemporary’ e incorpora numerosas baladas influenciadas por Mariah Carey y Whitney Houston, alejándose del estilo Hip-Hop/Soul de su álbum debut. Respaldado por varios singles de gran éxito, el segundo álbum de Brandy logró una gran acogida comercial en Estados Unidos, donde debutó en el #2 de la lista americana, se mantuvo durante meses en el top 20 y acabó siendo certificado cinco veces platino por ventas cercanas a los 5 millones de copias. A nivel internacional Brandy aumentó su popularidad en gran medida y el álbum ocupó el top 10 en Alemania y top 20 en Australia, Francia o Reino Unido y superó los 14 millones de ejemplares en todo el mundo.

El single presentación del álbum fue The Boy Is Mine, un medio tiempo R&B a dúo con la joven cantante Monica producido por Darkchild, aunque la parte de Monica fue grabada de manera separada en Atlanta bajo la supervisión de su productor Dallas Austin. Inspirada por el dueto ‘The Girl Is Mine’ de Michael Jackson y Paul McCartney, Brandy compuso el tema pensando en dos chicas que se pelean por el mismo hombre y quiso colaborar con la prometedora cantante Monica, quien únicamente había visto en una ocasión pero también había despuntado en el mundo de la música a la vez que Brandy. ‘The Boy Is Mine’ resultó uno de los temas más populares del año, alcanzó el #1 en la lista americana de singles y se mantuvo en la posición de honor durante 13 semanas, convirtiéndose en una de las canciones que más semanas permanecía en el #1 en Estados Unidos de la historia. En una época en la que sólo existía el formato físico, Brandy y Monica pueden presumir de haber vendido más de dos millones y medio de CD singles de ‘The Boy Is Mine’ en Estados Unidos y acabó convirtiéndose el single más vendido de 1998. En el resto del mundo este single también tuvo un gran impacto comercial y ocupó el #1 en Canadá, #2 en Reino Unido o Francia y top 5 en Alemania. Este tema recibió numerosos galardones, entre ellos un Grammy a mejor actuación vocal R&B de un dúo/grupo y fue nominado a mejor grabación del año, pero tuvieron la mala suerte de competir contra el hit ‘My Heart Will Go On’ de Céline Dion. Aunque nunca fue confirmado por ninguna de ellas, desde un principio se habló de una gran rivalidad entre ambas artistas, ya que terminaron grabando el tema por separado debido a sus diferencias y sólo realizaron una actuación juntas en los premios MTV, en la que se mostraron visiblemente distantes y se comentó que tuvieron una fuerte discusión antes de salir al escenario. Dicha rivalidad fue más allá cuando Monica tituló su segundo álbum ‘The Boy Is Mine’, algo que molestó a Brandy, quien había compuesto la canción. 14 años más tarde Monica y Brandy volvieron a trabajar juntas en el tema ‘It All Belongs To Me’ y comentaron que durante esa época eran jóvenes e inmaduras y aunque no sentían celos o envidia de la otra, «apenas podían estar juntas en la misma habitación», pero tras su reunión resolvieron sus diferencias y ahora son amigas.

Tras el éxito masivo de ‘The Boy Is Mine’, como segundo single a nivel internacional se lanzó Top of the World, un marchoso tema R&B/Hip-Hop up-tempo que contaba con la colaboración del rapero Mase y suponía el tema con mayor componente urbano del álbum. Este single no fue lanzado en tierras americanas pero en Reino Unido mantuvo su nivel de éxito y consiguió su segundo #2 en las listas de venta. El tercer single elegido fue Have You Ever?, una emotiva balada R&B/Soul escrita por la afamada compositora Diane Warren y producida por David Foster que recibió buenas críticas por su componente lírico y la magnífica ejecución vocal de Brandy. Esta romántica balada resultó muy popular en Estados Unidos y alcanzó el #1, convirtiéndose en el segundo #1 consecutivo de Brandy en la lista americana. Como cuarto single se lanzó Almost Doesn’t Count, una balada pop/R&B con uso prominente de guitarra española en la que Brandy habla de una relación de carácter intermitente con su pareja. Almost Doesn’t Count fue producido por Fred Jerkins y Guy Roche (uno de los pocos temas del álbum sin crédito por parte de Darkchild) y tuvo una acogida muy positiva por parte del público ya que ocupó el top 20 en Reino Unido y Estados Unidos. El último single lanzado del álbum fue U Don’t Know Me (Like U Used To), un tema R&B up-tempo influenciado por el sonido Hip Hop que resulta uno de los temas más rítmicos y urbanos del disco y guarda similitudes con canciones de su primer álbum como ‘I Wanna Be Down’. Como sencillo promocional en tierras americanas se lanzó Angel In Disguise, un original tema R&B mid-tempo con una larga introducción instrumental en el que Brandy declara amar a su pareja pese a sus infidelidades. A lo largo de los años ‘Angel In Disguise’ se ha convertido en uno de los más populares de la cantante y pese a no contar con videoclip o promoción consiguió entrar al top 80 de la lista americana. Entre los temas más interesantes de Never Say Never se encuentran ‘Happy’, un tema R&B up-tempo que resulta uno de los más marchosos y rítmicos del álbum o ‘One Voice’, una bonita balada producida por David Foster que destaca por la impresionante ejecución vocal de Brandy y cuenta con un coro Gospel al final de la canción.

Personalmente le tengo un cariño especial a ‘Never Say Never’ porque fue uno de los primeros álbumes que escuché dentro del género R&B e incluye ‘The Boy Is Mine’, mi canción favorita de todos los tiempos y una de las imprescindibles dentro del R&B. A raíz de este álbum, me convertí en gran seguidor de Brandy y varios de sus discos posteriores, como Full Moon, Afrodisiac o Human se encuentran entre mis álbumes preferidos de R&B. Sin duda, Never Say Never es uno de los álbumes más sólidos de la década de los 90 gracias a la magnífica producción de Darkchild y el enorme talento vocal de Brandy. Temas imprescindibles: The Boy Is Mine, Top of the World, U Don’t Know Me (Like U Used To), Have You Ever?, Angel In Disguise, Almost Doesn’t Count y Happy. Puntuación: 9/10. 

The Best of R&B: ‘FanMail’ de TLC

5c268-tlcfanmailCuando el grupo femenino TLC publicó en 1999 su tercer álbum FanMail venían de lograr su mayor éxito con CrazySexyCool, el cual fue aclamado por los expertos por su carácter social y reivindicativo y vendió 9 millones de copias en Estados Unidos y más de 20 en todo el mundo. Debido a los casi 5 años de diferencia entre uno y otro, FanMail marcaba una gran evolución con respecto a su antecesor y mientras que el segundo álbum de TLC estaba encuadrado en el R&B y el Hip Hop con gran influencia de un sonido urbano tan característico de los 90 como es el New Jack Swing, FanMail viró hacia el pop y el sonido electrónico, aunque en esencia era un álbum de estilo R&B. FanMail estaba producido principalmente por su habitual colaborador Dallas Austin, aunque contaba con producción adicional de Jermaine Dupri y Babyface, quienes ya participaron en su anterior álbum, además de She’kspere y el dúo formado por Jimmy Jam y Terry Lewis. FanMail debutó en el #1 de la lista de ventas de Estados Unidos, convirtiéndose en el primer disco del grupo en liderar la lista americana y acabó siendo certificado 6 veces platino con ventas superiores a los 5 millones y medio de ejemplares. TLC siempre se han caracterizado por tener un mayor impacto comercial en Estados Unidos que en el resto de mercados sin embargo el álbum consiguió ocupar el top 10 en Canadá, Alemania o Reino Unido y superó los 10 millones de copias en todo el mundo.

El single presentación del álbum fue No Scrubs, un pegadizo tema R&B compuesto por Kandi Burruss y She’kspere (quienes fueron responsables de otros hits de la época como ‘Bills Bills Bills’ de Destiny’s Child) y que contaba con su habitual sonido R&B tan típico de aquella época. ‘No Scrubs’ se convirtió en uno de los temas más populares del año 1999 y destacó por el uso de la palabra ‘scrub’, con la que se referían a un chico que no trabaja ni tiene aspiraciones en la vida e intenta aprovecharse de las mujeres. Este single ocupó el #1 en Estados Unidos durante 4 semanas (se convirtió en el tercer #1 de TLC en la lista americana) además de en Australia y Canadá y el top 10 en los principales mercados como Reino Unido, Francia o Alemania. ‘No Scrubs’ ganó dos premios Grammy: mejor canción R&B del año y mejor actuación R&B por un dúo/grupo. Como segundo single se lanzó Unpretty, un medio tiempo R&B con influencia pop/rock que contaba con gran sonido acústico y alternativo y estaba compuesto por T-Boz y producido por Dallas Austin. En ‘Unpretty’ TLC animaba a las mujeres a no ser tan exigentes con su propio físico para agradar a los hombres y resultaba un himno de auto-aceptación. Este single también resultó un éxito y consiguió el cuarto #1 de TLC en Estados Unidos. Como tercer y último single se lanzó Dear Lie, una emotiva balada R&B compuesta nuevamente por T-Boz (e interpretada en su mayoría por ella) y producida por Babyface que tuvo un impacto comercial mínimo en Estados Unidos. En mi opinión no fue una decisión muy acertada elegir ‘Dear Lie’ como single ya que en el álbum encontramos temas mucho más interesantes como ‘I’m Good at Being Bad’, la aportación de Jimmy Jam y Terry Lewis al álbum, con letras muy explícitas y que contenía rap por parte de Left Eye, ‘If They Knew’, un marchoso tema R&B up-tempo, ‘Silly Ho’, un extraño pero pegadizo tema electro-pop/R&B con letras feministas o la otra balada producida por Babyface ‘I Miss You So Much’.

Fanmail fue el último álbum de TLC como trío ya que en 2002, poco antes de que viera la luz el siguiente disco del grupo, falleció Lisa ‘Left Eye’ Lopes en un accidente de tráfico. Pese a la trágica desaparición de Left Eye, Chilli y T-Boz siguieron adelante con el proyecto. En resumen, FanMail es un álbum muy interesante que resultaba diferente a los anteriores trabajos de TLC al incorporar un sonido pop más futurístico pero capturaba la esencia del grupo y se convertía en uno de los álbumes R&B más destacados de finales de los 90. Temas imprescindibles: Unpretty, If They Knew, I’m Good at Being Bad, pero sobretodo No Scrubs, uno de los mejores temas R&B de todos los tiempos. Puntuación: 8/10.