Throwback Review: ‘One In a Million’ de Aaliyah

One In a MillionEl pasado 25 de agosto se cumplieron 20 años del fallecimiento de una de las cantantes más importantes e influyentes del género R&B durante los años 90 y principios del 2000. Me estoy refiriendo sin duda a Aaliyah, quien está de plena actualidad porque su segundo álbum de estudio también está de aniversario, ya que fue publicado el 27 de agosto de 1996 y finalmente está disponible en las plataformas musicales tras una ardua batalla legal entre los herederos de Aaliyah y su discográfica, Blackground Records, propiedad de Barry Hankerson, tío de la fallecida cantante. Aaliyah Daughton debutó en el mundo de la música siendo una adolescente y grabó su primer álbum, Age Ain’t Nothing But a Number, con tan sólo 14 años. Barry Henkerson presentó a Aaliyah al cantante R. Kelly, quien se convirtió no sólo en su mentor sino en el compositor y productor ejecutivo de este proyecto, el cual recibió buenas críticas por el gran talento de la joven, que contaba con una madurez impropia de su edad y una voz muy personal y privilegiada. A pesar de que el álbum debutó en un discreto top 20 de la lista Billboard, acabó siendo certificado doble platino, vendió más de 3 millones de copias y contó con dos exitosos singles top 10 en la lista americana. Con sólo 15 años, Aaliyah se casó con R. Kelly en una ceremonia que fue anulada posteriormente al declararse ilegal, ya que la rebelde cantante mintió diciendo que tenía 18 años. Tras su exitoso debut, Aaliyah dejó atrás su polémica etapa con R. Kelly y empezó a trabajar con Timbaland y Missy Elliott, quienes comenzaban a dar sus primeros pasos como productores y compositores. Su segundo álbum de estudio, One In a Million, fue publicado en agosto de 1996 y nuevamente fue elogiado por la crítica por el talento vocal de la joven cantante, la gran producción del álbum y su combinación de R&B, Hip-Hop, Soul, pop y funk, haciendo de este álbum uno de los más influyentes de la década de los 90 dentro del género urbano. Aunque Timbaland y Missy Elliott se encargaron de la mayoría de los temas del álbum, la cantante neoyorquina también se rodeó de otros productores como Jermaine Dupri, Daryl Simmons, Vincent Herbert o Rodney ‘Darkchild’ Jerkins. ‘One In a Million’ debutó en el #20 de la lista americana pero gracias al buen recibimiento de los singles lanzados permaneció más de un año dentro de la lista Billboard, demostrando una gran longevidad y consistencia en ventas. Meses después de su lanzamiento el álbum alcanzó su mejor posición, el #18 y aunque sólo fue certificado doble platino en Estados Unidos, las ventas totales superan los tres millones y medio.

El single presentación del álbum fue If Your Girl Only Knew, un medio tiempo R&B con gran influencia funk y Hip Hop compuesto por Missy Elliott y Timbaland y producido por éste último en el que Aaliyah deja las cosas claras a un hombre que intenta ligar con ella teniendo novia. ‘If Your Girl Only Knew’ recibió buenas críticas de los expertos musicales por la voz y madurez de Aaliyah y la magistral producción de Timbaland y en el aspecto comercial resultó un éxito: alcanzó el #11 en la lista americana (#1 en el componente R&B/Hip-Hop Songs) y el top 25 en Reino Unido. Con el paso de los años este tema se ha convertido en un clásico del R&B de los años 90, una de las canciones más significativas de la carrera de Aaliyah y representa el epítome del clásico sonido de Timbaland. El segundo single internacional lanzado fue Got To Give Up, una versión de la canción del icónico cantante Marvin Gaye pero que añadía el toque funk, R&B y Hip-Hop/Soul presente en el álbum. Este tema estaba producido por Vincent Herbert, contaba con la participación del rapero Slick Rick y suponía el tema más up-tempo dentro de un álbum dominado por los medios tiempos, ya que Aaliyah quiso versionar dicho tema porque también quería incorporar canciones más animadas y marchosas al álbum. ‘Got To Give Up’ no fue lanzado en tierras americanas y tuvo un desempeño muy moderado en Reino Unido y Nueva Zelanda, donde ocupó el top 40. El segundo single en Estados Unidos fue la canción que daba título al álbum, One In a Million y se trataba de una balada mid-tempo R&B, compuesta por Missy Elliott y Timbaland en la que Aaliyah declara su amor a un chico al que considera que es «uno entre un millón». One In a Million fue una de las primeras canciones que Missy Elliott compuso para el álbum y supuso un gran reto para ella ya que estaba acostumbrada a componer canciones en clave de rap, no para cantantes, pero una vez que la escuchó Aaliyah le encantó y quiso incluirla en el álbum. Este tema recibió grandes críticas de los expertos musicales y fue nominado a mejor canción femenina de R&B/Soul en los Soul Train Music Awards. En 1997 ‘One In a Million’ fue re-lanzado como single de doble cara A junto a ‘If Your Girl Only Knew’ en Reino Unido y alcanzó el top 15, convirtiéndose en uno de los singles más populares de Aaliyah en las islas británicas hasta el momento.

Como tercer single del álbum en tierras americanas se lanzó 4 Page Letter, otra de las producciones de Timbaland para el álbum. En esta emotiva balada R&B, Aaliyah expresa sus sentimientos por un chico a través de una carta de amor, en la que explica cómo sus padres le han enseñado a ser cuidadosa de quien se enamora. ‘4 Page Letter’ nuevamente obtuvo buenas impresiones de los críticos profesionales, quienes notaron la gran madurez de Aaliyah pese a su juventud, sus habilidades vocales y la gran composición y producción del tema. Pese a que no logró entrar en la lista americana, ‘4 Page Letter’ consiguió otro top 25 para la cantante en Reino Unido. El siguiente single fue Hot Like Fire, uno de los ‘bangers’ del álbum y que contiene sugerentes letras en las que Aaliyah declara a su pareja que no tendrán relaciones íntimas hasta que no esté preparada, pero la espera merecerá la pena. Este tema mid-tempo de estilo R&B y Hip-Hop/Soul producido por Timbaland se convirtió en uno de los temas más populares de ‘One In a Million’ y permanece como una de las canciones más famosas de Aaliyah en sus primeras etapas. Como sexto y último single del álbum se lanzó The One I Gave My Heart To, una balada R&B/pop de desamor escrita por la afamada compositora Diane Warren y producida por Daryl Simmons y Guy Roche en la que Aaliyah se pregunta amargamente porqué ha entregado su amor a la persona que le ha roto el corazón. ‘The One I Gave My Heart To’ alcanzó el top 10 en la lista americana y supuso el mayor éxito comercial del álbum en Estados Unidos. ‘The One I Gave My Heart To’ fue lanzado como single de doble cara A junto a ‘Hot Like Fire’ en Reino Unido y ocupó el top 30 en la lista británica.

Entre los temas más destacados del álbum se encuentran el marchoso ‘Everything’s Gonna Be Alright’, producido por Darkchild, en la que sería una de sus primeras contribuciones como productor, ‘I Gotcha Back’, un tema mid-tempo con influencia funk cuyo responsable fue Jermaine Dupri o ‘Ladies In Da House’, donde participan como artistas invitados Missy Elliott y Timbaland. ‘One In a Million’ es sin duda uno de los álbumes más influyentes e importantes del R&B de los años 90 y que sirvió de inspiración a una generación entera de artistas posteriores, que imitaron el estilo y sonido de Aaliyah. One In a Million apareció en numerosas listas de los mejores álbumes R&B del año y la prestigiosa revista Rolling Stone lo ha incluido en sus listas de los 100 mejores álbumes de los 90 y los 500 mejores álbumes de todos los tiempos. Hasta el momento Aaliyah ya era una artista reconocida en Estados Unidos pero gracias a este álbum incrementó su popularidad de manera notoria en el resto del mundo, donde obtuvo unas ventas superiores a los 8 millones de copias. Como gran seguidor de Aaliyah que me considero, es una gran noticia que la música de la cantante por fin se vaya incorporando a las plataformas musicales tras años de ausencia, y aunque su tercer álbum de estudio titulado de manera homónima es mi favorito de entre su discografía, ‘One In a Million’ también es un trabajo de primer nivel gracias a la magnífica y personal voz de Aaliyah, su inconfundible estilo y el magistral trabajo que realizaron sus colaboradores y amigos Missy Elliott y Timbaland. Puntuación: 8/10.

The Best of R&B: ‘Born To Do It’ de Craig David

craig-david born to do itEn agosto del año pasado se cumplió el vigésimo aniversario del lanzamiento de uno de los álbumes de R&B más icónicos de la década del 2000. Me estoy refiriendo a Born To Do It, el disco debut del cantante británico Craig David. Antes de lanzar este disco, el cantante nacido en Southampton participó en el tema ‘Re-Rewind’ del dúo inglés Artful Dodger, el cual se convirtió en un éxito a finales del 1999 en la lista británica de singles, donde alcanzó el #2 y dio el impulso definitivo a la carrera musical de Craig David. A raíz de su participación en este tema y sin tener contrato con ningún sello discográfico, Craig David empezó a trabajar en su primer álbum con uno de los miembros de Artful Dodger, Mark Hill, el cual se convertiría en su productor habitual y responsable de varios de sus posteriores éxitos. Impresionado por el talento como vocalista y compositor del joven cantante y su madurez, el jefe de Wildstar Records le fichó en su discográfica tras escuchar una maqueta con sus canciones y le dio la oportunidad de grabar su álbum debut. Born To Do It está formado por 12 temas compuestos en su totalidad por Craig David y Mark Hill y encuadrados dentro del R&B y el 2-Step, un sub-género del Garage (sonido típicamente británico nacido a finales de los 90) con influencia Hip Hop que trata temas como el amor, las relaciones y salir de fiesta. Gracias al éxito de los singles lanzados, ‘Born To Do It’ debutó en el #1 de la lista británica de álbumes con más de 225 mil copias en su primera semana a la venta, convirtiéndose en el disco debut de un solista británico más vendido en una semana (título que todavía ostenta en la actualidad) y acabó siendo certificado 6 veces platino en Reino Unido por superar 1’8 millones de copias. A nivel internacional el álbum también tuvo una respuesta comercial muy positiva: ocupó el top 5 en Australia, Canadá, Alemania o Francia y vendió más de 7 millones de ejemplares en todo el mundo. Cabe destacar el buen desempeño de ‘Born To Do It’ en Estados Unidos (donde alcanzó el #11 y superó el millón de copias) pese a ser un mercado muy poco receptivo a los artistas británicos. Born To Do It forma parte del top 40 de los álbumes más exitosos de la historia de la música británica y ha sido incluido en varias publicaciones que recogen los mejores álbumes de todos los tiempos. El álbum recibió excelentes críticas por su magnífica y rica producción, que destaca por su uso prominente de guitarra española y sus marcados bajos, y la suave y agradable voz de Craig David, quien mostraba su versatilidad como artista rapeando en varios temas.

El single presentación del álbum fue Fill Me In, un marchoso tema 2-Step Garage con influencia R&B en el que Craig David habla de los inicios de una relación con una chica que acaba de conocer y cómo los padres de ella sospechan de las intenciones de él. Fill Me In resultó un gran éxito comercial: debutó en el #1 de la lista británica, fue top 10 en Australia o Canadá y alcanzó el #15 en Estados Unidos, una gran posición para un tema de estilo Garage y perteneciente a un artista británico. Fill Me In acabó el 2000 como una de las 10 canciones más exitosas del año en Reino Unido y superó el medio millón de copias vendidas. Como segundo single se lanzó 7 Days, un tema R&B con uso prominente de guitarra y pegadizas letras en las que Craig detalla los planes que tendrá los siguientes días de la semana tras haber conocido a una chica que le gusta. 7 Days alcanzó nuevamente el #1 en Reino Unido (su segundo y último #1 en UK) donde vendió más de un millón de copias y en Estados Unidos consiguió llegar al #10, la mejor posición de Craig David en la lista Billboard y permanece como su último gran éxito en tierras americanas. 7 Days recibió excelentes críticas por parte de los expertos musicales y fue nominado a single del año en los premios BRIT (aunque perdió contra Robbie Williams) y a mejor actuación vocal masculina de pop en los Grammy. 7 Days es uno de los temas más representativos de la carrera de Craig David y su single más famoso y exitoso. El tercer single fue Walking Away, un emotivo tema mid-tempo R&B en el que el cantante inglés relata una dolorosa ruptura amorosa por falta de compromiso pero confía que en un futuro le llegarán días felices. Walking Away alcanzó el #3 en la lista británica y ocupó el top 50 en Estados Unidos, donde se convirtió en la última entrada de Craig David en la lista americana. Pese a que en el álbum predominan los temas up-tempo, también encontramos canciones más lentas como Rendezvous, una balada R&B mid-tempo en la que el cantante inglés relata una cita que tendrá con una chica por la noche y resultará una romántica y maravillosa velada. Aunque su impacto comercial fue inferior al de los anteriores singles, ocupó el top 10 en la lista británica.

Entre los temas más interesantes de ‘Born To Do It’ se encuentran ‘Time To Party’, un marchoso tema R&B y dance-pop que cuenta con un pequeño rap de Craig David y resulta uno de los temas más pegadizos y adictivos del álbum, ‘Last Night’, un tema R&B de rica instrumentación en el que el cantante se presenta a sí mismo como un auténtico Casanova cuando sale a ligar a las discotecas o ‘Can’t Be Messing ‘Round’, un tema R&B up-tempo de ritmo trepidante e influencias Hip Hop en el que relata cómo conoce a una chica que le gusta pero decide no tener nada con ella porque tiene novia y quiere respetarla. Una de las pocas baladas que encontramos en el álbum es la sensual ‘Follow Me’, en la que habla de cómo sería pasar una noche de pasión con él. En resumen, Born To Do It es el epítome del sonido R&B que triunfó durante aquellos años, resulta uno de los álbumes de R&B más icónicos e influyentes de la historia de la música británica y fue el responsable de presentarnos a una de las mejores voces de la década del 2000. Personalmente le tengo gran cariño a este disco ya que fue uno de los que más escuché durante aquellos años e hizo de Craig David uno de mis cantantes masculinos favoritos. Temas imprescindibles: 7 Days, Walking Away, Time To Party, Can’t Be Messing ‘Round, Last Night, Follow Me y Fill Me In. Puntuación: 9/10. 

The Best of R&B: ‘Afrodisiac’ de Brandy

2254e-brandy_afrodisiacRodney Jerkins, más conocido como Darkchild, ha sido uno de los productores musicales más importantes e influyentes de finales de los 90 y la década del 2000 (la cual considero como la época dorada del R&B) y el responsable de varias de las mejores canciones de estilo R&B que triunfaron durante aquella época, como ‘Say My Name’ de Destiny’s Child, ‘It’s Not Right But It’s Okay’ de Whitney Houston o ‘He Wasn’t Man Enough’ de Toni Braxton, que se encuentran entre mis favoritas personales y fueron incluidas en el repaso que hice a las mejores canciones R&B de todos los tiempos. Rodney Jerkins y su equipo de productores y compositores, formado por LaShawn Daniels y su hermano Fred Jerkins entre otros, trabajaron de manera extensa con Brandy en su segundo álbum de estudio ‘Never Say Never’, el cual logró un tremendo éxito durante el año 1998, vendió más de 14 millones de copias en todo el mundo y contó con el hit single ‘The Boy Is Mine’ junto a Monica y ‘Top of the World’. Tras la excepcional acogida de este álbum, Brandy volvió a contar con Darkchild para dar forma a su tercer álbum, ‘Full Moon’, al cual le imprimió un sonido más moderno, futurístico y arriesgado, inusual en el R&B de aquella época y que gozó de buenas críticas por parte de los expertos musicales. Durante la grabación de Full Moon, Brandy inició una relación sentimental con el productor Robert ‘Big Bert’ Smith, también asociado al equipo de Darkchild, con el que tuvo su primera y única hija, Sy’rai Smith y precisamente fue el embarazo de la cantante el motivo por el cual la promoción del álbum cesó abruptamente. Para su siguiente trabajo, Brandy quería incorporar un sonido más «crudo y urbano» que el mostrado en ‘Full Moon’ y decidió apartar del proyecto a su habitual colaborador Darkchild debido a sus diferencias artísticas, ya que con el paso del tiempo habían tomado una dirección musical distinta. Brandy declaró que Darkchild creó un sonido único junto a ella y luego se lo ofreció a todos los artistas con los que trabajó, por lo que necesitaba explorar nuevos sonidos y contactó con otro importante productor, Timbaland, responsable del éxito de artistas de la talla de Missy Elliott o Aaliyah. En junio de 2004 vio la luz el cuarto álbum de estudio de Brandy Norwood, titulado Afrodisiac, el cual está formado por 15 temas encuadrados dentro el R&B contemporáneo y producidos en su mayoría por Timbaland, con producción adicional de Kanye West, Neff-U, Mike City o Warryn Campbell. El R&B presente en este álbum se aleja del que había hecho la cantante hasta el momento, ya que Timbaland imprimió su particular sello pero también aportó un sonido innovador, moderno y experimental, que supondría la antesala del llamado R&B progresivo que llegaría años después. Aunque Brandy apenas participó en el proceso de composición, Afrodisiac es un álbum de carácter autobiográfico que trata temas como su ruptura con Robert Smith, la lealtad y monogamia en las relaciones o su ansiedad profesional. Además destaca por incluir numerosos samplers nada convencionales e incorpora referencias líricas a figuras de la cultura Hip-Hop/R&B de los 90 como Timbaland, Missy Elliott, Aaliyah o la propia Brandy.

El single presentación del álbum fue Talk About Our Love, un tema R&B up-tempo con influencia Hip Hop que cuenta con la producción de Kanye West, el cual también participa como artista invitado. Talk About Our Love trata sobre una relación que no cuenta con el apoyo de amigos o familiares y fue una de las últimas canciones añadidas al álbum tras una sesión adicional de grabación junto a Kanye, responsable de dos temas para el álbum. Talk About Our Love logró un éxito moderado y alcanzó el top 40 en la lista de ventas de Estados Unidos o Australia y ocupó su mejor posición en Reino Unido, donde fue #6. El segundo single lanzado en tierras americanas fue Who Is She 2 U, un tema mid-tempo R&B producido por Timbaland que describe la confrontación entre una mujer y su novio infiel, lo cual supone un himno de empoderamiento femenino y guarda similitudes con el estilo de la primera Mary J Blige. Pese a ser una de las mejores canciones del álbum y una elección muy acertada como single, ‘Who Is She 2 U’ tuvo un impacto comercial mínimo y apenas pisó el Hot 100 de la lista Billboard. En el resto del mundo, el segundo single lanzado fue Afrodisiac, un marchoso tema R&B/pop con influencias caribeñas y original melodía de flauta en el que Brandy expresa la adicción que le produce su amante, al cual le considera su «afrodisíaco». Afrodisiac fue aclamado por la crítica por la innovadora y poco convencional producción de Timbaland, su estructura progresiva y la excelente ejecución vocal de Brandy y fue comparado con el estilo de ciertas canciones de Aaliyah y Destiny’s Child. Este single tuvo un desempeño moderado en Australia, Francia o Irlanda, donde ocupó el top 40 y alcanzó el #11 en la lista británica, haciendo de Reino Unido uno de los mercados más receptivos de la era ‘Afrodisiac’. Sin duda Afrodisiac es una de las canciones más pegadizas y accesibles del álbum y personalmente mi favorita.

Entre las canciones más destacadas del álbum se encuentran ‘Focus’, un tema mid-tempo en el que Brandy relata cómo lucha para que un «viejo hábito no vuelva a su vida» (una clara referencia a su ex-pareja Big Bert), ‘Come As You Are’, que contiene una hipnótica melodía con el sello inconfundible de Timbaland, ‘I Tried’, un medio tiempo de sonido enigmático encuadrado en el R&B progresivo que destaca por su magnífica ejecución vocal y en el que nuevamente habla de la infidelidad de su ex o ‘Turn It Up’, un marchoso tema R&B up-tempo influenciado por el sonido Old-School Hip-Hop y con uso prominente de percusión en el que Brandy expresa el deseo que tenía por trabajar con Timbaland y rinde tributo a la cultura de los 90, entre ellos la desaparecida Aaliyah. Una de las canciones mas interesantes del álbum es ‘Should I Go’, una emotiva balada que samplea la melodía del famoso tema ‘Clocks’ de Coldplay (una de las canciones favoritas por Timbaland y Brandy durante aquella época) y en la que la cantante contempla la posibilidad de abandonar el mundo de la música porque siente que ya no encaja en él, pese a que a finales de los años 90 dentro del formato Urban Contemporary dominaron mujeres como Aaliyah, Monica o ella misma. Brandy sólo participó en la composición de un tema, ‘Finally’, un tema R&B up-tempo en el que habla de los malos momentos que ha vivido en el pasado y cómo le han ayudado a ser la mujer fuerte que es ahora y destaca por samplear la melodía de la canción principal de la película ‘La Roca’.

Afrodisiac debutó en el #3 de la lista americana de álbumes (el tercer top 5 consecutivo de Brandy) y fue certificado oro por medio millón de copias distribuidas en Estados Unidos, convirtiéndose en su álbum menos vendido hasta el momento y acentuando la espiral decreciente en su éxito comercial. Afrodisiac fue un álbum adelantado a su tiempo, sirvió de inspiración a un gran número de artistas posteriores (Rihanna citó que ‘Good Girl Gone Bad’ estaba influenciado por Afrodisiac) y su original e innovador sonido fue el precursor del R&B progresivo o alternativo que despuntaría años después con Frank Ocean, Miguel o Solange. Aunque Darkchild y Brandy hacen un gran equipo y juntos han creado temas imprescindibles dentro del género R&B, hay que reconocer que el tándem formado por Timbaland y Brandy resultó muy fructífero y nos ofrecieron algunas de sus mejores canciones. Mientras que ‘Never Say Never’ es mi álbum favorito de Brandy, considero que su segundo mejor trabajo es Afrodisiac, el cual recibió grandes críticas de los expertos musicales tanto por la dirección musical tomada como por el excepcional talento vocal de Brandy, su versatilidad y diferentes registros, de ahí que se le denominara como la «Biblia Vocal». Temas imprescindibles: Afrodisiac, Talk About Our Love, Who Is She 2 U, Come As You Are, I Tried, Focus y Should I Go. Puntuación: 8’5/10.

Throwback Review: ‘Songs In A Minor’ de Alicia Keys

Songs in A MinorEn este mes de abril se han cumplido 20 años del lanzamiento de Fallin’, el single que le cambió la vida a una talentosa joven cantante, compositora y pianista llamada Alicia Augello Cook, más conocida por su nombre artístico Alicia Keys, por ello haré una crítica en retrospectiva de su primer álbum de estudio, que también cumplirá su vigésimo aniversario el próximo mes de junio. Desde una edad muy temprana Alicia Keys mostró interés por el mundo de la música y animada por su madre se matriculó en la escuela de artes de Hell’s Kitchen (su barrio natal perteneciente al distrito de Manhattan) donde empezó a estudiar música clásica y tocar el piano, pero pronto las clases se le quedaron pequeñas debido a su inmenso talento y por su cuenta empezó a componer canciones y descubrió el género Jazz, pero debido al carácter cosmopolita de Nueva York también se interesó por la música que le rodeaba, como el R&B, Soul y Hip Hop, lo que terminó de forjar el estilo de la joven artista. Con tan sólo 14 años, Alicia Keys fue fichada por Columbia para grabar su primer disco pero debido a diferencias creativas con su equipo dejó la discográfica y más tarde Clive Davis, el presidente de Arista, impresionado por las extraordinarias habilidades como vocalista, compositora y pianista de la joven neoyorquina, le fichó en su discográfica y dio la oportunidad de cumplir su sueño. En junio de 2001 vio la luz Songs In A Minor, un álbum formado por 16 canciones compuestas y producidas por la propia Alicia Keys (con la excepción de una versión de un tema de Prince) y encuadradas dentro del R&B y el Neo-Soul, con gran influencia del Soul, Hip Hop, Gospel, Jazz y Blues. Aunque Alicia se encargó de la producción de todas las canciones, contó con la ayuda de importantes productores como Kerry ‘Krucial’ Brothers, Jermaine Dupri, Kandi o Brian McNight. La mayor parte del álbum son baladas y medios tiempos R&B/Soul con melodía de piano clásico, con la excepción de algún tema más rítmico que contaba con modernas bases del Hip Hop, lo que daba lugar a una fusión de estilos clásico y moderno que se convertiría en el sello de identidad de Alicia. Como dato curioso, aunque el título del álbum sea «canciones en A menor», solamente encontramos una canción en dicha escala dentro del álbum, concretamente ‘Jane Doe’.

El single presentación del álbum fue Fallin’, una balada Neo-Soul y R&B a piano compuesta y producida por la propia Alicia Keys que cuenta con unos coros Gospel al final de la canción.  En Fallin’, la cantante relata los altibajos que se producen en una relación, ya que lanza un mensaje de amor a su pareja, pero este amor también le causa cierta tristeza y desasosiego. Fallin’ fue aclamado por la crítica por su carga emocional, las excelentes habilidades de Alicia como vocalista, compositora y pianista y por su fusión de estilos R&B/Soul con marcadas bases prestadas del Hip Hop. Fallin’ ganó innumerables galardones, incluyendo 3 premios Grammy a canción del año, mejor canción R&B y mejor actuación vocal femenina de R&B. Fallin’ debutó en una discreta posición de la lista americana pero debido a su progresivo aumento de airplay en las radios consiguió alcanzar el #1 tres meses después, se mantuvo en la posición de honor durante 6 semanas no consecutivas y acabó siendo certificado doble platino por ventas superiores a los dos millones de copias en Estados Unidos. En el resto del mundo alcanzó el top 5 en Francia, Alemania y Reino Unido y el top 10 en España y prácticamente todos los mercados musicales relevantes. Fallin’ es el tema más representativo de la carrera musical de Alicia Keys y fue su single más exitoso hasta el año 2007, cuando lanzó ‘No One’, que se convirtió en su segundo #1 en solitario en la lista americana (el tercero si incluimos su colaboración con Usher en ‘My Boo’). Tanto Fallin’ como No One están incluidos en el repaso que hice en el blog MiSTeR MuSiC a las mejores canciones R&B de todos los tiempos.

A Woman's WorthDebido al éxito masivo de Fallin’ en las listas de venta, el siguiente single del álbum no fue lanzado hasta el 2002, 10 meses después. A Woman’s Worth es una balada clásica R&B/Soul con influencia Gospel que habla sobre cómo sólo los «verdaderos hombres» saben apreciar el valor que tienen las mujeres, lo que lo convierte en un auténtico himno de empoderamiento femenino. Aunque no logró igualar el éxito de Fallin’, este single también tuvo un buen desempeño comercial y ocupó el top 10 en la lista americana y el top 20 en Reino Unido, Alemania o España y permanece como uno de los temas más representativos de la carrera de Alicia. Como tercer y último single en tierras americanas fue lanzada la versión del tema ‘How Come U Don’t Call Me Anymore?’ de Prince, re-titulado para el álbum como How Come You Don’t Call Me y que se trata de una balada Neo-Soul y R&B a piano en la que la joven cantante muestra su gran versatilidad vocal. Este tema resultó uno de los más aclamados por la crítica dentro del álbum pero su impacto comercial fue escaso: ocupó el top 30 en Reino Unido y Australia pero apenas fue top 60 en lista americana. En el resto del mundo se lanzó un cuarto single, Girlfriend, un tema R&B más rítmico con influencia Hip Hop producido junto a Jermaine Dupri y que resultaba uno de los temas más up-tempo dentro de un álbum dominado por las baladas. En ‘Girlfriend’ la artista neoyorquina no puede evitar pensar que su novio tiene una relación con una amiga muy cercana y esta situación le provoca celos que le llevan a pensar que su pareja «tiene otra novia». Dentro de ‘Songs In A Minor’ destacan ‘Piano & I’, la introducción del álbum y que se trata de una rendición de la Sonata nº14 de Beethoven, ‘Jane Doe’, un marchoso tema R&B/funk compuesto junto a la cantante y productora Kandi, quien también hace los coros, la maravillosa balada ‘Troubles’ o ‘Rock Wit U’, otro de los temas up-tempo del álbum y que cuenta con una gran parte instrumental con piano y bases de Hip Hop. Cabe destacar que el álbum incluye los temas ‘Butterflyz’ y ‘The Life’, compuestos cuando Alicia apenas era una adolescente. 

Precedido por el gran éxito de Fallin’, Songs In A Minor debutó en lo más alto de la lista americana de álbumes con 230 mil copias vendidas en su primera semana, pero fue en su segunda semana, todavía en el #1, cuando despachó más de 450 mil ejemplares, por lo que en apenas un mes superó el millón de copias y se convirtió en uno de los álbumes más vendidos del 2001. A día de hoy ‘Songs In A Minor’ está certificado 7 veces platino en Estados Unidos por ventas superiores a los 7 millones de copias (más de 6 millones de ventas físicas y el resto descargas y streaming) haciendo de él uno de los álbumes de R&B más vendidos de todos los tiempos. En el resto del mundo el álbum no gozó de un éxito tan rotundo como en tierras americanas, pero fue top 5 en Canadá, Australia y Alemania y top 10 en Reino Unido, ascendiendo las ventas totales a más de 12 millones. Con más de 30 millones de ejemplares vendidos de sus 4 primeros álbumes en todo el mundo, Alicia Keys se convirtió en la segunda cantante de R&B más exitosa de la década del 2000 por detrás de Beyoncé, aunque cabe destacar que la carrera de la artista neoyorquina ha sufrido una espiral descendiente en su éxito comercial, marcando mínimos con sus dos últimos trabajos, que han conseguido cifras ridículas en comparación con Songs In A Minor. En resumen, mientras que los álbumes de Alicia Keys suelen pecar de tener un excesivo relleno, su álbum debut es una excepción ya que el relleno es mínimo y está formado por un conjunto sólido de canciones que combinan sus raíces más clásicas a través de melodías de piano con influencias R&B/Hip-Hop más modernas. Sin duda ‘Songs In A Minor’ es uno de los álbumes más importantes de la década del 2000 que nos hizo descubrir a una de las cantantes más talentosas de la historia de la música. Puntuación: 8/10.

The Best of R&B: ‘No More Drama’ de Mary J Blige

No More DramaComo he comentado en varias ocasiones, mi época preferida de la historia de la música son los primeros años de la década del 2000, de ahí que la mayoría de mis álbumes favoritos pertenezcan a esta época. Un ejemplo es No More Drama, el quinto álbum de estudio de la cantante americana Mary J Blige, que se puso a la venta en agosto de 2001 y precisamente este mismo año cumplirá 20 años. ‘No More Drama’ tomó el relevo del álbum Mary, que vio la luz en el año 1999 y destacó por su viraje hacia los formatos Adult y Urban Contemporary, una producción más elegante y pulida con respecto a sus primeros álbumes y su acercamiento al Soul más clásico, alejándose del sonido Hip Hop-Soul presente en sus primeros años y por el que es reconocida dentro del mundo de la música. Aunque la cantante neoyorquina vivía un gran momento profesional ya que ‘Mary’ fue aclamado por la crítica y tuvo un buen desempeño comercial (alcanzó el #2 en la lista americana y fue certificado doble platino en Estados Unidos por ventas superiores a los dos millones de ejemplares) en el plano personal Mary J Blige estaba recuperándose de sus adicciones al alcohol y las drogas y de una relación abusiva a manos de su pareja. Dos años después de ‘Mary’ llegó ‘No More Drama’, uno de los álbumes clave de su carrera y con el que asentó su fama en Estados Unidos y amplió su popularidad a nivel internacional. La edición estándar del álbum está formada por 17 temas encuadrados dentro del R&B con influencia Soul y Hip Hop compuestos en su mayoría por la propia Mary Jane bajo la producción de algunos de los mejores nombres de la industria musical como Dr. Dre, The Neptunes, Jimmy Jam & Terry Lewis, Swizz Beatz, Missy Elliott o Rich Harrison. ‘No More Drama’ es uno de los álbumes más personales de la cantante del Bronx ya que en él relata los malos momentos vividos en el pasado derivados de sus adicciones y las relaciones abusivas y cómo pudo salir de ese círculo vicioso. ‘No More Drama’ debutó en el #2 de la lista americana por detrás del álbum homónimo de Aaliyah (quien murió trágicamente tres días antes del lanzamiento del disco) con 300 mil copias vendidas en su primera semana, las mejores cifras de Mary hasta la fecha y acabó siendo certificado triple platino por ventas superiores a los 3 millones de ejemplares en Estados Unidos. En el resto del mundo también tuvo un desempeño comercial muy positivo: ocupó el top 5 en Reino Unido, Canadá, Suecia y Australia y el top 10 en Francia, convirtiéndose en uno de los discos más vendidos del género R&B aquel año (superó los 6 millones de copias) y el álbum más famoso y conocido de Mary J Blige a nivel internacional.

El single presentación del álbum fue Family Affair, un potente tema R&B up-tempo influenciado por el sonido Hip Hop y producido por el legendario Dr. Dre (quien incorporó su habitual producción con el bajo marcado) que destacó por popularizar el uso de ciertas palabras entre la sociedad afroamericana, como «holleration» o «hateration». Family Affair resultó uno de los mayores éxitos del año 2001 y lideró la lista americana de singles durante 6 semanas, convirtiéndose en el primer y único #1 de Mary J Blige en Estados Unidos. En el resto del mundo también obtuvo un desempeño muy positivo y fue #1 en Francia y top 10 en Reino Unido, Alemania o Australia. El impacto de Family Affair fue tal que a día de hoy sigue siendo el tema más popular y famoso de la carrera de la cantante neoyorquina y su videoclip supera los 250 millones de reproducciones en YouTube. Como segundo single en tierras americanas se lanzó No More Drama, el tema que daba título al álbum y se trataba de un tema R&B/Soul producido por Terry Lewis & Jimmy Jam cuyas dramáticas y emotivas letras hacen referencia a la violencia doméstica que sufrió Mary en el pasado y cómo decide poner fin al drama y sufrimiento en su vida. No More Drama fue aclamado por la crítica por sus personales letras, la magnífica ejecución vocal de la cantante y la rabia mostrada por Mary a través de su rasgada y potente voz. Como dato curioso, No More Drama fue lanzado como single el 11 de septiembre de 2001, el día que se produjo el atentado terrorista a las torres gemelas de Nueva York, pero este hecho no impidió que gozara de una buena respuesta por parte del público, ya que alcanzó el #15 en la lista americana y ocupó el top 10 en Reino Unido. El segundo single en Europa fue Dance For Me, un marchoso tema R&B/pop que sampleaba una famosa canción de The Police y contaba con la participación del rapero Common. Debido a su limitado lanzamiento, Dance For Me tuvo un impacto comercial mínimo y obtuvo su mejor posición en Reino Unido, donde fue #13. Coincidiendo con la re-edición del álbum llegó el cuarto y último single, Rainy Dayz, un medio tiempo R&B y Hip Hop-Soul producido por Irv Gotti que contaba con la participación del rapero Ja Rule y fue originalmente escrito para el tercer álbum del grupo TLC, pero tras ser rechazado por ellas cayó en manos de Mary J y fue incluido en la re-edición del disco. Ja Rule compuso este tema tras los atentados del 11 de septiembre y a través de la metáfora de la lluvia, quería expresar que la sociedad americana «superará los días lluviosos y llegarán tiempos mejores». Rainy Dayz logró un éxito moderado y ocupó el #12 en la lista americana y el top 20 en Reino Unido, que se convirtió en uno de los mercados más receptivos de la era ‘No More Drama’.

Entre los temas más interesantes del álbum se encuentran ‘Where I’ve Been’, un tema R&B/Hip-Hop producido por Swizz Beatz que cuenta con la colaboración de la rapera Eve, ‘In The Meantime’, un animado tema R&B de corte retro producido por Rich Harrison o la bonita balada R&B/Soul ‘Never Been’ producida por su amiga Missy Elliott. Aunque los singles elegidos fueron los temas más up-tempo y rítmicos del álbum, en ‘No More Drama’ dominan las baladas, donde Mary puede lucir mejor su magnífica voz y hacer gala de sus variados registros, como por ejemplo ‘He Think I Don’t Know’, una balada Soul que habla de las infidelidades de su pareja y pese a no ser lanzado como single fue ganador de un premio Grammy a mejor actuación vocal femenina de R&B. En resumen, No More Drama es uno de los álbumes más sólidos de la extensa carrera de Mary J Blige junto con ‘The Breakthrough’. Personalmente le tengo un gran cariño a ‘No More Drama’ porque fue uno de los primeros álbumes de R&B que escuché y gracias al cual descubrí a la talentosa artista Mary J Blige, además incluye uno de mis temas favoritos de R&B, Family Affair, el cual incluí en el post de las mejores canciones R&B de todos los tiempos. Puntuación 8/10.

Throwback Review: ‘Faithfully’ de Faith Evans

FaithfullyTras ser corista y componer para otros artistas, Faith Evans fue fichada por la discográfica de Puff Daddy (hoy P. Diddy) e hizo su debut en el mundo de la música en 1995 con el álbum ‘Faith’, que fue aclamado por la crítica por su talento como vocalista y su estilo musical que combinaba R&B y Hip Hop-Soul, muy influenciado por artistas como Mary J Blige. El primer disco de Faith Evans fue certificado platino en Estados Unidos por ventas superiores al millón de copias y contó con dos singles que ocuparon el top 30 en la lista americana (top 5 en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard). Además de su prometedora carrera como cantante de R&B, Faith Evans alcanzó gran popularidad por su matrimonio con el legendario rapero Christopher Wallace, más conocido como ‘The Notorious B.I.G.’, que fue asesinado en 1997 y agravó la rivalidad entre las escenas West Coast y East Coast dentro del Hip Hop americano por su supuesta relación con Tupac Shakur. Puff Daddy y Faith Evans lanzaron en 1997 el single ‘I’ll Be Missing You’ como homenaje a Biggie y se convirtió en uno de los temas más exitosos del año: alcanzó el #1 en Estados Unidos, Australia, Alemania o Reino Unido y consiguió un premio Grammy a mejor actuación de Rap. En 1998 llegó ‘Keep The Faith’, el segundo álbum de la cantante de Florida, el cual fue nuevamente certificado platino en Estados Unidos y contó con dos exitosos singles que ocuparon el top 10 en la lista americana. En 2001 vio la luz su tercer álbum de estudio, Faithfully, que continuaba su costumbre de titular sus trabajos a partir de su nombre de pila y estaba compuesto por 18 temas encuadrados dentro del R&B con influencias Soul, Funk y Hip Hop. Faith Evans participó activamente en la composición del disco y contó con la producción de su habitual colaborador Puff Daddy además de otros importantes nombres como Mario Winans, Havoc o The Neptunes. Dentro del álbum encontramos principalmente medios tiempos R&B, potentes temas de estilo Hip Hop-Soul, temas up-tempo influenciados por el sonido funk y varias baladas. Faithfully debutó en un discreto #14 de la lista americana (#2 en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard) y acabó siendo certificado oro por ventas superiores a los 800 mil ejemplares en Estados Unidos. Faithfully destaca por ser el último álbum de la cantante dentro del sello discográfico de Puff Daddy, Bad Boy Records, el cual abandonó por las diferencias creativas entre ambos y la escasa promoción por parte de la discográfica.

El single presentación del álbum fue You Gets No Love, un potente tema R&B y Hip Hop-Soul compuesto por la propia Faith Evans y que cuenta con la participación como artistas invitados de Puff Daddy y su protegido el rapero Loon. ‘You Gets No Love’ recibió comparaciones con el estilo Hip Hop-Soul de Mary J Blige, mostraba una imagen más urbana y ‘Ghetto’ por parte de la cantante y obtuvo un desempeño positivo en la lista americana, donde fue top 40. El segundo single fue I Love You, un medio tiempo R&B/Soul producido por Puff Daddy y Mario Winans que devolvía a Faith a su estilo habitual y con el que consiguió un buen desempeño en la lista americana, donde ocupó el #14. Como dato curioso, este tema fue compuesto por Jennifer Lopez y originalmente pensado para formar parte de su segundo álbum J.Lo (en el que también trabajó Puff Daddy, quien era pareja de Jennifer por entonces) pero finalmente acabó en manos de Faith, quien lo incluyó en Faithfully y fue lanzado como segundo single. El tercer single fue Burnin’ Up, un tema R&B up-tempo con gran influencia Funk producido por The Neptunes (quienes imprimieron su habitual estilo) que cuenta con la participación del rapero Loon y en el que Faith Evans declara su amor a su pareja y siente que están destinados el uno para el otro. Sin embargo, para su lanzamiento como single en vez de la versión del álbum se eligió una nueva versión junto a Missy Elliott. Este marchoso tema fue considerado como uno de los mejores del álbum sin embargo su desempeño fue muy moderado y apenas ocupó el top 60 en la lista americana. Como cuarto y último single de Faithfully llegó Alone In This World, un medio tiempo R&B que samplea la melodía del famoso tema ‘Who Shot Ya?’ del desaparecido Biggie y contaba con la producción de Puff Daddy y Mario Winans. Pese a ser uno de los temas más interesantes del álbum apenas contó con promoción y resultó un fracaso comercial.

Entre los temas más destacados de Faithfully se encuentran ‘Back To Love’, un bailable tema Dance/Funk que supone el momento más up-tempo del álbum, el medio tiempo R&B ‘Do Your Time’ en el que observamos su característico tono de angustia y rabia contra los hombres de su pasado o las baladas ‘Brand New Man’ y ‘Where We Stand’, donde podemos apreciar las enormes habilidades vocales de Faith. También se incluye en el álbum la colaboración de Faith Evans con el cantante Carl Thomas en ‘Can’t Believe’, originalmente incluido en un recopilatorio de la discográfica Bad Boy Records. En resumen, aunque excesivamente largo, Faithfully es un álbum de R&B muy sólido que toma influencias del sonido Hip Hop-Soul de Mary J Blige y resulta uno de los mejores trabajos de Faith Evans dentro de su discografía junto con ‘The First Lady’, su cuarto álbum de estudio. Puntuación: 7’5/10.

Throwback Review: ‘Miss Thang’ de Monica

MIss ThangHace unos días se han cumplido 25 años del lanzamiento del álbum debut de la cantante Monica, uno de los clásicos del R&B de los años 90, por lo que haré una crítica en retrospectiva de este legendario disco. Monica Arnold nació en una familia muy vinculada al mundo de la música ya que su madre cantaba en el coro de la iglesia y entre sus primos se encuentran el famoso rapero Ludacris y el productor musical Polow da Don, por lo que a nadie le sorprendió que decidiera formar parte de este mundo y a una temprana edad comenzó a cantar en el coro de la iglesia al igual que su madre. Con apenas 11 años Monica fue descubierta por el productor Dallas Austin mientras interpretaba el clásico de Whitney Houston ‘The Greatest Love of All’ en un auditorio de Atlanta y sorprendido por la magistral actuación de la joven y sus habilidades vocales decidió ficharle en su discográfica y darle la oportunidad de cumplir su sueño y grabar un disco. Su primer álbum Miss Thang vio la luz el 18 de julio de 1995 cuando Monica apenas tenía 14 años y fue alabado por la crítica por su madurez y versatilidad y aunque debutó en un discreto top 40 de la lista americana gracias a una acertada selección de singles el álbum tuvo unas ventas muy estables que le permitieron llegar al millón y medio de copias y fue certificado triple platino en Estados Unidos. Miss Thang está formado por medios tiempos, baladas y temas up-tempo encuadrados dentro del R&B clásico de los años 90 con gran influencia del Hip Hop-Soul, pop y el sonido ‘adult contemporary’. La mayor parte de la composición y producción corrió a cargo de Dallas Austin y sus colaboradores Tim & Bob con producción adicional de Soulshock & Karlin y Daryl Simmons y cabe destacar que la joven Monica participó en la composición de un tema del álbum. Desde sus inicios, los expertos musicales destacaron la madurez y confianza en sí misma de Monica pese su temprana edad y fue comparada con el estilo de Toni Braxton y Janet Jackson. 

El single presentación del álbum fue Don’t Take It Personal (Just One of Dem Days), un tema mid-tempo R&B y Hip Hop-Soul producido por Dallas Austin que sampleaba dos importantes canciones Hip Hop del rapero LL Cool J y el grupo Public Enemy. Don’t Take It Personal resultó un éxito en Estados Unidos: alcanzó el #2 en la lista americana, lideró el componente R&B/Hip-Hop de Billboard y fue certificado platino por ventas superiores al millón de copias. Como segundo single se lanzó Before You Walk Out of My Life, una balada mid-tempo R&B con uso prominente de saxofón en el que Monica mostraba su lado más vulnerable y sensible. ‘Before You Walk Out of My Life’ ocupó nuevamente el top 10 en la lista americana y logró el #1 en el componente R&B/Hip-Hop, haciendo de Monica la cantante más joven en la historia de la música en liderar dicho componente con sus dos primeros singles. Este tema se lanzó como single de doble cara A junto a Like This and Like That, uno de los temas up-tempo de influencia Hip Hop-Soul del disco. Como último single de Miss Thang llegó Why I Miss You So Much, una balada de amor R&B/Soul que alcanzó nuevamente el top 10 en la lista americana y con los años se ha convertido en un clásico de la discografía de la cantante de Atlanta. La primera parte del álbum está compuesta por temas más rítmicos de estilo Hip Hop-Soul como ‘Miss Thang’, donde la cantante hacía toda una declaración de intenciones y la segunda contiene baladas R&B/Soul más convencionales como la versión de ‘Let’s Straighten It Out’ junto a un jovencito Usher que también comenzaba a dar sus primeros pasos en la música.

Miss Thang fue uno de los debut más sólidos del R&B de los 90 gracias a su magnífico compendio entre ‘slow-jams’ de estilo R&B/Soul y temas rítmicos Hip Hop-Soul y por el indiscutible talento vocal de Monica y supuso el inicio de su exitosa carrera profesional, que alcanzaría años más tarde su punto álgido con el hit ‘The Boy Is Mine’ junto a Brandy, con la que sería comparada hasta la saciedad por parte de los expertos y medios de comunicación debido al paralelismo entre sus carreras y su supuesta rivalidad. Precisamente el debut de Brandy de título homónimo es otro de los álbumes de R&B más representativos de los años 90 y con el que ‘Miss Thang’ guarda ciertas similitudes. Aunque personalmente encuentro superior su siguiente álbum ‘The Boy Is Mine’, ‘Miss Thang’ es un más que digno debut que nos retrotrae al magnífico sonido R&B de los 90 y contiene varios de los clásicos de Monica. Puntuación: 7’5/10.

The Best of R&B: ‘A Different Me’ de Keyshia Cole

A Different Me

La cantante americana Keyshia Cole hizo su debut en el mundo de la música en el año 2005 con el álbum The Way It Is, el cual recibió buenas críticas por parte de los expertos musicales por su poderosa voz y sus personales letras acerca de sus turbulentas relaciones amorosas y fue certificado platino en Estados Unidos por ventas superiores al millón y medio de copias. Aparte de por su música, Keyshia Cole ganó gran popularidad por su participación en su propio reality show, ‘Keyshia Cole: The Way It Is’, en el que la cantante californiana mostraba al público diversas facetas de su vida profesional y personal y resultó muy popular dentro del colectivo afroamericano y fue un éxito en la TV americana. En 2007 vio la luz su segundo álbum de estudio, Just Like You, el cual recibió opiniones favorables de los críticos por su evolución como artista y seguía destacando por sus letras autobiográficas y su habitual tono de dramatismo, rabia y angustia en su potente voz. ‘Just Like You’ debutó en el #2 en la lista de ventas de Estados Unidos, contó con el exitoso single ‘Let It Go’, su primer single top 10 en Billboard y se convirtió en el álbum más vendido dentro de su carrera. Tras estrenarse la tercera y última temporada de su reality show, llegó su tercer álbum de estudio, titulado A Different Me, que se diferenciaba de sus anteriores trabajos por el hecho de que no estaba tan centrado en la angustia y el dolor provocados por sus tormentosas relaciones con los hombres y resultaba un disco más optimista y alegre. Este álbum está compuesto por 15 temas, en su mayoría medios tiempos y baladas de estilo R&B/Soul y abandona en cierta manera su habitual sonido Hip Hop/Soul influenciado por su ídolo Mary J Blige. Como es habitual, Keyshia Cole compuso todas las canciones presentes en el álbum bajo la producción de su habitual colaborador Ron Fair además de otros como Polow da Don, Neff-U o The Runners. ‘A Different Me’ debutó en el #2 de la lista americana de álbumes con las cifras más altas de su carrera en su primera semana y acabó siendo certificado platino por ventas superiores al millón de ejemplares.

El single presentación del álbum fue Playa Cardz Right, un tema mid-tempo R&B/Hip-Hop que contaba con la participación póstuma del legendario rapero Tupac Shakur, quien fue mentor e inspiración de Keyshia durante sus inicios dentro del mundo de la música. Considero que no fue un acierto su lanzamiento como single ya que en ‘A Different Me’ podemos encontrar temas muy superiores. Como segundo single se lanzó You Complete Me, una balada R&B que recordaba a otras de sus grandes baladas como ‘Love’ o ‘Heaven Sent’. Este tema cargado de sentimiento recibió buenas opiniones de los críticos por su emotividad y el amplio rango vocal de Keyshia y tuvo un rendimiento positivo en el componente R&B/Hip-Hop de la lista Billboard, donde fue top 10. El tercer y último single de ‘A Different Me’ fue Trust, una preciosa balada R&B a dúo con la cantante Monica que resultaba uno de los temas más destacados del álbum y personalmente mi favorito. Esta balada comienza con una conversación telefónica entre ambas cantantes en la que Keyshia pide consejo a su amiga en un tema relacionado con el amor y destaca por el talento vocal de ambas artistas y su gran armonía juntas. ‘Trust’ tuvo un desempeño positivo en el componente R&B/Hip-Hop de Billboard, donde ocupó el top 5. Entre las canciones más destacadas de ‘A Different Me’ se encuentran el marchoso ‘Make Me Over’, el tema más up-tempo y bailable del álbum, ‘This Is Us’, una balada mid-tempo con base de guitarra o ‘No Other’, un bonito medio tiempo R&B que cuenta con la colaboración de la rapera Amina Harris, recuerda a su single ‘Shoulda Let You Go’ y fue planeado como cuarto single, sin embargo su lanzamiento fue cancelado. 

Podemos considerar ‘A Different Me’ como el último ‘gran álbum’ de Keyshia Cole ya que tras este trabajo inició una espiral descendiente en su éxito comercial y tanto su popularidad como las ventas de sus siguientes discos disminuyeron de manera notoria. Aunque sus tres primeros álbumes fueron muy exitosos en Estados Unidos, Keyshia no ha despuntado a nivel internacional como Brandy, Monica o Ashanti y se ha centrado en el mercado americano, donde el R&B es uno de sus géneros más importantes. Keyshia Cole es una de mis cantantes favoritas de R&B y durante la década del 2000 se convirtió en una de las figuras más destacadas dentro de dicho género y sus tres primeros trabajos forman parte de los álbumes imprescindibles de la música negra durante aquellos años. Aunque la mayoría de sus trabajos tienen una gran calidad (quizás el único tropiezo en su carrera es el disco Point of No Return) mis dos álbumes preferidos de la cantante son ‘Just Like Me’ y ‘A Different Me’, por ello he decidido hacer una crítica en retrospectiva de este último ya que es un álbum muy interesante con el que podemos deleitarnos de la poderosa voz de Keyshia en canciones donde desnuda sus sentimientos y habla de sus tormentosas relaciones con los hombres. Puntuación: 8/10.

The Best of R&B: ‘Rainbow’ de Mariah Carey

Rainbow album

Tras el éxito del álbum Butterfly, la discográfica de Mariah Carey decidió publicar un recopilatorio con sus 13 singles #1 en Estados Unidos, sin embargo la cantante no estaba de acuerdo en dejar fuera otros de sus temas favoritos pero que no habían llegado a lo más alto de la lista americana y finalmente accedió a lanzar dicho recopilatorio bajo el nombre #1’s, ya que no lo consideraba un álbum con sus mejores canciones sino sólo las más comerciales. #1’s fue un auténtico éxito de ventas, se convirtió en el álbum más vendido de todos los tiempos en Japón (donde vendió más de 3 millones de copias) y superó los 15 millones de ejemplares en todo el mundo. Mientras el cantante mexicano Luis Miguel, su pareja por entonces, se encontraba de gira por Europa, Mariah Carey inició la grabación de su nuevo álbum y para pasar más tiempo junto a él optó por viajar a Capri (Italia) donde pudo concentrarse mejor en sus labores de composición. A finales de 1999 vio la luz el séptimo álbum de estudio de Mariah Carey, titulado Rainbow, el cual seguía la estela musical de Butterfly. Aunque su relación con Sony era muy tensa, tras su divorcio de Tommy Mottola, Mariah Carey asumió el control de su música y pudo expresar sus verdaderas aspiraciones como artista, sin embargo la difícil situación con su discográfica hizo que dejara de trabajar con su habitual colaborador Walter Afanasieff, artífice de sus temas más conocidos, aunque este hecho también estuvo motivado por las diferencias creativas que arrastraban desde hace años. Con una mayor libertad para hacer la música que ella quería, Mariah siguió profundizando en el sonido urbano que había iniciado en Butterfly (y muy tímidamente en Daydream) y su nuevo álbum estaba compuesto por temas R&B con gran influencia del sonido Hip Hop acompañados de raperos y cantantes de música negra, además de sus clásicas baladas. Walter Afanasieff fue reemplazado por el dúo formado por Jimmy Jam y Terry Lewis, quienes se encargaron de la mayoría de las baladas presentes en el álbum, además de otros productores como Bryan-Michael Cox, Jermaine Dupri, David Foster o She’kspere.

Rainbow debutó en el #2 de la lista americana de álbumes con más de 320 mil copias en su primera semana, las cifras más altas de la cantante neoyorquina hasta la fecha y fue certificado triple platino en Estados Unidos por ventas superiores a los tres millones de copias. En el resto del mundo también tuvo un desempeño muy positivo y debutó en el #1 en Francia y fue top 10 en las listas de venta de España, Canadá, Australia, Reino Unido y Alemania. Rainbow superó los 8 millones de copias a nivel mundial y aunque son unas cifras ligeramente inferiores a las de Butterfly y marcaban una tendencia descendente en el éxito comercial de Mariah Carey, todavía estamos hablando de unas ventas muy altas.

Heartbreaker

El single presentación del álbum fue Heartbreaker, un pegadizo tema R&B up-tempo con influencia Hip Hop producido por DJ Clue que cuenta con la colaboración del veterano rapero Jay-Z. Este tema, que recordaba a su famoso single ‘Fantasy’, trataba de una mujer que sigue enamorada de su novio, el cual es un ‘rompecorazones’ que le ha engañado en repetidas ocasiones. Heartbreaker resultó uno de los temas más populares del año 1999 y se convirtió en el 14º single #1 de Mariah Carey en Estados Unidos, donde se mantuvo dos semanas en lo más alto de la lista americana. En el resto del mundo también tuvo una gran acogida comercial: alcanzó el #1 en Canadá y fue top 5 en Reino Unido, España y Francia. El espectacular videoclip de Heartbreaker fue grabado en un famoso teatro de Los Angeles y en él Mariah acude con sus amigas al cine donde se encuentra a su novio engañándole con otra mujer (interpretada por el personaje de Bianca, el alter-ego ‘maligno’ de la cantante) por lo que decide ir al baño para encontrarse con ella y protagoniza una divertida pelea. El videoclip de Heartbreaker, en el que Mariah incluso realiza una coreografía, tuvo un coste de $2’5 millones, convirtiéndose en uno de los videoclips más caros de la historia de la música y resultó muy popular en la cadena MTV y es uno de los favoritos de los fans de la cantante. En el álbum se incluye un remix de Heartbreaker junto a las raperas Da Brat y Missy Elliott que cuenta con diferente instrumentación y del que también se grabó un videoclip promocional.

Como segundo single se lanzó Thank God I Found You, una balada R&B a dúo con el cantante americano Joe que contaba con la participación de la boy-band 98 Degrees en los coros y estaba dedicada a Luis Miguel, la pareja de Mariah Carey en ese momento. ‘Thank God I Found You’ fue comparado a su hit ‘One Sweet Day’ por su producción y temática inspiradora pero recibió algunas críticas negativas por parte de los expertos musicales, los cuales consideraron que no se encontraba entre sus mejores baladas ni fue acertada su elección como single. Pese a todo este tema se convirtió en el 15º single #1 de Mariah en la lista americana y recibió una nominación a los premios Grammy en la categoría de mejor colaboración pop de un dúo/grupo. En el resto del mundo tuvo un desempeño muy moderado y sólo alcanzó el top 10 en Canadá, Reino Unido y España. ‘Thank God I Found You’ es quizás el single #1 de Mariah más desconocido por parte del público y apenas ha sido interpretado a lo largo de los años en las giras de conciertos de la cantante. 

Aunque con ‘Rainbow’ Mariah Carey pudo crear el álbum que tanto deseaba, las decisiones sobre el aspecto comercial recaían en Columbia (filial de Sony y cuyo presidente era su ex-marido Tommy Mottola) y debido a la tensa relación entre la artista y su discográfica se produjeron desencuentros en torno a la elección del tercer single de Rainbow: mientras que la cantante de Long Island quería lanzar su tema favorito y una de las baladas más personales del disco, Can’t Take That Away (Mariah’s Theme), la discográfica optaba por un tema up-tempo urbano debido a la gran acogida de ‘Heartbreaker’. Temiendo perder a la cantante más exitosa y vendedora del sello discográfico, Sony aceptó la decisión de Mariah y lanzó dicho tema como single de doble cara A junto a ‘Crybaby’ pero centró la promoción en este último, por lo que ‘Can’t Take That Away’ fracasó en las listas de venta pese a su gran potencial. Can’t Take That Away se trataba de una poderosa balada a piano compuesta junto a Diane Warren cuyas letras hacían referencia a la fuerza interior y no dejar que otros te alejen de cumplir tus sueños. Esta balada es sin duda una de las más sobresalientes del álbum y recibió buenas opiniones de los críticos por su contenido lírico inspirador y la magistral ejecución vocal de Mariah. Por su parte Crybaby es un tema mid-tempo R&B/Hip-Hop que cuenta con la colaboración del rapero Snoop Dogg y forma parte del lado más urbano de Rainbow.

Against All Odds

Es una tradición que en todos los discos de Mariah Carey aparezca un ‘cover’ de un tema famoso y en el caso de Rainbow es Against All Odds (Take a Look At Me Now), versión del famoso tema de Phil Collins pero grabado en clave pop/R&B. ‘Against All Odds’ fue lanzado como tercer single en Europa y gozó de una mayor popularidad que ‘Thank God I Found You’ debido a su sonido más comercial y su estilo parecido a las clásicas baladas de Mariah que triunfan en nuestro continente. Posteriormente ‘Against All Odds’ fue grabado junto al grupo irlandés Westlife y resultó un tremendo éxito en las Islas Británicas, donde alcanzó el #1 en Irlanda y Reino Unido (su segundo single #1 tras ‘Without You’ en 1994). Dentro de Rainbow se encuentran algunas de mis baladas favoritas de Mariah, como las mencionadas anteriormente o ‘After Tonight’, compuesta junto a la afamada baladista Diane Warren y que cuenta con una melodía de guitarra española que recuerda a su hit ‘My All’. También merece la pena reseñar ‘How Much’, un medio tiempo R&B producido por Jermaine Dupri que contaba con la colaboración del cantante Usher o ‘X-Girlfriend’, un marchoso tema R&B/pop up-tempo compuesto junto a Kandi Burruss y producido por She’kspere, el dúo responsable de otros éxitos de aquel año como ‘Bills Bills Bills’ de Destiny’s Child o ‘No Scrubs’ de TLC, con los que comparte estilo y su clásica melodía R&B de los 90. 

Heartbreaker fue el single responsable de que empezara a seguir a Mariah Carey y Rainbow el primer álbum que compré de la legendaria cantante por lo que le tengo un cariño especial y se encuentra entre mis preferidos dentro de su extensa trayectoria. Rainbow es el último álbum de Mariah publicado en la década de los 90, la que fue su época dorada y podemos considerarlo como su último ‘gran álbum’ antes que iniciara una espiral descendente en su éxito comercial con Glitter y Charmbracelet hasta que recuperó su estatus de diva gracias a su asombroso regreso con ‘The Emancipation of Mimi’. En resumen, Rainbow es un álbum que sigue los pasos de Butterfly y en el que Mariah Carey reafirma su independencia musical y muestra su inclinación hacia el sonido R&B/Hip-Hop aunque sigue contando con un gran número de magníficas baladas. Temas imprescindibles: Heartbreaker, Can’t Take That Away, Against All Odds, After Tonight, X-Girlfriend y Thank God I Found You. Puntuación: 8’5/10.

The Best of R&B: ‘My Love Is Your Love’ de Whitney Houston

My Love Is Your LoveTras el lanzamiento en 1990 de su tercer álbum de estudio, I’m Your Baby Tonight, la cantante americana Whitney Houston se centró en su vida privada (se casó con Bobby Brown y dio a luz a su hija) e hizo su debut como actriz en 1992 con la película ‘El Guardaespaldas’, la cual resultó un tremendo éxito de taquilla pero sin duda destacó por su banda sonora, que superó los 45 millones de ejemplares en todo el mundo. La BSO de ‘The Bodyguard’ no sólo es el quinto álbum más vendido de la historia de la música sino que incluye el single ‘I Will Always Love You’, que alcanzó el #1 en todos los países donde fue lanzado, superó los 20 millones de copias, ganó innumerables premios y se convirtió en la canción más representativa de la carrera de Whitney Houston y uno de los temas más exitosos de todos los tiempos. Después de este éxito sin precedentes, la cantante de New Jersey continuó desarrollando su faceta de actriz y participó en las películas ‘Waiting To Exhale’ y ‘The Preacher’s Wife’, a las que también contribuyó en la banda sonora. Después de dedicar la mayor parte de la década de los 90 al mundo del cine y sus respectivas bandas sonoras, Whitney Houston regresó en 1998 con su cuarto álbum de estudio, My Love Is Your Love, el cual está formado en su mayoría por medios tiempos encuadrados dentro del R&B contemporáneo además de sus clásicas baladas románticas de estilo Soul, aunque la principal diferencia con respecto a sus anteriores trabajos es su mayor influencia urbana y del sonido Hip-Hop. Debido al amplio lapso de tiempo con respecto a su último álbum de estudio se aprecia una gran evolución musical en la música de Whitney Houston. My Love Is Your Love contó con un amplio rango de productores que incluían importantes nombres de la industria musical como Babyface, Darkchild, Missy Elliott, Wyclef Jean o David Foster.

My Love Is Your Love debutó en un discreto #13 de la lista americana, muy por debajo del top 3 que sus ocuparon sus tres primeros álbumes de estudio, sin embargo demostró una gran longevidad en la lista Billboard y permaneció en ella durante más de un año y medio, por lo que acabó siendo certificado cuatro veces platino en Estados Unidos con ventas superiores a los dos millones y medio de ejemplares. Aunque se pueden considerar unas altas cifras, si las comparamos con las ventas de los dos primeros trabajos de Whitney Houston (que alcanzaron los 10 millones de copias en Estados Unidos) observamos un importante bajón. En Europa el desempeño comercial de ‘My Love Is Your Love’ fue muy superior y ocupó el top 5 en Reino Unido, Francia o Alemania con ventas superiores a los 4 millones de copias en el continente europeo y acabó siendo el disco más exitoso del 1998 por detrás de ‘Believe’ de Cher. A nivel mundial ‘My Love Is Your Love’ superó los 10 millones de ejemplares gracias a una intensa promoción y una exitosa gira, con la que Whitney recorrió extensamente Europa y Estados Unidos.

En 1998 Whitney Houston se unió a otra gran diva de la música, Mariah Carey, para participar en la canción principal de la BSO de la película ‘El Príncipe de Egipto’ titulada When You Believe, que posteriormente acabó incluyéndose tanto en ‘My Love Is Your Love’ como en el recopilatorio #1’s de Mariah. ‘When You Believe’ era una clásica balada de estilo R&B/Soul con influencia Gospel que encajaba a la perfección en los repertorios musicales de ambas artistas y recibió críticas positivas de los expertos musicales por sus letras de carácter inspirador, la épica producción de Babyface y las maravillosas voces de Whitney y Mariah, aunque también surgieron otras voces que opinaron que la canción no estaba a la altura de estas dos super estrellas de la música. ‘When You Believe’ atrajo gran atención de los medios de comunicación por la supuesta rivalidad entre Mariah y Whitney, sin embargo durante todas las actuaciones en directo del tema mostraron una gran complicidad y química. Mientras que apenas ocupó el top 15 en Estados Unidos y Australia, en Europa tuvo un desempeño superior y alcanzó el top 5 en Reino Unido, Francia, Italia o España. When You Believe recibió numerosas nominaciones a importantes galardones y ganó un premio Oscar a mejor canción y un Grammy a mejor canción perteneciente a la BSO de una película.

El primer single oficial y segundo lanzamiento del álbum fue Heartbreak Hotel, que se trataba de una preciosa balada R&B mid-tempo producida por el dúo Soulshock & Karlin que contaba con la participación de las cantantes de R&B/Soul Faith Evans y Kelly Price en los coros y el puente de la canción. Esta emotiva balada de desamor fue ofrecida previamente al grupo TLC pero tras ser rechazada por ellas fue a parar a Whitney Houston, quien sacó gran rédito al tema ya que alcanzó el #2 en la lista americana y recibió buenas opiniones de los críticos por la gran harmonía entre las tres cantantes y su clásico sonido R&B de finales de los 90. ‘Heartbreak Hotel’ recibió dos nominaciones a los premios Grammy en las categorías de mejor canción R&B y mejor actuación vocal de R&B de un dúo/grupo. Como tercer single se lanzó It’s Not Right But It’s Okay, un marchoso tema R&B up-tempo que contaba con la moderna producción de Darkchild y cuyas letras hacían referencia a una mujer que descubría las infidelidades de su pareja. Gracias a su ritmo y sus pegadizas letras, It’s Not Right But It’s Okay’ se convirtió en uno de los temas más populares del año 1999 ya que sonó con fuerza en las radios y clubs de todo el mundo. El single, ayudado por su CD con remixes Dance dirigidos a las pistas de baile, tuvo gran éxito sobretodo en tierras americanas, donde ocupó el top 5 en Estados Unidos y Canadá aunque también alcanzó el #1 en España y el top 5 en Reino Unido. Desde su lanzamiento, ‘It’s Not Right But It’s Okay’ pasó a formar parte de mis temas favoritos de R&B de todos los tiempos y le tengo un cariño especial.

Como cuarto single se lanzó My Love Is Your Love, la canción que daba título al álbum y que se trataba de un tema mid-tempo R&B con gran influencia reggae y Soul producida por Wyclef Jean. ‘My Love Is Your Love’ recibió excelentes críticas por parte de los expertos musicales y se convirtió en el single más exitoso del álbum en muchas partes del planeta, entre ellas Estados Unidos, Alemania y Reino Unido, donde ocupó el top 5. Como último single del álbum se lanzó I Learned From The Best, una majestuosa balada R&B/pop compuesta por la famosa baladista Diane Warren y producida por David Foster que mostraba el inmenso talento vocal de Whitney y recordaba a otras de sus grandes baladas como ‘All The Man I Need’. Considerada como una de las mejores baladas del álbum, ‘I Learned From The Best’ recibió buenas críticas aunque siendo el quinto lanzamiento del álbum tuvo un desempeño moderado en las listas de venta y apenas ocupó el top 20 en Reino Unido y el top 30 en Estados Unidos, aunque cabe destacar que fue top 10 en España, uno de los mercados más receptivos del álbum. Gracias a sus remixes Dance alcanzó el #1 en el componente Dance Club Songs de la lista americana Billboard.

My Love Is Your Love contiene una magnífica selección de canciones y aunque es imposible hacer review de todas ellas, merece la pena destacar ‘Get It Back’, un marchoso tema R&B que cuenta con la clásica producción de Darkchild, ‘In My Business’, un moderno tema R&B up-tempo con influencia Hip-Hop en el que participa la rapera Missy Elliott, quien también se encarga de la producción y resulta el tema más urbano del álbum o ‘I Bow Out’, una balada mid-tempo R&B bajo la producción de Babyface y Darkchild. Cabe destacar que el álbum incluye la versión original de ‘If I Told You That’, un excelente tema R&B/pop up-tempo producido por Darkchild que más tarde sería lanzado como single del recopilatorio ‘Whitney: The Greatest Hits’ con la colaboración del cantante británico George Michael. ‘My Love Is Your Love’ es uno de los discos clave de la carrera musical de Whitney Houston ya que marca la evolución de la cantante hacia un territorio más urbano aunque sigue contando con sus clásicas baladas que demuestran que fue y siempre será una de las voces más privilegiadas del mundo de la música, además desde su lanzamiento se convirtió en mi álbum favorito de Whitney Houston porque está compuesto por una sucesión de hits e incluye algunas de las canciones R&B más importantes de todos los tiempos como It’s Not Right But It’s Okay. Sin duda uno de los mejores álbumes R&B de todos los tiempos. Temas imprescindibles: It’s Not Right But It’s Okay, Heartbreak Hotel, My Love Is Your Love, If I Told You That, I Learned From The Best, In My Business, I Bow Out y When You Believe. Puntuación: 9/10.